主流家電產品預計將在明年搭載蜂巢式網路出貨。而提供相關資訊的「數據點」(data point)就來自於幾家電信營運商以及物聯網(IoT)客戶。

美國家電業者Sears公司現正開發中的Kenmore品牌家電產品中,大約有50%都搭載了某種無線網路功能。同時,該公司約有10%的家電產品均可支援Wi-Fi或Wi-Fi/藍牙(Bluetooth)整合模組。

為了避免家庭網路變得越來越擁擠,該家電製造商正將部份設計改為支援LTE Cat-M標準,因為目前Wi-Fi/藍牙裝置的模組已經達到10美元的價格了。透過這種蜂巢式鏈路可傳送大約22個不同的資料讀數至遠端監測器。

Sears總經理Chris McGugan在日前舉辦的「行動物聯網高峰會」(Mobile IoT Summit)上表示:「我們的技術人員可以利用這些資料,仔細地確定系統隨時間演變的健康狀況。」這些資料有助於Sears取得有關其產品如何被使用的寶貴資訊,同時還有助於減少必須派遣維修人員的次數。

此外,Sears希望LTE能讓家電連網的過程自動化。 McGugan說:「大多數的消費者都不了解如何使用其Wi-Fi ...平均而言,只有11-12%的連網裝置實際上運作於家庭網路上。」

OEM的工作也面臨挑戰。他補充說,主要家用電器產品的設計週期通常是兩年,而且可承載多達5,000萬美元的加工成本。

Link Labs執行長Bob Proctor表示,蜂巢式IoT也在資產追踪方面取得更多動能,在快遞車輛或廠房系統中通常還結合藍牙(Bluetooth)。Bob Proctor說:「一般來說,您必須能夠搭配許多技術共同使用,」例如他自己的公司就使用了LoRa、Wi-Fi、LTE Cat-M和藍牙等。

諾基亞(Nokia)的代表則表示,整體而言,蜂巢式IoT的願景似乎相當巨大,但目前這一市場仍處於起步階段,還不到當今營運商營收的3%。

20170915_HomeAppliance_NT01P1 來自AT&T、Verizon、Sprint和T-Mobile的IoT高層主管在活動中發表談話

營運商看好基於LTE的IoT網路

根據辦該活動的蜂巢式產業組織GSMA預計,在2026年以前,將會有多達38億個基於LTE的IoT網路展開營運。全球營運商至今已在世界各地推出了17款蜂巢式物聯網方案了,預計到明年3月將再增加到35款。

10-Mbit Cat-M標準讓營運商得以透過軟體升級至其網路,目前並進一步與北美的兩個即時網路互連。而支援1-Mbit/s鏈路的低功耗窄頻物聯網(NB-IoT)版本在互作業性測試方面仍有待提升,因而要求營運商採用一些新的硬體。NB-IoT預計明年將在北美展開服務,並陸續在中國、韓國和歐洲推出。

電信營運商看好商機龐大,但仍等待進一步的標準定義。AT&T目前已能支援Cat-M網路,該公司產品開發副總裁Cameron Coursey表示:「在dB方面的大幅提升,並不能讓傳統的覆蓋範圍擴展到建築物和地下室。」

Verizon的IoT副總裁Mark Bartolomeo說,營運商必須為物聯網量身打造核心網路,「並捨棄只有智慧型手機才需要的管理分層,從而提高效率。同時,「MCU供應商正重新編寫其軟體,以因應蜂巢式網路的需求——為了讓裝置連網而重頭打造的想法不再可行,」他說。

T-Mobile的一位主管聲稱,「在嘈雜的環境中,蜂巢式IoT能表現出較藍牙或Wi-Fi更好的性能。」然而,Verizon的Bartolomeo指出,消費IoT市場面對著價格昂貴、複雜以及平台零散等阻礙,光是Verizon就有8種不同的產品。

基頻晶片供應商Sequans執行長Georges Karam表示,蜂巢式IoT模組的成本已經低於10美元了,很快地將會達到5美元。「你將會看到這項技術快速地進展。」

編譯:Susan Hong

(參考原文:Cellular Calls Home Appliances,by Rick Merritt)