目前或許可以說是低功耗廣域網路(LPWAN)的黃金年代,不過雖然目前LoRa與Sigfix看來佔據了LPWAN市場主導地位,蜂巢式物聯網(IoT)的支持者仍認為他們可以扭轉局勢。

3GPP在去年6月完成了專為物聯網應用打造的窄頻無線電技術NB-IoT標準化,為半導體與IP供應商提供了一個在今年世界行動通訊大會(MWC 2017)展示相關技術的大好機會,包括ARM、Sequans Communications、現在隸屬Sony旗下的Altair Semiconductors,以及高通(Qualcomm)都有相關解決方案。

市場研究機構IHS Markit預見,NB-IoT技術在2017年的佈署,會是LPWAN市場的一個「反曲點(inflection point)」;該機構M2M與IoT市場資深分析師Sam Lucero接受EE Times採訪時表示,NB-IoT相較於LPWAN市場當紅技術Sigfox與LoRa,可望取得更高的成長率,因為後兩者基本上是專有技術,但前者是3GPP標準:「擁有堅強的3GPP行動通訊生態系統做為後盾,是NB-IoT的優勢。」

ARM看來也準備搶搭NB-IoT的這股熱潮;該公司才剛宣佈收購兩家擁有豐富蜂巢式通訊標準技術經驗的業者Mistbase與NextG-Com;ARM接受接受EE Times採訪時指出,這兩家公司與ARM的合作都已經有一段時間,因此現在是驗收他們的產品在ARM架構上運作成果的時候。

根據ARM表示,Mitbase提供了NB-IoT實體層實作,NextG-Com則提供完整的NB-IoT第二層、第三層軟體堆疊;這兩個團隊正在合作推出整合解決方案,ARM顯示了成為NB-IoT市場關鍵IP供應商的企圖心,期望能協助ARM陣營夥伴加速NB-IoT標準晶片的開發。

Lucero認為ARM的動作是可以預期的,他觀察到,行動通訊生態系面臨手機市場在已開發國家已經成熟的事實,大多已經將物聯網視為關鍵成長機會:「NB-IoT是一個3GPP讓生態系廠商們掌握物聯網商機的重要成果。」

ARM進軍NB-IoT市場的消息,對蜂巢式物聯網晶片供應商如Sequans、Atair來說恐怕不是什麼好消息;不過對此Lucero認為,ARM的加入升高市場競爭熱度,也能刺激產品降價,其他好處則是能為NB-IoT晶片市場帶來高整合度的解決方案,為物聯網設備開發商降低設計複雜度以及整體成本。

他表示,ARM生態系包含數以千計的軟體開發者,具備豐富ARM架構技術開發經驗:「這將有助於為開發廠商降低風險,以及縮短產品上市時程;」不過NB-IoT晶片市場的戰爭才剛剛開打,雖然ARM感覺來勢洶洶:「需要留意的是,今日市場上不只有ARM架構的NB-IoT晶片,因此Sequans與Atair絕對有時間去繼續拓展版圖並想出應對策略。」

而確實,ARM表示,可授權給ARM領先夥伴的IP平台要直到2017年第四季末才能問世,第一批產品預期要到2018年上市。

「整合式解決方案」是競爭焦點

迎戰競爭對手,Sequans的策略是開發高度整合的NB-IoT系統單晶片(SoC);該公司執行長Georges Karam表示,物聯網市場的第一輪競爭,比的是誰可以提供最纖薄的模組,而第二輪競爭預期就會是將整個物聯網解決方案縮成單晶片。

Sequan新推出的SoC方案Monarch SX,整合了一年前發表的Monarch LTE-M/NB-IoT平台以及低功耗ARM Cortex-M4處理器,低功耗感測器中樞、圖像顯示控制器以及多媒體處理引擎;Karam表示,Monarch SX能為包括可穿戴式裝置在內的物聯網產品開發商提供「一站式」解決方案,並節省尋找各種元件所需的時間。

除了Sequen,IHS Markit的Lucero表示英特爾(Intel)在去年2月發表兩款晶片,包括XMM 7115 Cat-NB1數據機,以及XMM 7315數據機/應用處理器單晶片,都支援Cat-M1與Cat-NB1標準;高通則在去年秋天發表MDM9206 Cat-M1/NB1數據機晶片。看來Sequan的腳步確實有領先,但是感覺高通也推出整合式方案只是時間的問題。

還有Altair也打算在MWC推出第一款CAT-1/NB1晶片ALT1250;根據該公司共同創辦人暨全球業務與行銷副總裁Eran Eshed說法,該款晶片囊括一個蜂巢式物聯網模組九成的元件,如RF、基頻、前端元件、功率放大器、濾波器與開關等等,還將配備GPS收發器。

要預測ARM的加入競爭,對Sequans與Altair等廠商來說會有什麼衝擊還太早,但很清楚的一件事情是,到2018年,打算採用NB-IoT技術的物聯網系統供應商將會有許多方案可以選擇;IHS Markit 預測,NB-IoT市場可望在2017年達到100萬個連結的規模,到2021年該數字將增加到1.41億,複合年成長率可達240%,與LPWAN分庭抗禮。

編譯:Judith Cheng

(參考原文: Cellular IoT Chip Battle Escalates at MWC,by Junko Yoshida)