半導體產業觀察家對於英國IP授權業者Imagination Technologies分別以兩項不同協議及附屬細則出售的方式深感好奇。

Imagination在其最大客戶——蘋果(Apple)表示將逐步淘汰在產品(包括iPhone)中使用Imaigination技術後,已自今年6月起公開求售。因此,最近Imagination決定出售的消息傳出,也不至於太令人意外。然而,在上週五發佈的這項消息——Imgination同意賣給中資凱橋(Canyon Bridge Capital Partners),並宣佈將旗下MIPS CPU業務賣給Tallwood Venure Capita,這一舉措讓市場觀察家的心中浮現了許多問號。

首先,Imagination刻意安排兩項協議的方式,最終是為了讓由中國政府資助的私人股權公司——Canyon Bridge取得MIPS CPU IP嗎?

更具體地說,分別收購Imagination和MIPS的這兩家創投(VC)公司彼此認識嗎?

再者,藉由同意出售之名,Imagination實際上是為Canyon Bridge開啟了得以取得MIPS CPU IP與專利的後門?讓他們不必經過美國外國投資委員會(CFIUS)的審查?

Imagination Technologies在上週五發佈的兩項協議中,不僅同意將位於英國Hertfordshire的公司賣給了Canyon Bridge,同時也宣佈將MIPS業務出售給Tallwood Venture Capital。

中國與MIPS之間長久以來的「戀情」並不是什麼秘密。中國廠商多年來一直使用MIPS,據報導,北京方面表示希望將MIPS架構用於未來政府資助的計劃中。

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收購交易細節

先來看看上週五發佈的一些細節。

Imagination宣佈將以5.5億英鎊(7.425億美元)現金賣給Canyon Bridge Capital Partners;這家創投公司曾提議收購萊迪思半導體(Lattice Semiconductor),但不久前才被美國總統川普(Donald Trump)檔下。

同一天,Imagination並宣佈同意以6,500萬美元的價格出售該公司的全球MIPS CPU業務給Tallwood Venture Capital;該投資公司在美國加州Palo Alto和中國無錫都設有辦事處。

儘管大多數的MIPS專利都在2013年賣給專利控股公司Allied Security Trust成立的Bridge Crossing了,但所有特定處理器的專利以及MIPS Technologies的其他部份則由Imagination收購取得。

Imagination解釋,Canyon Bridge收購成立的先決條件是必須先完成MIPS CPU事業的安排。

Imagination執行長Andrew Heath表示:「Canyon Bridge的收購有助於確保Imagination及其強勁的發展前景,它仍然會是一家位於英國的獨立IP授權業務,但將實現全球化經營。」

這是因為,如果Imagination保有MIPS,那麼Canyon Bridge收購Imagination勢必會引起CFIUS的審查。

根據Imagination,MIPS CPU業務包括所有的MIPS IP和專利。這些MIPS IP和專利都是在美國開發的,屬於Imagination美國業務部門所有。

然而,目前尚不確定的是,如果Imagination的MIPS賣給Tallwood是否會面臨CFIUS審查?

業界懷疑論者納悶的是,已經被美國政府禁止購買萊迪思的Canyon Bridge是否計劃藉由該協議,而從Tallwood取得所有MIPS IP的永久授權。如果是這樣的話,主要由中國政府資助的Canyon Bridge最後總算能掌握MIPS了。

然而,目前還沒有證據顯示Imagination協調這兩項協議是為了幫助Canyon Bridge,特別是使其避開CFIUS的監管而順利取得MIPS IP。像這樣的財務交易——特別是還涉及來自遠東的中國業者——都是監管機構難以捉摸的對象。

誰想買MIPS?

