接續前文:電信營運商加速推出蜂巢式IoT服務  

蜂巢式物聯網(IoT)市場正處於起飛期,已經開始營運LTE-M網路的美國電信業者AT&T支援多樣化的IoT業務模式,且因為該公司能估計資料使用量,因此客戶能將多年的資料計畫納入產品成本;例如允許車用SIM卡分攤帳單,向車廠收取緊急救援電話的費用,而向駕駛人收取熱點連結使用費。

AT&T與其他服務供應商一樣,將資產追蹤視為大但是多樣化的市場,其使用者包括Otis的電梯、McPherson Oil的石油儲存槽,還有GE的智慧路燈。

3GPP將LTE-M與NB-IoT都定義為Release 13規格的一部份,業界預期該組織會在仍未完成定義的5G IoT規格拍板之前,提供兩代的年度升級──Release 14與15預期將支援網狀網路(mesh networking)、更佳的位置追蹤,以及可能會延展傳輸距離。

另一家美國電信業者T-Mobile技術發展與策略副總裁Karri Kuoppamaki表示:「NB-IoT已經對LTE盡可能最佳化;在LTE-M與Category-1 LTE之間會出現其他選項,但接下來的焦點會是在5G IoT,可望催生更小型、更省電的裝置,而且覆蓋率可能更好。」

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模組供應商Telit在MWC美洲場展示可支援蜂巢式IoT與各種LPWA技術的多樣化方案
(來源:EE Times)

LPWA技術供應商力抗蜂巢式IoT競爭

電信營運商正在積極搶進蜂巢式IoT市場,期望能迎頭趕上已經進入市場兩年以上、由Sigfox與LoRa所領軍的低功耗廣域網路(LPWA)競爭技術;而LPWA領域在接下來幾年看來仍將維持群雄割據的狀態,Sigfox與LoRa是利用800~900MHz免授權頻段闖出一片天地的早期進入者。

根據市場研究機構IHS Markit預測,Sigfox預期會是在IoT市場佔有率最高的技術,其後依序是NB-IoT與LoRA;LTE-M則會落後一段距離排名第四。Sigfox的服務鎖定IoT市場金字塔廣闊的底層,支援簡短、不頻繁的最低資料速率訊息傳遞,其模組成本為2美元,資料傳輸費率在美國是每年1美元起跳,在歐洲則只要一半。

Sigfox北美分公司總裁Allen Proithis表示:「如果你的資料量很大,傳輸費率可能高到一年10~12美元,但很少有使用者會達到那種程度…如果你需要3GPP規格下的東西,就不可能那麼便宜、省電或是簡單,特別是對那些只傳輸微小資料量的裝置來說。」

如同其競爭對手,Sigfox不願透露目前的用戶數,僅表示已經應用在美國德州的油田、大型農場,以及舊金山的城市供水系統;在全球有32個國家建置了採用該技術的網路,潛在市場範圍(addressable market)覆蓋6億人口。

Sigfox將自己視為網路技術供應商,通常是與開發並佈署建立某種IoT服務所需之軟體的第三方夥伴合作;Proithis表示:「光是在美國,我們就有六種不同的資產追蹤裝置,因為每個客戶對感測器組合的需求都有些許不同。」

到目前為止,除了與日本電信業者KDDI在日本當地、以及與T-Mobile僅針對一兩個市場的合作案,Sigfox與蜂巢式通訊營運商並沒有太多交流;但Proithis透露:「可能陸續會有一些進展,因為營運商想要提供一站式服務。」

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新創公司TrackNet執行長Hardy Schmidbauer表示,免執照頻段LPWA技術能提供比蜂巢式IoT成本低一級的選項
(來源:EE Times)

緊追在Sigfox之後的競爭對手LoRa Alliance,則已經與超過40家網路營運商做成生意,包括法國Orange以及歐洲的Comcast;該聯盟不賣服務,而是提供開放性規格讓任何人採用,建立公有或私有網路,迄今已經吸引了超過500位聯盟會員以及至少350個試營運網路。

採用LoRa與Wi-Fi技術提供資產追蹤服務的新創公司TrackNet執行長Hardy Schmidbauer表示,LoRa的非同步(asynchronous)、展頻(spread-spectrum)網路,能強化傳輸距離並將干擾最小化;該公司是LoRa技術早期採用者的代表之一,採用Semtech晶片支援其首推服務。

Schmidbauer表示,同步蜂巢式IoT網路對於需要營運5年以上的節點來說耗電量太大,而LoRa裝置只要採用次於2,000 mAh、3.6V規格的電池;他進一步指出,免執照頻段的各種LPWA技術:「並不是要與NB-IoT競爭,就像是藍牙與RFID,兩者應用不同而且重疊區域相當小。」

編譯:Judith Cheng

(參考原文: Cellular Puts IoT on Speed Dial,by Rick Merritt)