在美國,三大電信業者AT&T、T-Mobile與Verizon都已經宣佈了將終止2G服務的日期,但令人訝異的是它們的策略大不相同。

AT&T Mobility在去年10月確認將在今年初始就終止2G網路服務,它們也確實做到了;其他敏捷的電信業者很快地表示他們將為2G用戶拋出一條「救生索」,其中最積極的就是T-Mobile,馬上宣佈能為AT&T的2G網路用戶提供免費的SIM卡以及綁約的服務。

身為美國第三大電信業者的T-Mobile目標是吸收用戶,並在今年底之前達到提供每月每台裝置50Mbytes 2G流量的目標,其計畫是採用其新一代「有效利用頻譜的2G GSM最佳化技術」;最佳化是透過將一部分未透露範圍大小的頻譜轉為供應2G M2M連結需求。

該公司強調:「這能讓較舊的GSM裝置與較新的、美國大多數先進網路上的LTE裝置共同運作,」到至少2020年;針對尋找更長期網路支援的客戶,T-Mobile則表示將透過最新取得批准的Category 1 LTE模組來支援2G。

這些看起來都像是T-Mobile為了強化物聯網(IoT)業務所做的努力,而且是基於與法國晶片業者Sequans在去年簽署的協議,使用後者的LTE Cat1技術來支援M2M與IoT應用;Sequans的LTE Cat1晶片組平台據說能支援非常高的吞吐量。

雖然也了解2G終將走向末日,T-Mobile至少還嘗試確保消費者能繼續利用2G做生意,同時提供他們很充裕的時間能準備轉移策略。

同時AT&T的競爭對手Verizon則是打算在2019年底終止其CDMA1X (2G)網路服務,該公司與AT&T都準備為採用2G網路的IoT提供Cat-1替代方案;這兩家公司也都表示他們會重整有價值的頻譜,利用HSPA 3G以及4G LTE技術更有效率地支援新興的行動寬頻需求。

平心而論,AT&T已經盡最大努力讓客戶的網路轉移「無痛」,該公司已經將大約600萬用戶轉移到速度更快的網路,但還有大約600萬用戶仍在使用2G,其中有大部分都是M2M應用;這種狀況並不令人驚訝,因為M2M網路的感測器與模組生命週期大部分都比手機長得多,而替換通訊模組的成本也較高。

雖然AT&T已經為用戶提供了詳細的說明文件以及常見問答,以確保他們的行動通訊需求在整個轉移程序中能獲得滿足,客戶們終究還是得在舊網路服務終止之前規劃硬體升級。

地方小型業者擔心無法服務偏遠地區用戶

要讓2G網路退役,美國電信營運商還面臨另外兩個問題:一是對偏遠地區用戶的影響,二是在美國有很多規模較小的地方電信業者都是仰賴與三大電信業者之間複雜的漫遊協議。

美國電信產業組織CCA (Competitive Carriers Association)執行長Steven Berry在去年底接受《Fierce Wireless》訪問時就表示,該協會成員中有不少小型的區域性電信業者,都對於2G網路終止服務的問題感到憂慮。

他指出,這些小型業者主要服務偏遠地區,在那些區域要取得訊號就是一個挑戰;這意味著電信營運商需要釐清該如何營運網路,還有考量提供漫遊服務給客戶的策略合作。Berry指出,地區網路營運商通常能為偏遠區域提供更好的覆蓋率,那些小型業者與美國三大電信營運商以及更小型的同業之間,形成了一種共生關係。

美國以外市場的情況是?

而世界其他地區的電信業者也面臨類似的挑戰,但因應策略卻大不相同。

新加坡也有三大電信營運商Singtel Mobile、M1與StarHub Mobile,都打算在今年4月終止2G網路服務;日本與韓國的大多數電信業者則是已經終止2G網路。澳洲電信業者Telstra與Optus,已經在2016年底終止2G網路服務;這兩家公司與其他澳洲電信業者都宣佈將盡快把M2M客戶轉移至LTE網路。

歐洲國家的腳步則似乎有些緩慢,許多當地電信業者甚至表示其3G網路的終止服務時間會早於2G網路;而GSM協會(GSMA)最近公佈的一項研究預測,到2020年歐洲將有15%除了M2M以外的蜂巢式連結仍然採用2G網路,但該比例在美國只有5%。

根據GSMA的電信營運商調查,有一半的歐洲營運商表示它們計劃比終止2G網路更早終止3G網路,而只有四分之一的營運商表示將在近期以3G或LTE來替代2G服務,此外有六成預期LTE在短期或中期之內將淘汰3G。

在各家大型歐洲電信業者中,英國的EE,荷蘭KPN、Orange與Vodafone都表示,「高齡」的2G技術可能會繼續與4G一起長命百歲,而3G則會在語音、以M2M應用為中心的2G,還有以資料為中心的LTE等替代技術之間處於尷尬地位。

Vodafone最近表示,該公司將在英國繼續於2020年之後的一段時間營運2G網路,或許還會會到2025年,這是根據其M2M與新興IoT應用客戶們的需求回饋。

英國EE的首席網路架構師Andy Sutton表示,從漫遊的角度來看,2G是將行動通訊世界結合在一起的「黏著劑」,而且2G已經是M2M網路的首選方案,連結數以百萬計、基於很長時間合約的遙測裝置。

他指出,無論是從技術或商業角度,像是EE這樣的供應商將部分1800MHz頻譜重整為營運4G、同時仍維持部分2G網路,是相當合理的做法。整體看來,我們將看到更多的頻譜重整,以及在一個頻譜內行動通訊技術「多代同堂」的情形。

編譯:Judith Cheng

(參考原文:2G Sunset a Slow Burn,by John Walko)