東芝(Toshiba)自設定的出售半導體業務期限8月31日已經過去,沒有做成任何一樁交易;而東芝未能與由WD (Western Digital)領導的聯盟或是其他虎視眈眈的出價者達成協議,讓人擔憂東芝無法及時脫手該業務而遭遇股票被下市的命運。

儘管東芝明顯對股票下市十分恐懼,但或許這並不是最糟的情況;一旦股票下市,其實東芝對於出售半導體業務的急迫壓力就會解除,該公司也能堅持更好的出售價格與條件。

關注記憶體產業的市場研究機構Objective Analysis首席分析師Jim Handy就指出,東芝能等待的時間越久,其半導體業務東芝記憶體(Toshiba Memory)的身價也許會更高:「我不確定下市對他們來說一定是壞事,到目前為止,問題一直是在趕截止期限。」

不過在另一方面,因為未來的新老闆懸而未決,東芝記憶體無疑得延遲一些長期計畫與投資決策;這種群龍無首的狀況一天天過去,東芝記憶體是有可能在競爭激烈的NAND快閃記憶體市場落後三星(Samsung)等競爭對手。

如果心臟不夠強,就別玩記憶體晶片生意;就算是正經歷NAND市場的黃金年代,各家NAND供應商無不積極備戰,紛紛投資數十億美元擴充產能,並讓更多3D NAND產能上線。

根據市場研究機構TrendForce旗下的記憶體產業研究部門DRAMeXchange,東芝記憶體今年第二季的NAND市佔率從2016年同期的18.8%來到17.5%,下滑超過1%;而東芝所失去的市佔率幾乎都流向市場龍頭三星,後者的同期市佔率由去年的34.4%增加為35.6%。

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而東芝並沒有只是被動等待買家上門,該公司在8月初時宣佈,將分配17.6億美元的預算開始為其四日市(Yokkaichi)據點的新NAND晶圓廠採購設備──此舉徹底把合作夥伴WD排除在外,因為兩家公司在關於東芝記憶體的出售問題上持續交惡。

另一家市場研究機構Forward Insights的首席分析師Greg Wong表示,東芝會嘗試跟上投資步伐,因為記憶體部門是製造利潤的主力之一,估計在上一季對整體東芝的利潤貢獻度達到近90%:「確實,延遲投資是有風險,而我確信管理層也意識到這一點,並且會嘗試確保他們持續投資,因此不至於落後。」

「如果NAND市場景況不佳,東芝遭遇的問題就會變得相當不妙;」Handy表示:「但因為目前NAND的獲利性相當好,現在看起來他們可以等待。」

Wong則補充指出,三星不得不兼顧DRAM、NAND與邏輯晶片部門的投資,這可能會影響到該公司擴展3D NAND產能的速度,而東芝只聚焦在NAND,能更快速地藉由轉換2D NAND製程而增加3D NAND製程。

根據路透社(Reuters)與其他消息來源的報導,東芝無法與WD領軍的聯盟──此聯盟包括日本產業革新機構INCJ,以及具日本官方背景的日本開發銀行(Development Bank of Japan,DBJ),還有美國的私募股權業者KKR and Co.──達成出售半導體業務最終協議,是因為該聯盟出價約172億美元,低於東芝原先預期的180億美元。

路透社報導指出,WD仍在努力達到180億美元的出價目標,但是主要問題顯然是在於WD未來將取得的股份比例。在此同時,蘋果(Apple)也再一次被傳說是潛在買主,該報導指出,蘋果已經加入另一個成員包含Bain Capital、INCJ、DBJ的出價聯盟;而INCJ與DBJ是奉日本政府之命,無論哪一組買家最終與東芝達成協議都得參與。

或許東芝半導體業務成功出售還有好一段路要走,而這對該公司來說未嘗不是一件好事。

編譯:Judith Cheng

(參考原文: Waiting Game Could Strengthen Toshiba's Hand,by Dylan McGrath)