暫且不論Imagination在GPU IP和繪圖相關專業知識,MIPS一直引發半導體業界關於誰最終將擁有MIPS CPU資產的爭論。

MIPS上一次公開出售是在2012年,當時訊號處理IP授權業者Ceva Inc.積極尋求收購MIPS的資產,因而提出9,000萬美元的收購價格。MIPS一開始同意,但不久後,Imagination介入,最終以1億美元競價收購MIPS。

這一次,當Imagination打算分開來賣MIPS時,Ceva仍然可能是MIPS資產的潛在收購者。

早在2012年,Synopsys曾被推測是另一個潛在的MIPS買家。Synopsys目前提供一系列嵌入式RISC處理器,稱為ARC——Synopsys在2010年收購ARC International的產品組合。但MIPS資產更有助於加強其處理器產品組合。

Imagination在今年五月初開始出售MIPS時,Tirias Research首席分析師Kevin Krewell指出:「MIPS仍然是具有可擴展性和成熟軟體生態系統的經典CPU設計。」當時Krewell推測,設計公司(例如Cadence、Mentor或Synopsys)將會對它感興趣。

他補充說:「像Microchip這樣的主要客戶也可能考慮購買授權。MIPS也被許多中國供應商使用中,因而可能會被中國企業所購買。」Krewell認為,儘管MIPS應用在減少中,但仍然存在市場機會。

除了Tallwood之外,還有誰真的想收購MIPS的資產,以及Imagination最終如何決定與Tallwood的交易,目前都還不明朗。

「演員」陣容

Canyon Bridge和Tallwood兩大投資集團旗下都有來自美國半導體產業的知名高階主管。

Canyon Bridge創辨人——周斌(Benjamin Chow)是在中國出生的美國公民,擁有超過20年的私募股權、創業投資、資深管理與技術研發經驗,同時也分別與中國和矽谷維持著良好的關係。

周斌於去年夏天成立了Canyon Bridge,主要資金都來自中國國新基金管理有限公司(China Reform Fund Management)。根據Lattice的監管資料,Canyon Bridge是國營的投資公司,也是Canyon Bridge的唯一投資者。

ray bingham_160_1506293863 Ray Bingham

Canyon Bridge還有一位知名人物是Ray Bingham,這位半導體產業的資深高階主管曾經在賽普拉斯半導體(Cypress Semiconductor)擔任執行董事長,以及偉創力(Flextronics)董事長。

據路透社報導,周斌在去年8月接近Bingham,他認為一家以美國為收購基礎的投資公司加上擁有像Bingham這樣的美國合作夥伴,相較於純中國買家,應該比較不會引起CFIUS的審查。

雖然Bingham在技術產業的聲譽有助於為Canyon Bridge贏得了Lattice的收購案,但他的存在卻無法扭轉CFIUS對於Canyon Bridge併購Lattice的審查。

Bingham與Canyon Bridge扯上關係也付出了代價。Bingham在今年六月從Cypress董事會下台,捲入與該公司創辦人兼前執行長T.J. Rodgers的委託書(投票代理權)爭奪戰。

Rodgers在1982年成立了Cypress,今年初卻狀告其前公司,指責Bingham與中資背景且計劃收購Lattice的Canyon Bridge Partners關係密切,違反公司利益——因為Cypress原本也考慮收購Lattice。

而在Tallwood方面,普通合夥人Luis Arzubi已任職IBM微電子部門長達30多年。在加入Tallwood以前,Arzubi擔任該部門的副總裁兼總經理,負責IBM的所有半導體業務部門。

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Tallwood的管理合夥人和創辦人Dado Banatao,曾經被譽為矽谷的夢想家。在成立Tallwood之前,Banatao是Mayfield Fund的創投合夥人,還曾經共同成立了S3 Graphics、Chips & Technologies以及Mostron等公司。

Banatao曾經在美國國家半導體(National Semiconductor)、Seeq Technologies、Intersil和Commodore International的工程和管理部門工作。

編譯:Susan Hong

(參考原文:Will Imagination Deals Deliver MIPS to China?,by Junko Yoshida)