Maha Achour是美國矽谷新創公司Metawave的共同創辦人暨執行長,該公司專長是打造利用超材料(metamaterials,或譯“超穎材料”)與人工智慧(AI)技術的車用雷達;她也是無線智慧窗開發商Polyceed的創辦人與董事長,以及超材料射頻(RF)系統與天線開發商Rayspan的共同創辦人暨技術長。

Achour擁有美國麻省理工學院(MIT)物理學博士學位,以及加州大學聖地牙哥分校(University of California, San Diego)電子工程碩士學位;她擔心許多對科學有熱情的女孩們會太理想化她們的興趣,並將自我肯定的能力犧牲在「膚淺的青春期」。以下是EE Times「科技女力:堅持不懈的身影」專題報導與她的訪談紀錄。

在您的職業生涯中最自豪的成就是?

那絕對是將應用於手機與無線接取點的被動超材料結構商業化;我2006年在加州大學洛杉磯分校(UCLA)的微波實驗室遇到伊都達雄(Tatsuo Itoh)教授之後,我們在不到兩年的時間內就成功將超材料天線整合到無線產品中。這是第一次我將自己豐富的物理學知識背景應用到無線通訊技術開發案中。

這種天線迷你化技術被證明對於打造在近場與遠場都具備低耦合的小型化MIMO天線陣列非常有利,這意味著在行動通訊領域我們能透過以MIMO天線陣列偵測到的多重路徑,來擷取由鄰近物體散射的訊號,而不是在僅利用單一天線時將那些訊號當作雜訊過濾。

成為一位頂尖工程師或是公司高層並非偶然;請問您選擇專業領域的動機為何?您是否一直朝著既有的目標前進?是否曾改變方向?是否預期在未來會有改變?

在年輕的時候,我就對人腦是如何能解決基礎性問題感到非常著迷,例如可追溯至1964年的理論物理學家們是如何制定量子色動力學(chromodynamics,QCD)理論,解釋了夸克(quark,一種基礎粒子)是如何在不利用計算機與電腦的情況下形成質子(proton)與中子(neutron)。

直到三十年之後的1995年,有實驗證實了完整QCD模型對最後一位數字以及特徵(feature)的有效性,我決心學習基本粒子物理學的基礎,並追求建立一個統一所有學說之理論的終極目標;於是我的博士論文是研究弦理論(string theory)的第二次量化。但在研究到10與26個時空次元(space-time dimension)時感到不太滿意,因為我內心覺得自然界應該要以一種更簡單的方式來解釋,於是我回歸塵世,投入解決現實日常生活面臨之問題。

要了解我的經歷,最好的方式就是去查詢我獲得過的專利;我是在1996年第一次進入產業工作,為廣播電視網路打造HDTV系統。因為看過HDTV2的畫質,我意識到那將會普及到所有的顯示螢幕,只是等每一個使用者都能取得Gigibit通訊速度的時間問題。有趣的是,1990年代末期光纖網路與高速網際網路產業「泡沫」興起,當時我投入利用自由空間(free-space)光學通訊以及60GHz點對點連結的「最後一哩」連結技術的開發。

2000年初發生的事情大家都已經知道了,網際網路泡沫破滅,其原因很簡單:沒有視訊內容可以填滿所有的「暗光纖」(dark fiber),那時候包括YouTube、Facebook、Netflix等等可提供視訊串流服務的網站都還沒誕生。但因為我參與了許多激勵人心的DARPA開發專案、鎖定橫跨整個電磁波頻譜的應用挑戰,這段經歷放大了我對企業經營的好奇心。

簡而言之,我的目標是利用我的經驗來解決實際問題;而現在對汽車產業來說是一個令人興奮的時刻,我的經驗讓我能與PARC密切合作,將其主動式超材料天線技術透過我現在的新創公司Metawave,轉移到未來的無人駕駛車,使得這類車輛在未來能利用類比與數位訊號處理技術,在任何天候下都能全速前行。

在工程領域中,女性仍是少數族群;無論是對或是錯,男性與女性之間的一些差異仍然是科技產業男多女少的原因之一;而在讓您自己的表現與成就在這個環境中能「被看到」,您面臨的挑戰是什麼?您如何克服這些挑戰?

我在參與所有的專案或是經歷過的工作環境中,從來都沒考慮過性別這個因素;我強烈相信我的雷射技術能透過創新方法解決基礎性問題,也能說服業界領導廠商採用,這完全與我的性別無關。我實在舉不出任何一個例子可以說明性別會是在職場上需要克服的問題。

您在發展職業生涯的過程中,是否有一個模範或是導師?他們的指導或是人生經歷為您帶來了哪些幫助?

老實說,我從來沒有過一個模範;我只是跟隨自己內心的熱情與渴望,為了解決具挑戰性的大問題而努力。

女性通常會面臨家庭需求與事業成就兩頭燒的責任,您如何在其中取得平衡?

我承認要在事業與家庭責任之間取得平衡,會是一個需要克服的最大挑戰;而我的成功得歸功於我先生的支持,他目前是高通(Qualcomm)的資深副總裁。我們會一起規劃出差與工作行程,分擔照顧孩子的責任;而我們很驕傲有一個剛拿到MIT資訊工程博士學位的女兒,還有一個明年也要從資訊工程系畢業的兒子。

您認為要鼓勵女性投入科技領域、追求更大成就,有什麼是應該做的?

很簡單,她們需要相信自己以及從很小的時候就跟隨內心的熱情,因為隨著時間推移,她們的生活將會被膚淺的青少年日常所佔據,而其中大多數光陰會讓她們降低自我肯定的能力;我想保持樂觀,但老實說,當少女們花大多數時間關注自己在網路上的形象,而不是探索她們對知識的熱情以及實驗能達到理想的方式,我不知道最後結果會怎樣。

來自工作夥伴的證言

Pulse Electronics無線基礎建設業務部門總經理Olivier RobinMaha具備用簡單話語解釋複雜科學現象的能力,因此做為她的聽眾能很快整合每一個技術細節;她的豐富資歷背景使得Rayspan能在天線以及前端模組領域贏得信任,並打破了學界與電信領域專業人士對超材料的質疑。Maha持續鞭策自己與她的團隊發表各種國際性學術論文,並取得專利豐富了Rayspan的智慧財產陣容;她的專業網路與辛勤工作的態度,讓她成功以技術長的角色推動Rayspan的發展,並且獲得了高度讚揚。

Waymo工程部主管Ajay GummallaMaha罕見地綜合了技術實力、企業家精神、市場領航者以及領導能力;她具有發現、定義與開發新技術的神奇能力,也是推動超材料技術在RF應用領域商業化的幕後主力。在Rayspan,她率領傑出團隊打造令人印象深刻的技術,並在短短四年內取得超過100項專利;她在物理學、RF、光學以及視訊編碼等領域都具備豐富知識。她一直很努力完成目標,我曾經為她工作超過六年,那段期間她給了我很多激勵。

編譯:Judith Cheng

(參考原文: Maha Achour: ‘I just followed my passion’)