Vanitha Kumar於1996年加入高通(Qualcomm)擔任資深工程師,目前是該公司軟體工程部副總裁;她是鼓勵學童學習科學的非營利組織Elementary Institute of Science委員會成員,也是為高通為年輕創客打造之Thinkabit Lab的提倡者。

Kumar表示:「如果不能及時支持和鼓勵女孩們從小就培養理工學科(STEM)的興趣,未來將會產生嚴重的影響;」使得優秀人才數量減少。以下是EE Times「科技女力:堅持不懈的身影」專題報導與他的訪談記錄。

在您的職業生涯中最自豪的成就是?

我曾帶領高通晶片技術小組的4G-LTE和5G軟體團隊。所以每當我拿著手機或看到朋友炫耀他們最新的電子產品,裡面是採用我們的數據機晶片時,我都感到非常自豪。對我來說,這些裝置都讓我們想到一群令人驚豔的創新工程師,為實現共同目標而努力出的成果。

話說回來,我們團隊最值得驕傲的時刻就是2010年在北美推出支援4G-LTE的產品;要將該產品推向市場是一項艱難的任務,但實現目標的感覺實在太美妙。

成為一位頂尖工程師或是公司高層並非偶然;請問您選擇專業領域的動機為何?您是否一直朝著既有的目標前進?是否曾改變方向?是否預期在未來會有改變?

我沒有任何設定好的遠大目標,幾乎是盲目地跟隨自己對於研發最新技術的熱情;一路走來,我善用每一個獲得的機會,並努力地改善我所認為的弱點。

當我必須做出一些困難的決定時,我讓自己周圍充滿支持者與非常相信我的人,和他們在一起總是讓我感到相當自在,並且讓我安心。我非常重視這種人際網路,當你努力地解決最棘手的問題,並試圖成為市場上第一名的時候,絕對會有一些充滿壓力的時刻,這時你需要有人陪你度過難熬的日子。

在工程領域中,女性仍是少數族群;無論是對或是錯,男性與女性之間的一些差異仍然是科技產業男多女少的原因之一;而在讓您自己的表現與成就在這個環境中能「被看到」,您面臨的挑戰是什麼?您如何克服這些挑戰?

我認為造成這種差距的原因有幾個,一方面,我們社會有很大一部分人看到一個小男孩在玩玩具時,會認為他未來會成為工程師,但看到小女孩做一樣的事就不會這樣想;在很多情況下,這些潛在的偏見在孩子們很小的時候就滲透到他們的心裡。

接著在國中和高中的時候,很多女孩子覺得學習高等數學/科學會讓人觀感不太好,或是因為周圍缺乏成年人的「善意」支持和鼓勵,因此女孩們便不想鑽研這些領域。研究顯示,如果這些女孩子不參與科學和數學領域相關的推廣計劃,就會開始失去對這些領域的興趣,尤其是從國中開始。如果不支持和鼓勵女孩在早期就對STEM領域產生興趣,未來將會產生重大影響,造成人才變少且更不多元化。

這是我加入Elementary Institute of Science (美國加州South San Diego)委員會的原因之一,該組織的任務是透過有趣、實用的方式讓不同背景的孩子接觸科學。高通自己的Thinkabit Lab也對STEM教育進行了重要的投資,這個實驗室提供年輕學子一個實體創客空間,讓他們可以親自動手驗證STEM學習成果。

最終,在產業界和社會,我們仍然有辦法讓這個領域變得更加多樣化,但是鼓勵在關鍵的中小學時刻進行STEM教育,對於創造和維持多元化的勞動力方面非常重要。除此之外,我們還需要繼續教育年輕人關於潛在偏見(hidden biases)的問題,也就是他們的女性朋友、同學、姐妹和同事所面臨的問題,如此便能夠讓他們在年輕的時候就成為這些觀念的支持者。

許多女性面臨的重大挑戰之一就是延伸已經展現出的能力,即如何將某種程度上的成功轉化為更新、更大的機會和推向更高一層的成功。其中一個重要因素是能夠充滿自信並相信自己的能力,這反過來又會影響到別人如何看待我們身上的潛力。在我職涯早期試圖成為主管的時候,當然是一個挑戰。

我花了很多時間閱讀書籍與上課,幫助我成為一個更有效的溝通者和領導者,並發展出重要的人脈,當我需要支持的時候可以為我發聲。在這個過程中,我不僅學會了自我宣傳的重要性,而且也會宣揚別人的重要性。

您在發展職業生涯的過程中,是否有一個模範或是導師?他們的指導或是人生經歷為您帶來了哪些幫助?

