福特汽車(Ford Motor)執行長Mark Fields在不久前清楚表明,該公司對自動駕駛車輛的開發已經拋棄漸進式的做法,將直接朝著無油門、煞車踏板,也沒有方向盤、完全沒有手動駕駛選項的完全自動化駕駛車輛發展;他聲明,該公司計劃:「在2021年讓提供兜風出遊、共乘服務的完全自動車輛開始商業運轉。」

而福特的計畫有兩大重點:首先,該公司決定要開發完全自動、從啟動就不需要人類手動操作的車輛,其次是該公司期望扮演革新個人交通工具的推手。

今日大多數汽車廠商都是探討以漸進式的做法朝向全自動駕駛車輛發展,福特提出的方案(類似於Google Car)則是個鮮明對比;例如日本車廠豐田(Toyota)提出的「共同駕駛(co-pilot)」模式,將結合機器與人類駕駛的方案,視為實現全自動駕駛之前的重要步驟。

去年4月,豐田研究所(Toyota Research Institute)執行長Gill Pratt才提及它們開發的「守護天使(guardian angel)」系統,能為了避免危險而自動取得車子的控制權或是巧妙調整駕駛人的行為;總而言之,豐田一開始想開發的是能透過掌控方向盤幫助駕駛人避免碰撞的車子,而不是一下子就會自己駕駛的車輛。

目前在汽車產業對於哪種方案更能保障人類生命安全還未達成共識,福特顯然已經自己先下了結論;福特將兜風出遊與共乘服務視為全自動駕駛車輛的目標市場,Fields解釋,那不只有打造自動駕駛車輛,還包括提供:「全自動駕駛車輛可帶來的全新移動解決方案以及商機;」他指出:「世界正在改變而且速度非常快,我們不會只是袖手旁觀;福特將會推動改變。」

福特的雄心壯志令人激賞,對於投資大眾與媒體來說應該也頗具吸引力;不過該公司卻沒說明在他們的願景中,誰將擁有那些全自動駕駛車輛,以及在其廣泛的兜風出遊、共乘服務計畫之外,那些車輛將在何處佈署、以及如何佈署。

對此市場研究機構Strategy Analytics的汽車產業分析師Roger Lanctot馬上在一篇部落格文章中提出了以下問題:「汽車廠商真的知道他們自己能在共乘服務中得到什麼嗎?」

Lanctot認為共乘服務與兜風出遊應用,目標都是:「將私人交通共聚轉變成連網大眾交通工具;」但任何一個人只要站在路邊算一算私家車與大眾交通工具的數量比例,應該都能體認到其中的難度有多高。

他在部落格文章中還提到了另一個問題,引述通用汽車(GM)開發部門前任副總裁Larry Burns最近在Mentor Graphics主辦之IESF (Integrated Electrical Solutions Forum)技術論壇上的發言;Burns援引密西根大學(University of Michigan)的研究,顯示若有1萬8,000輛汽車連網、提供共乘,能提供相當於12萬輛傳統車輛的移動能力。

Lanctot表示:「換句話說,一個地方道路上目前15%的汽車流量能被紓解,這對汽車廠商來說可不是個好消息…」如果以上資料準確,汽車廠商投入大量研發資源在自動駕駛車輛,反而是會讓汽車市場更進一步萎縮。

對未知的恐懼

坦白說,讓福特等汽車業者積極發展自動駕駛車輛的幕後原因,是對於未知的恐懼;目前還沒有市場研究資料能釐清車輛共乘對汽車擁有率帶來的影響,也沒有人搞清楚到底誰想擁有全自動駕駛車輛、或是該市場會有多大。

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美國民眾的汽車擁有率正在降低
(來源:Michael Sivak, Has motorization in the U.S. peaked?, Univ. of Michigan Transportation Institute, Jan., 2014, umich.edu)

不過有兩個因素讓汽車廠商的這種恐懼合理化,其一是民眾擁有汽車的比例在美國正在下降(如上圖);其二是全球的風險投資挹注於共乘、出遊服務的金額不斷增加(如下圖)。

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VC的共乘服務投資熱;備註:其中的總投資金額是以公開的資訊為準,不包括由汽車廠自己提供的交通服務如DriveNow、Car2Go
(來源:McKinsey & Co.)

簡而言之,這些趨勢還不足以讓一個天才能察覺出交通市場會發生什麼「變化」;但汽車廠商能有效準備好因應改變嗎?對於福特的全自動駕駛車輛計畫到底缺少了什麼,Lanctot的回答是:「全國性、經確認的城市推廣;」他指出,有鑑於全新的交通服務目標是取代民眾在城市中的現有移動方式,汽車廠商應該要與全美各州、個別城市緊密合作。

如同Lanctot在最近一篇部落格文章中所言:「新的車輛使用以及擁有/不擁有模式正在興起,而各個城市會是接受這種改變的第一線…最好的做法是與各個城市合作,了解現有交通狀況,還有汽車廠商及其產品如何能協助克服相關挑戰。」

Lanctot認為,各個城市依據地理特性、人口以及現有的交通基礎建設會有不同需求:「例如拉斯維加斯(Las Vegas)的需求就會與洛杉磯(Los Angeles)大不相同,甚至在一個城市裡面的不同區域也會有不同的交通需求。」

如果福特確實致力於改變交通,該公司不能只透過Uber或Lyft等共乘服務提供自動駕駛車輛來敷衍大眾;福特的策略必須反映該公司對於全自動駕駛車輛銷售對象,以讓那些全自動駕駛車輛將如何在每個特定城市進行佈署的實質了解。

編譯:Judith Cheng

(參考原文: Missing Parts in Ford's Brave New Robo-Car World,by Junko Yoshida)