儘快推出某種5G服務形式的競賽正擴大展開中。

英特爾(Intel)的一位高階主管描述了一幅工程師正竭盡全力投入5G新無線電技術(5G New Radio;5G NR)標準,以期在年底前完成初期版本的願景。她並承諾,一旦完成該規格,英特爾將會推出一款基於x86處理器與FPGA的測試系統。

負責定義5G NR標準的第三代合作夥伴計劃(3GPP)確定可在今年年底前完成非獨立(NSA)版本規格的優先順序。它將擴展現有的LTE核心網路與5G NR前端,以實現諸如固定無線接取等服務。這項行動將有助於降低營運商初期龐大的投入成本與風險,也促使5G大規模測試與商用部署可望提前於2019年展開。

而等到這項工作完成後,無線接取網路(RAN)工作小組預計會在2018年9月以前,將工作重點轉向起草獨立式5G NR規格。

英特爾通信與設備事業部副總裁兼標準與下一代技術部門總經理Asha Keddy表示:「如今,非獨式NR在許多動機下運作情況良好,無論將面對任何困難,最終將會在12月底以前發佈一項標準。RAN工作小組已經開始加速作業,甚至有許多天工作到晚上10點後還無法休息,有時甚至在晚餐過後還得開會。」

為了減輕負載,3GPP RAN工作小組的全體會議預計將會精簡針對非獨立NR所提出的功能特徵組合。Keddy指出,儘管已經設定了諸如通道編碼和子載波間距等基礎特性,但有些功能特性的定義時程已經落後了,例如MIMO波束管理等。

由於有些決定取決於營運商之間的協議,因此,現階段還很難說會出現哪些功能特性。她說:「其中有些則是毫無計劃的,就像國會通過法案一樣。」

這畢竟不是一件容易的工作,因為至今仍在為5G及其所涉及的時間架構探索廣泛多元的應用案例。她說:「我們正討論如何起草這項未知的標準——它將在2020年出現、2030年達到顛峰,而且到了2040年仍然存在;這畢竟是一種對於未來的責任。」

考慮到來自營運商的壓力,這項任務更加困難。例如,儘管該標準要到明年年底才會被正式批准,但AT&T和Verizon已經宣佈明年將會根據非獨立5G NR推出固定無線接取服務。

20170908_5G_NT01P1 英特爾展開5G行動系統的現場測試 (來源:Intel)

測試系統、晶片方案迅速浮出檯面

英特爾和高通(Qualcomm)等公司持續為營運商的場測提供基於CPU和FPGA的系統。他們一直在更新系統的軟體,以便跟上3GPP和營運商需求的發展腳步。

針對這部份,英特爾至今已部署了大約200台的5G測試系統。這些測試系統將用於美國AT&T和Verizon的一些固定無線接取試驗,以及韓國電信(Korea Telecom)和NTT Docomo針對5G試驗的其他用例。

還有一些系統正為具有各種廣泛需求的垂直市場(如汽車、媒體和工業等)以及公司(如GE與Honeywell)測試專門案例。預計到了明年,一旦系統開始支援非獨立5G規格,所有的測試都將隨之加速展開。

英特爾在2016年2月發佈首款5G測試系統,支援6GHz和毫米波(mmWave)波頻率。該公司並於2016年8月推出整合4x4 MIMO功能的第二代平台。

目前的系統支援包括600-900MHz、3.3-4.2GHz、4.4-4.9GHz、5.1-5.9GHz、28GHz和39GHz的頻段,可提供高達10Gbits/s的資料傳輸速率。

20170908_5G_NT01P2 英特爾第三代5G行動測試平台(MTP)看起來像一台PC,其中包含x86處理器和FPGA (來源:Intel)

Keddy並未透露英特爾針對智慧型手機或基地台的5G專用晶片計劃細節。不過,就在今年1月,英特爾宣佈,採用其14nm製程製造的智慧型手機用5G數據機晶片預計將在今年第二季出樣。英特爾發佈這項消息的時間,剛好就在3GPP決定將5G NR分成非獨立和獨立式規格之前。

同樣地,高通在去年年底宣佈,其X50 5G數據機將在2017年出樣。該晶片採用8個100MHz通道、一個2x2 MIMO天線陣列、自適應波束成形技術與64 QAM,以實現90dB鏈路預算,並能與單獨的28GHz收發器和電源管理晶片搭配運作。

編譯:Susan Hong

(參考原文:3GPP Burns Midnight Oil for 5G,by Rick Merritt)