有時候,我會被「現在」的一些新技術所「迷惑」,因而忘記事情的進展速度有多快,以及昔日的電腦和網路系統(相形之下)有多麼地「悲催」...

我之前曾經講過這個故事(別懷疑,我以後也可能再次提到它)。記得在大約1980~1981年左右,我任職於英國曼徹斯特(位於倫敦北北西約160英哩處)的一家公司——International Computers Limited (ICL)。當時是為大型主機電腦設計CPU的團隊成員之一。

那是一個電腦之間無法互相通訊的年代。甚至是同一家製造商的不同處理器系列之間也難以來回傳遞檔案,因此,當你採用來自不同供應商的多台電腦時將會涉及多少問題,也就不難想像了。

有一次,我們透過專用網路(這是在IBM PC推出前不久),將一台大型主機連接到一台小型個人電腦上。即使這兩台機器都位於同一個房間,但你能從其中任何一台電腦存取與編寫同一份ASCII文字檔,已經被認為是革命性的創舉了,連全國報紙的記者都從倫敦搭火車前來見證與報導這神聖的一刻。

對於當時還是初階工程師的我來說,那可是個值得紀念的日子,因為現場還提供了免費的三明治以及各種讓你喝到飽的飲料。

讓我不由地懷念起那段時光的原因在於最近剛好看到一個網頁,它是我的好朋友——EDN.com總編輯Michael Dunn製作的。在這個頁面上,Michael提供了一個圖表,以他自己曾經擁有過的機器呈現他的個人電腦(PC)歷史,從1979年開始一直到2009年——我們得說服他更新資料和圖示至今才行!

20170302 Microcomputer NT01P1 Michael Dunn的微電腦發展史 (來源:Michael Dunn)

正如Michael所說的:「從1979年到2011年(32年!剛好是2的N次方),處理能力提高了大約250,000倍(約2,500萬浮點運算能力)!典型的隨機存取記憶體(RAM)增加了400萬倍!硬碟的容量也提高了大約50萬倍,實體量和每位元成本減少了大約400萬倍!而遠端通訊的能力則從300bps攀升到5Mbps以上,速度也增加了20,000倍。」

這當然引人遐想。還記得在大約1970年代末,我還是個大學生時,曾經看過一則單板電腦的廣告,說它配備1KB ROM、1KB RAM、薄膜按鍵鍵盤以及7段顯示器…等等,但它的價格遠遠高於我的能力所及。記得我那時只覺自己永遠都買不起電腦了。(而今自己擁有的電腦多到充滿整間辦公室,甚至讓我幾乎無法移動腳步!)

還記得在大學時代,我們使用電傳終端機在紙帶和穿孔卡上處理程式。而當進展到在80個字元的單色顯示器上執行命令列的介面時,我那時覺得已經達到複雜度的最高境界了。如果你那時告訴我,有一天我會在自己的辦公桌上將三台28吋的高解析(HD)彩色顯示器組成一個巨大的工作站,那可能會讓我笑掉大牙!

你呢?你願意分享自己曾經使用過哪些「古早」技術的記憶嗎?或者是你個人的微電腦演變史?

編譯:Susan Hong

(參考原文:Evolution of Microcomputers: Personal Histories,by Max Maxfield)