一個名為NextFlex的研發聯盟在美國加州聖荷西市(San Jose)新設立了製造技術研究中心,致力於實現軟性混合式電子元件的潛力;該聯盟正在開發將感測器與晶片直接貼附在軟性導電表面的方法,這可望催生過去難以想像的、有著各種形狀的新系統。

那些利用軟性電子技術可望實現的產品包括:

  • 黏貼式的化學性皮膚感測器,可判斷運動員、軍人或嬰幼兒的身體水分狀態;
  • 能嵌入噴射客機紡織物纖維的天線,用以監控乘客的活動;
  • 軟性矽晶圓,能將餐巾紙那樣折疊起來;
  • 包括能量採集懸臂的應力計感測器(Strain gauge sensor)。

NextFlex執行總監Malcom Thompson表示,該研究中心的目標是利用位於矽谷核心地帶的優勢,發展製造軟性電子元件的基礎建設,並培育具經驗的人才;研究中心佔地3萬4,000平方英呎的原型製作基地,包括Class 10,000等級的無塵室,能進行導電薄膜沉積。目前約投入4,500萬美元的經費於正在定義階段的開發專案。

該研究聯盟是美國總統歐巴馬政府推動美國本土製造與就業機會政策的一部分,不過儘管聯盟的發言人都一再強調可帶來「薪資優渥的工作機會」,卻無人能明確指出或是預估該聯盟能帶來多少工作機會。無論如何,聖荷西市長Sam Liccardo對聯盟的進駐表示熱烈歡迎,也親自出席了研發中心的開幕儀式。

NextFlex專案也是美國製造創新國家網路(National Network for Manufacturing Innovation,NNMI)計畫的一部分,目標是透過產、官合作,發展並商業化創新製造技術;NNMI計畫下有45個研究中心,總投資額達到2.5億美元,由美國商務部統籌。NextFlex 是第七個NNMI研究中心,是美國國防部與產業組織FlexTech Alliance 合作成立;據了解,在歐巴馬總統卸任之前,還會有最多8個研究中心成立。

而國防部顯然能從軟性電子技術的研發中獲益不少,例如貼在皮膚上的感測器,就能用來在戰場上遠端偵測士兵的狀態;在伊拉克、阿富汗等戰地,地面上的士兵往往得在溫度超過攝氏48度的沙漠上背負近30公斤的隨身裝備,士兵汗水中的鹼性物質能做為生物標記,判斷他們的生理狀態與壓力。

NextFlex開發的皮膚感測器是與GE、麻州大學阿默斯特分校(University of Massachusetts, Amherst)旗下的分層製造研究中心(Center for Hierarchical Manufacturing)合作開發;除了應用於戰場,該皮膚感測器也能用來偵測新生兒的健康情況,不需從嬰兒身上抽血,就能連續監測其生理狀態。

目前NextFlex聯盟約有45個活躍成員,包括電子製造商、大學院校以及政府機構。

編譯:Judith Cheng

(參考原文: Flex Tech Debuts in Silicon Valley,by Stephan Ohr)