我很幸運地能與許多技術主管與經理人合作,他們在我當工程師和主管時影響與造就了現在的我。當時是高通資深工程師暨經理的Tom Chin是我在公司當工程師時的第一位主管。他鼓勵我堅信自己的想法,並無所畏懼地質疑現狀。自從我開始工作時,便具備這些觀念,我很愉悅地認為這是我應該做的。

在我成功的路上,另外一個對我有幫助的人是高通工程部副總裁Sudarshan Keshava,他在過去七年裡一直是我的主管。Sudarshan多次不留情地把我拉出舒適圈,而這每一次機會讓我除了成為一位工程師,之後也晉升為主管。在我的職涯中,這些導師在不同的人生階段出現,而他們都相信我的潛力遠遠超出了我自己所能看到的,他們也都提供了機會讓我能展現自己的能力。

女性通常會面臨家庭需求與事業成就兩頭燒的責任,您如何在其中取得平衡?

我的家庭在我的職涯中一直扮演著相當重要的角色,未來也將如此。在我成長過程中,我的父母非常重視我的數學和科學教育,他們真的相信(而且仍然如此)我可以做任何事情;為此,他們盡其所能地支持著我的夢想和抱負。我的先生也和他們一樣非常相信我;我們有兩個讀中學的女兒,她們很了解我的工作,並常常為此感到驕傲。

我對待工作和家庭沒有一條非常明確的界線,而這對我來說很有幫助。有時候家庭是放在優先順位,有時候我因為工作的關係而沒有與家人一起晚餐或出遊,但是我的家人並沒有因此讓我感到難過或內疚。我的孩子們會提前告訴我哪些學校活動和表演場合對他們來說很重要,我絕對不會錯過這些重要時刻。

我先生的工作也很辛苦,但他仍表現出令人難以置信的包容和支持。只要是孩子們的活動我們都會參與,當面臨出差或重要專案完成期限時,我們會協調互相支援;當然有些時候也會遇到無法控制的狀況,幸好它們少之又少。

您認為要鼓勵女性投入科技領域、追求更大成就,有什麼是應該做的?

這是一個在各個階段都必須要解決的問題;為學齡女孩提供機會並提升她們的技術能力,可讓她們對工程感到興趣。像高通Thinkabit Lab這樣的地方可以讓孩子們在友善的、不令人心生畏懼的環境中玩電路板、機器人和寫程式,確實可以改變他們在學校對科學和數學的看法。

隨著女性進入勞動力市場,我們也需要更多人跟他們說:「妳可以做這件事。」每個女性都必須找到信任自己的人際網路,並保持密切關係。這種網絡可以幫助你建立應有的信心、做出正確的事情並提出正確的問題;它鼓勵你不僅為自己發聲,也支持著他人。畢竟,科學與技術只有在經過質疑和挑戰現狀才能發展得起來的。

來自工作夥伴的證言

高通工程部副總裁Sudarshan KeshavaVanitha Kumar是目前無線產業中最能幹的領袖人物之一。在我們發展「萬物連網(Everything Connected)」的市場中,她樂於接受困雜的挑戰,並以敏銳的洞察力分析出可實現的產品發展藍圖,達成良好的里程碑,並渴望能達到技術完美的程度。她努力不懈地尋找和追求最有創意的想法,以提供最佳解決方案,任何大小難題都難不倒她。她積極領導一個大型軟體工程團隊,把像5G這樣的尖端行動通訊技術推向市場。

軟體工程的各方面都遵循著Vanitha的創新方向:原始碼管理、設計和編碼以及測試,甚至包含專案管理的客製化工具。由於她對整個專案生命週期中的所有軟體問題皆具有好奇心,激發了工程師們前所未有的創造力,並創造出一個積極而充滿活力的工作場所。不可思議的是,她能與所有團隊成員保持良好關係,並激勵他們朝著共同的目標而努力。

Vanitha不僅向高通的女性同事展現了令人欽佩的態度,也讓其他地方的任何一位女性相信,只要他們相信自己,每個人都可以實現自己的目標。她在當今科技產業管理階層中,不論與男性或女性主管相比,都表現得出類拔萃。工程界的其他人把她視為自己的學習典範,並非偶然。

編譯:Weili Lin;責編:Judith Cheng

(參考原文: Vanitha Kumar: ‘You need someone to be there for your bad days’)