電信營運商正在積極搶進蜂巢式物聯網(cellular IoT)市場,其中又以主推窄頻IoT (NB-IoT)的中國電信(China Telecom)跑得最快;這些廠商期望能迎頭趕上已經進入市場兩年以上、由Sigfox與LoRa所領軍的低功耗廣域網路(low-power wide-area,LPWA)競爭技術。

在上週於美國舊金山舉行的世界行動通訊大會-美洲場(Mobile World Congress Americas)上,就可以看到各路廠商試圖在新興的物聯網市場顯身手;計劃在明年6月於美國開始營運NB-IoT網路的電信業者T-Mobile技術發展與策略副總裁Karri Kuoppamaki就表示:「感覺我們正處於IoT大爆發的高潮。」

一家今年創立的新公司TrackNet執行長Hardy Schmidbauer認為:「接下來最關鍵的是在實際的網路上展現投資報酬率(ROI);」該公司提供的服務是利用LoRa與Wi-Fi進行資產追蹤(asset tracking)。「電信營運商想要橫掃LPWA競爭對手,而我認為他們做得到;」諾基亞(Nokia)北美分公司技術長Michael Murphy則表示:「毫無疑問營運商們將之視為最重要的目標之一。」

擁有數百萬用戶的中國電信顯然跑在前面,該公司在今年6月在中國啟用了一個全國性的NB-IoT網路,在200KHz頻道支援20~60Kbit/s的資料傳輸速率;中國電信收取的資料傳輸費用一年僅3美元左右。

中國電信技術長畢奇(Qi Bi)表示,其硬體供應商包括華為(Huawei)、中興(ZTE)將很快能供應單價低於5美元的NB-IoT模組:「我們的硬體裝置已經銷售一空,客戶還在排隊等待…我認為NB-IoT在中國將會脫穎而出。」

有兩種早期採用者是讓中國電信感到最驚訝的,其一是共享單車業者如摩拜(Mobike),其二則是負責管理公寓社區租賃洗衣機與乾衣機的廠商;「我們原本以為主要應用是儀表設施,但共享單車成為我們最大的客戶之一;」畢奇指出:「物聯網領域充滿了冒險和驚奇。」

中國電信也支援LTE-M,支援最高1 Mbit/s資料傳輸速率,但效率較低,採用1.4MHz頻道;畢奇表示,LTE-M將主要提供可穿戴裝置使用,有可能會侵蝕智慧型手機的營收。該公司已經看到2G到LTE通訊的每用戶平均收入(ARPU)持平發展,因此期望NB-IoT能有所突破,藉由比LTE-M更長的電池壽命、更低的成本與更高覆蓋率等優勢,帶來新的營收。

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中國電信展示NB-IoT模組
(來源:EE Times)

LTE-M vs. NB-IoT

T-Mobile也希望跟上中國電信的腳步,在2018年6月於美國推出NB-IoT網路服務;「中國的計畫是做大NB-IoT,也將因此讓相關生態系統繁榮發展,」Kuoppamaki表示T-Mobile將採用600MHz頻段,該頻段:「對大多數應用來說有非常好的傳播特性,」包括資產追蹤、智慧照明,以及洪水監測、寵物與衣物追蹤等等。

與中國電信相同,T-Mobile也將針對「特定使用案例」提供LTE-M支援,但Kuoppamaki指出:「NB-IoT具備最大的潛力,我們接洽過的垂直應用廠商也看法相同;」他指出,會需要用到LTE-M支援之語音功能的應用很少。

在美國,AT&T是第一家開通LTE-M網路的營運商,利用該網路實際上是一種軟體升級,但NB-IoT則在某些網路需要新的伺服器;AT&T表示,其LTE-M模組價格只要7.5美元,資料傳輸費率每個月1.5美元起跳,並在Amazon銷售定價99美元,內含模組、軟體與雲端儲存的開發工具套件。

AT&T也有注意NB-IoT,該公司負責工業物聯網市場的副總裁Mike Troiano表示,該技術與LTE-M兩者之間的成本差距不大:「對我們來說,用LTE-M就能妥善支援大多數的應用;」他表示兩種技術在功耗方面也沒有太大差異,並對於LTE-M能讓大多數節點維持5~10年的電池壽命表示信心。

編譯:Judith Cheng

 
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