在PC全盛時期,我得知了一些關於市場開發協議(market development agreements)的內幕;這些看似平淡無奇的合約有時候其實相當「陰險」。

時間回溯到1990年代,我在一個與某位資深PC產品經理的電話訪問中,聽到關於微軟(Microsoft)的大八卦,據說只要OEM出貨的系統中有一定比例是內建微軟軟體如Windows與Internet Explorer,並進行各種其他聯合行銷活動,這家軟體公司就會提供高額回扣。

那位產品經理表示,有時候微軟會將那一筆回扣款項延遲到該OEM的財報發佈前才發出,而且該金額規模足以讓財報結果是獲利或虧損;當時有許多家PC廠商的利潤都非常低。

所以當我在從今年1月到最近觀察高通(Qualcomm)遭蘋果(Apple)控訴收取高額回扣的案件時,我有種似曾相識的感覺。

目前還不清楚高通是否在Snapdragon處理器業務上,進行跟微軟推銷Windows時類似的金錢遊戲;從蘋果與高通之間開展的業務一整套相關協議中,很難看得出什麼蛛絲馬跡,而也許魔鬼就藏在細節裡。

對我來說,很清楚的一件事情是,某些政府機構應該要在這方面出來發揮警示作用;但令人遺憾的,歐盟(EU)已經自己放棄扮演科技產業警察角色,至少在某個案件中──根據路透社(Reuters)的報導,歐盟法院(EU Court of Justice) 在9月6日作出裁示,要求原審法院應該要重新審視:「涉及妨礙競爭的回扣金額爭議問題上,英特爾(Intel)所提出之反駁。」

這要回溯到2009年的一個反壟斷案件,是關於英特爾支付回扣給Dell、HP、NEC以及前IBM等採用較高比例該公司x86處理器的PC廠商;當時歐盟以英特爾以反競爭手段讓AMD以極其歐洲OEM客戶受到傷害為理由,裁罰英特爾13億美元。而歐盟要求重審此案,讓英特爾在最新官方部落格文章中對其決策表示讚揚。

歐盟向來對科技廠商的監管特別嚴苛,最新的舉措理由為何還不清楚,但希望不會成為一種趨勢。這是一個偉大的產業,但有時候那些為產業中還沉醉於輝煌年代的最大廠商工作的人們,需要知道還是有人對於那些檯面下的金錢遊戲抱持嚴肅態度,這不是可以開玩笑的!

編譯:Judith Cheng

(參考原文: Funny Money is an Old Tech Joke,by Rick Merritt)