「新興的語音服務需要標準!」這是Synaptics執行長Rick Bergman在致力於整合科勝迅訊(Conexant)與邁威爾(Marvell)多媒體業務單位時特別強調的一句話。同時,該公司預計將成為首家採用40nm快閃記憶體(flash)製程打造顯示驅動器的公司之一。

Synaptics在今年六月間收購科勝訊後,預計將在亞馬遜(Amazon)的Alexa、百度(Baidu)的DuerOS等語音服務以及韓國營運商提供的服務上,迅速扮演重要的晶片供應角色。該公司正將這些語音服務定位於其觸控介面與顯示器晶片業務的自然延伸過程。

Bergman說:「語音在個人電腦(PC)、印表機上將變得更重要——並在你可以想到觸控、語音或顯示的任何系統上發揮作用。」

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他在日前接受《EE Times》的採訪中呼籲讓用戶更輕鬆地使用基礎的自然語言處理技術。

他解釋說:「你不會想看到15種家用語音助理各自以不同的方式溝通。為此,我們需要統一的標準,例如標準化的指令。畢竟,你可不希望為了使用這些裝置而學習不同的數位語言。雖然現在說來有點太早,但或許終極願景是人工智慧(AI)發展到十分聰明,足以瞭解各種不同裝置類型的指令。」

The Linley Group的資深分析師Mike Demler基本上同意這樣的看法,他並指出,消費性物聯網(IoT)市場的發展速度較緩慢,部份原因就在於其易用性差。

不過,Demler還說:「語音介面將有所幫助,但是,自然語言處理的說法可能是一種誤解。畢竟,對著今天的裝置說話,可是一點兒也不自然。」

Demler舉了一個例子說明當今的語音裝置有時連一個簡單的要求都無法回應。他的妻子從一些線上研究發現,在你喊裝置的名稱之前,必須搭配使用一個‘to’字。

Demler舉例,「像我必須要說‘Play jazz to bedroom, Alexa.’因此,現在是這些裝置在教我們說他們的語言,而不只是我們在對他們下指令。」

好消息是市場正在迅速進展中。科勝訊聲稱其遠場語音晶片組已取得多達60款設計訂單了,包括來自HP PC、Harmon Kardon揚聲器和LG冰箱等。

Bergman說:「目前存在多種潛在應用——汽車揚聲器、照明、恆溫器、電視、機上盒(STB)...最棒的是我們可以參與各種生態系統」,如亞馬遜、百度、三星(Samsung)和SK Telecom所提供的不同服務。

不過,在這個英特爾(Intel)、聯發科(Mediatek)、Nvidia、恩智浦(NXP)、高通(Qualcomm)、銳迪科(RDA)、瑞昱(Realtek)和德州儀器(TI)都已經跨足的領域,目前看來已十分的擁擠。

Bergman說:「我們認為勝訊的遠場技術以及其他音訊演算法都是同類技術中最佳的。這並不是十分容易實現的技術,而科勝訊已在這方面投入十年了。」

20170801_Voice_NT01P2 預計今年有將近2,500萬個智慧揚聲器以及其他個人語音助理出貨 (來源:Synaptics)

牙籤型的觸控顯示驅動器

Synaptics在今年7月26日完成其以3.33億美元現金和726,700股股票收購科勝訊。該公司期望在9月時能完成部份授權的轉移,以便儘快接手以9,500萬美元現金收購Marvell多媒體晶片部門。

這筆收購交易增加了大約600到1,800人,成為半導體產業歷經兩年來歷史性整併潮下少數幾筆較適度的整併案之一。在這個由於晶片製造成本攀升、市場逐漸趨緩至中個位數成長的環境下,幾家一線業者之間的結合,為其帶來了更多的生存空間。但Bergman說,所有的公司都需要發展才能成長。

Bergman曾經任職AMD,當他在2011年成為Synaptics執行長時,該公司還是一家市值5億美元的公司。

Bergman說:「接著,各方壓力讓我們很快就達到了每年10億美元的營收。如今,我們已經達到了20億美元年營收,或許接下來的目標該設在50億美元了。」

Bergman至今已收購了至少四家公司或業務部門。最大宗的要算是兩年多前達成的一項協議——以4.75億美元收購由夏普(Sharp)、瑞薩(Renesas)和力晶(Powerchip)合資的一家顯示驅動器製造公司,這項業務如今佔了Synaptics將近一半的營收。

當他加入Synaptics時,該公司開始將筆記型電腦的觸控墊應用,擴展至智慧型手機的觸控螢幕。

「現在,筆記型電腦市場已經發展好幾年了,年成長率萎縮了一點,所幸在二合一筆電的帶動下稍微緩和些。智慧型手機市場並未下滑,但預計在接下來幾年將會從曾經極其壯觀的市況縮小到個位數的成長。」

就像大多數的晶片業主管一樣,Bergman認為物聯網(IoT)正是新的成長引擎。如同嵌入式市場,IoT更加分化,但「在某些方面來說是好事。筆記型電腦和智慧型手機起伏波動大,因而多樣化對我們來說非常重要。」

20170801_Voice_NT01P3 收購科勝訊和Marvell的多媒體事業,擴展了Synaptics的潛在市場範圍

Marvell的多媒體業務單位帶來了用於機上盒與虛擬實境(VR)頭戴式耳機的視訊處理器。該機上盒晶片用於Google Chromecast,以及支援Android機上盒領域的一個版本。

Bergman指出,機上盒「正從管理內容轉型成為家庭中心。或許它還稱不上是蓬勃發展,但這是一個很大的市場,其中有許多部份正快速成長中。」他並強調,在年約2億美元的Android機上盒業務,Marvell擁有超過一半以上的佔有率。

Synaptics通常使用來自力晶、台積電(TSMC)和聯電(UMC)的成熟製程技術,甚至未特別對先進的FD-SOI感興趣。而新收購的Marvell部門則將帶來一些採用28nm製程節點的SoC。

Bergman說:「不過,我們確實需要高電壓和flash,所以我們將率先採用來自先進代工廠的40nm高壓flash製程打造觸控顯示器。」

這款「牙籤型」的晶片尺寸約為1×30mm,著實是一種不尋常的配置。因此,他解釋說:「它基本上是一款搭載大量類比和少量數位元件的I/O晶片。」

編譯:Susan Hong

(參考原文:Synaptics Calls for Voice Standards,by Rick Merritt)