最近在遭遇到產品接二連三地發生故障後,我不禁想問在「中國製造」(Made in China)的產品是否真的讓我們比較省錢,還是付出更大的代價?雖然造成產品不斷出現故障的罪魁禍首似乎總是USB連接線、音源線以及行動電源,但當連續幾款產品令人憂心(尤其是在煙霧消散後的情況下),對我來說,這些產品本身就存在著更多風險。很遺憾地,這些產品大部份都來自削減成本成為常態的中國。

每一次,當手機上的USB電源或音源線故障時,我總是試著把脫落的銅線焊在一起,但只能找到一、兩根細如髮絲般的銅線。就是因為使用了如此之細的銅線,難怪這些產品這麼快就壞掉了。我覺得平均每八個月就要燒掉一條電源線。而音源線大致上也只能撐到這麼久的時間了。使用藍牙(Bluetooth)確實避免了電纜連接,似乎也不會耗用更多電池。但同樣地,當我將藍牙裝置放在口袋時,就算離手機只有3英呎,也經常出現斷斷續續的情況。

電池似乎可維持一段時間。然而,相較於僅更換手機,多花錢買新的電池很不值得。也許唯一的例外是不太需要再買手機了——因為大多數的方案都只是租用的。

我目前所用的手機大概只花了30美元,至今已使用了三年。上一支手機花了我150美元,卻只撐了三個月——可能是因為放在車內的中控台上而過熱,或是放在濕的海綿墊上而過度潮濕。總之,有一天手機在車內充電後,我拔下USB電源線,從中控台上拿走手機,接著手機的震動馬達就開始不正常了。沒問題!工程師通常只需拆下這顆震動馬達即可。不過,手機中的一些小電路將會在這款多餘的配件移除時發出尖銳的聲音,而且再也無法定位訊號了。

我一共有三款產品發生故障後冒煙、一款產品熔化,還有另一款產品變得超熱。另外,有一次我拆開家中天花板的小型螢光燈(CFL),發現在燈泡的電路板上出現了棕色的焦痕。看起來好像是電晶體管發生崩潰了,這可能是因為想省下幾個成本不到1美分的元件而導致的。這種偷工減料的情況通常發生在為了避免反向電壓,而略過串聯或反並聯二極體。除了二極體,為了避免過熱或過度的下游負載,採用保險絲也是不錯的選擇。

那麼,讓我們來看一下這場「火災」吧!事實上,產品只是冒煙了,但並沒有看到火焰。當我的惠普(HP)顯示器開始冒煙時,我正好就坐在書桌面前。我並未立即排除故障,而只是回報了這個問題,然後打包顯示器並寄送至HP服務中心。而從新的顯示器隔天立即送到我家的速度來看,這顯然不是經常發生的產品更換案例。當‘Made in China’的電感芯造成工作站短路,以及雞脂接合劑熔融造成儲存能源的核心間隙崩潰,也會出現類似的過電流故障(但不會冒煙)。

根據元件分析得知,原始製造商的尼龍間距被一種分離複合物的版本取代了,經過我們進一步分析確定是採用了雞脂接合劑。附帶一提的是,我們也確定了所謂的無鉛元件真的是完全無鉛的,除了其上所貼用於標示‘lead free’的標籤上面的印刷墨水。

最近我兒子給了我一個用USB電源線充電的鋰電池。這個行動電源基本上是為其他USB裝置而設計的電荷儲存裝置。它有一個附加的功能是12V的輸出,以及跳線功能。我很開心它能有這樣的功能,因為它更方便攜帶,省去我在車上充電的不便。然而,當有一天它也在我的車上開始冒煙後,事情就不妙了。

20170728_MIC_NT02P1 照片顯示在我發動車子引擎後不久,車上的USB行動電源過熱冒煙後的樣子

所幸電池並沒有爆炸,也未損及我的車子。不過,順帶一提,如果車上載著小孩時,千萬別在車內抽煙!當然,我的車上也有滅火器和其他安全功能,但幸好我不需要用到它們,因為我馬上就把冒煙的電池丟出車窗外了。

除了故障之外,過熱的負荷讓我們付出多大的代價?我很開心兒子在父親節時來看我,並且給了我這個行動電源。就像我一樣,他也為自己的電腦選擇了較便宜的電源;而我的因電源線而「故障」了,就像我的其他許多USB和音源線一樣,它們都會變得超熱到不能隨便留在任何織物或易燃物上。但我有時會在床上工作,不得不把它們放在鍵盤附近。在目前已能設計出效率達到90%或更高的電源產品後,這一類低效率的「噴火龍」出現可說是一種侮辱,而且也令人質疑如果以每小時千瓦(kW/hour)的電源來衡量,究竟浪費了多少錢?

因此,當公司的財務部門與經理人為了節省成本考慮而紛紛採取外包,結果真的讓我們省到了什麼嗎?還有那些流向海外的錢,終究無法留在國內工人的口袋中。是不是只要讓股東開心就可以不顧一切?就像產品冒煙終究會消散一樣……

編譯:Susan Hong

(參考原文:How Much Does “Made in China” Really Save Us?,by Scott Deuty, Power Electronics Expert)