IBM在近日於美國舉行的年度PartnerWorld Leadership Conference大會上,發表了以華生超級電腦(Watson)驅動之Weather Channel天氣預報應用程式(該公司去年收購)的點對點(peer-to-peer)通訊功能;現有的智慧型手機若使用此免費下載的應用程式,就算在無法連結網際網路與蜂巢式網路的緊急情況下,也能持續取得天氣預報資訊;這是藉由形成以Wi-Fi或藍牙導向Weather Channel的點對點網狀網路(mesh network)而達成。

點對點網狀網路的設計在開發中國家特別使用,因為在那些區域的蜂巢式網路覆蓋是零散的;每當使用者遊蕩到現有蜂巢式網路覆蓋範圍以外的地方,手機的Wi-Fi (沒有Wi-Fi功能時是藍牙)發射器就會搜尋距離最近、在蜂巢式網路訊號覆蓋範圍內最近的使用者,然後那支手機就會扮演網路熱點角色,將Weather Channel內容傳送到蜂巢式網路外的對等手機;同時那支對等手機本身也會變成另一個網路熱點,為距離蜂巢式網路更遠的使用者提供Weather Channel內容。

隨著使用者移動到距離最接近蜂巢式基地台更遠的地方,它們的手機就會形成一個由熱點組成的網狀網路,提供再更遙遠的手機使用,並因此填補蜂巢式基地台之間的空隙;而當整個基地台發生故障時,一個完整的Wi-Fi點對點網路會與Weather Channel自己的Wi-Fi發射塔一起成形,成為訊息廣播的源頭。

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氣溫以及海嘯等天然災害警報,能在無法上網或收不到蜂巢式網路的情況下,透過點對點通訊功能傳送
(來源:IBM)

通常這種點對點網路(利用Wi-Fi點對點)在一般使用情境下無法運作,因為維持熱點模式會耗盡對等裝置的電池;但IBM將熱點應用限制在簡短的低位元率突發訊息,僅剛好足夠更新溫度、降雨、地圖,以及諸如預估海嘯抵達時間(ETA)等天災緊急警報等基本資料,使用者的手機電池壽命應該不至於受到不利影響,因為突發短訊發送消耗的能量會比一般使用蜂巢式連結消耗的能量低。

這項被稱為「網狀網路警報(Mesh Network Alerts)」的服務將在42個開發中國家首先推動,因為這些地區的蜂巢式基地台分佈不均,特別是在都會以外的環境,在大都會環境內又十分擁擠,會特別需要這樣的服務;IBM並聲稱,點對點傳輸是比Wi-Fi熱點無人機/氣球更好的解決方案,因為它已經存在。此外,當網狀網路上的使用者越來越多,不會造成網路擁塞,反而會因為有更多提供相同資訊的路由,讓整體通訊效果更好(參考以下視訊)。

Embedded content: https://youtu.be/IITqVRWvDAw

Weather Channel應用程式本身只有3.2 megabytes (就算在2G網路也只要幾秒鐘就可開啟),對任何一種機型的手機來說都很小巧,包括儲存全天候的氣象資訊;唯一的缺點是,你如果希望在天災發生時收到緊急警報,得先確定手機有下載這個應用程式。

編譯:Judith Cheng

(參考原文: Peer-to-peer IBM App Bypasses Carriers,by R. Colin Johnson)