Google自動駕駛車輛開發專案技術長Chris Urmson近日突然辭職,而且公司並沒有確切的訊息顯示這只是單純的人事異動,或是其自動駕駛車輛計畫也因此生變。

Urmson是在美國時間8月5日在社群網站Medium留言,除了宣佈離職,也描述了他這段時間在自動駕駛車輛開發上的心路歷程:「如今,在180萬英哩的自動駕駛旅程後,我決定這是離開並尋找下一個冒險的時候。」

他寫道:「今天會是我擔任專案技術長的最後一天,在讓我們的車子擁有相當於人類150年的駕駛經驗,並協助讓我們的專案從純研究躍升為期望有一天人人都能使用的產品開發之後,我已經準備好迎接新的挑戰。」

這個訊息讓人馬上想到兩個問題:他為何選擇現在辭職?到底原因是為什麼?可惜這兩個問題的答案在Urmson的社群網站po文中完全找不到線索;EE Times編輯也嘗試與他本人聯繫,但迄今都沒有回應。

當提到自動駕駛車輛,Urmson無疑是最具知名度、也是最有資格討論Google自動駕駛車輛開發經驗的專業權威;對我們這些負責跑自動駕駛車輛技術的記者來說,他的離職實在讓人跌破眼鏡,因為我們總是在相關技術研討會聽他發表看法、從他在美國參議院聽證會上的發言以及部落格文章中尋找線索。

針對Urmson的離職動機,《紐約時報(New York Times)》的一篇報導提出了兩點猜測:首先,該報導認為,Google去年聘請了現代(Hyundai)汽車前任美國區總裁John Krafcik擔任自動駕駛車輛專案主持人,可能是讓Urmson萌生去意的導火線。

其次,根據該報導,Urmson在數月前與Google創辦人、Alphabet執行長Larry Page在私底下針對Google自動駕駛車輛的發展方向有過爭吵。

所以從種種跡象看來,整件事情意味著Google的自動駕駛車輛計畫是將走下坡,還是將柳暗花明又一村?無論是哪種結局,我們都知道與新老闆理念不合會有什麼狀況;無論如何,Google自動駕駛車輛是Urmson與他的團隊在過去七年半的心血結晶,會與突然出現的「空降部隊」發生齟齬是人的天性。

而更值得注意的是,Page與Urmson對於Google自動駕駛車輛專案的下一階段發展,出現了看法分歧。眾所周知,Google的X研究團隊在是否能為母公司Alphabet帶來豐潤的財務報酬方面,面臨了越來越大的壓力;儘管Google自動駕駛車輛已經累積了180萬英哩的行駛距離,大多數專家認為,要達到其定義的第五階段,也就是完全自動化駕駛,還需要好幾年的時間。

Urmson一直反對人類駕駛扮演中間角色的想法,而且有很充分的理由;是否Urmson在這一點上的堅持,未能得到Page的支持?還有,兩個人對於自動駕駛車輛技術授權其他車廠的潛在可能性,是否出現了意見不合?甚至他們之中有人就是反對技術授權的想法?或者,他們兩位對於自動駕駛車輛商用化時程的看法相持不下?

現在,一切都只是猜測;而可能性比較高的,是Urmson應該並不是因為不喜歡新老闆才決定離開;如果Urmson是真的熱愛開發自動駕駛技術,而且如他所言,對於成為Google自動駕駛車輛開發團隊的一員感到榮幸,現在絕對不是離開的時機。

當整個世界都在關注Google自動駕駛車輛的一舉一動,這個議題確實正在升溫;如果Urmson可以,他會留下來…現在的狀況這麼有趣,怎麼讓人捨得放手?Urmson應該是面臨了數個抉擇,並需要花點時間整理思緒,以全新的觀點來看待自動駕駛車輛。

當然,他也可以隨心所欲選擇一家想去的公司,開出自己想要的薪資水準與職位;或者是也可以把自動駕駛車輛完全拋諸腦後,投入一個完全不同的題目。

筆者的建議是,Urmson了解這項技術,對自動駕駛車輛擁有豐富經驗,比任何其他汽車產業人士都具備相關專長;他可以繼續扮演自動駕駛車輛領域的代表人物,但不再只是啦啦隊,而是可以成為一個主導的力量,根據各種測試與評估情況,倡議自動駕駛車輛產業該放慢發展速度還是該繼續加快發展。

透過這樣的使命,Urmson能讓自動駕駛車輛產業(包括各學術研究機構)朝著最適當、光明的方向前進,並為汽車廠商提供建議、讓他們了解在讓自動駕駛車輛上路之前需要有哪些準備。總之,就算他不再是Google的人,他也不一定需要一家公司做為後盾。

編譯:Judith Cheng

(參考原文: Robo-Car CTO Goes Footloose on Google,by Junko Yoshida)