在近日於西班牙巴塞隆納舉行的2017年度世界行動通訊大會(MWC)期間一場座談會上,產業專家們大膽預言,企業若能聰明使用工業物聯網(IIoT),不但會發現上億美元的投資是值得的,而且他們付出的每1塊錢都能有3塊錢的回收。

以上的預言來自於工業物聯網解決方案供應商Uptake的創辦人暨執行長Brad Keywell,他指出,從連網工業設備收集的資料分析產生的「預測性洞察」,能為創造前所未有的生產力、可靠度與安全性帶來絕佳機會,但前提是工業界要充分了解如何運用連網設備的優勢。

擔任座談會主持人的顧問公司麥肯錫(McKinsey & Co.)資深合夥人Venkat Atluri引用了統計數據,指出工業物聯網相關技術可望在接下來十年創造4兆美元的價值,相當於日本一年的國內生產毛額(GDP)。

不過Atluri也指出,以上預測數字只呈現了能利用工業物聯網技術的所有企業的四分之一左右;如參與座談會的企業IT方案供應商Trimble Technologies技術創新副總裁Doug Brent所言,有很多能享受到Keywell預言之工業物聯網優勢的商業模式,還只是「剛出生的嬰兒」。

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Uptake的創辦人暨執行長Brad Keywell (左)與OSIsoft的連網服務總監Enrique Herrera (右)

利用物聯網技術提升工業效益的關鍵之一,是更多的機器、更多的廠商以及更多人,能互連、互操作以及分享資料,而這樣的前景會因為產業慣性、安全性疑慮以及人性而變得複雜化。

參與座談的企業基礎架構解決方案供應商OSIsoft的連網服務總監Enrique Herrera表示,對企業來說,企業要回應並利用從工業製程中持續不斷的資料流產生之「預測性洞察」,敏捷性是一大關鍵:「但對工業廠商來說,要做到敏捷性是很困難的,因為他們習慣採購能運作二、三十年的設備。」

確實,如Uptake的Keywell所言,現在的資料科學已經能把原先可能需要花三到六個月密集分析的數據,在三天內完成資料科學模型的佈署:「然後產生一個洞察觀點,將之交付給產業流程中負責採取行動的人。」

Keywell的兩句話總結了Trimble的Brent所提出的有效利用工業物聯網三步驟:1. 從大量感測器收集資料;2. 以大量的分析來理解那些資料;3. 採取行動。而第三個步驟當然會涉及到「人的因素」,這也是最讓與談專家們感到棘手的。

OSIsoft的Herrera認為,人與工業物聯網之間的理想介面,應該是「混合的個體(hybrid individual)」;他進一步指出,工業界可能需要進行「文化改革」、擴大技術勞工的眼界,舉裡來說,相對年輕的千禧世代工人可能知道該怎麼取得資料,但卻不關心資料是如何收集而來,以及如何將資料轉化為操作。

而對所有與會專家們來說,最令人憂慮的問題是這個全體資料共享新時代的資料安全性,一個由人類管理、破壞者也是人類的領域;像Herrera所提到的、漠不關心的千禧世代,它們也是資訊洪流的中介。

參與座談會的一家主攻農耕設備的製造商John Deere技術創新經理Thomas Engel指出,該公司所有的新機器都會不間斷將資訊傳回給他們的分析師,採用拖拉機或其他農耕設備的農友們,不會反對這種訊息交換,但會對於John Deere收集「經濟性資料」感到猶豫。

Engel表示,所謂的「經濟性資料」包括農友們的土地利用情況、牲口數量以及個人收入:「很多都非常敏感,但是你是資料的擁有者,你可以決定是否分享,我們不會去看這些資料。」Trimble的Brent也補充指出:「我們讓客戶能決定他們的資料流向。」

在這個幾乎每個人都可以知道其他人某些訊息的時代,對敏感性資料的保護絕對會減緩物聯網在一般大眾市場的普及;而如OSIsoft的Herrera所說,在工業領域這樣的「封閉世界」更是如此,雖然有越來越多廠商選擇更緊密、更有生產力的互連,他的結論是:「這是一個仍然非常非常守舊的領域。」

John Deere的Engel最後表示,這也是一個非常非常人性的領域,能成功分享機器收集的資料,對人們的影響會是很深遠的;以他的公司來說:「這是一個二十年前就開始進展的緩慢過程,現在我們所有的機器都能連網,為農友們提升產量以及效率。」

他指出:「接下來是分析資料,這能讓面臨氣候變遷的農耕活動更永續發展,如果我們要在接下來的三十年餵飽全世界的人口,這是一個先決條件。」

編譯:Judith Cheng

(參考原文: IoT in Industry Still 'Infant,' But a Big One,by David Benjamin)