應用範圍廣闊的物聯網(IoT)幾乎涵蓋了每一家公司的業務,無論它們是否為科技廠商;以下的十家廠商是筆者認為值得在2018年度持續觀察的物聯網相關廠商,可做為整體物聯網市場或其中某些策略應用的趨勢參考。

通用電氣(General Electric,GE)

在1989年由Thomas Edison創立的GE,是美國最大的企業;筆者確信這樣一家公司可能會有些「官僚主義」而且行動緩慢。不過我也看到GE將物聯網視為轉型同時站穩腳跟的方法──2014年初,GE成為工業網際網路聯盟(Industrial Internet Consortium)的創始成員之一,參與訂定將物聯網導入製造業廠房的準則,並藉由智慧化、連網設計賦予眾多產品──從噴射機引擎到可程式化邏輯控制器──新生命,能產生跟產品本身同樣有價值的資料流。

實際上GE的目標是成為工業物聯網的主流供應商之一,該公司在2016年底也推出了一系列相關產品,其中Predix軟體旨在篩選工業物聯網藉由最新神經網路技術所生成的大數據,協助企業搜尋其中有價值的洞察資料。

施耐德電機(Schneider Electric)

施耐德電機跟GE一樣是電氣領域的老牌科技業者,而且也是將物聯網視為振興業務的方法;2016年5月,施耐德宣佈推出物聯網雲端服務,連結其電力開關、斷路器與配電產品。該公司已經將物聯網列為管理高層的優先事項,視其為產品與業務模式的轉型關鍵;而施耐德的工程師們也需要對所支持的技術做出艱難抉擇,例如支援廠房網狀網路的Zigbee,並向產業界其他廠商宣傳推廣。

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GE在2016年為傳統工業控制器添加了網路連結功能與第三方應用程式
(來源:GE)

上面是兩家OEM廠商,接下來是零組件與通路業者:

ARM

微控制器領域的霸主ARM仍在物聯網這個戰場上奮力鬥爭;該公司處理器核心的設計工程師在早期就認為安全性是物聯網的弱點,並花費多年時間為其客戶打造一系列安全選項。ARM的技術專家們在去年10月份的一場年度活動中,分享了他們對物聯網之長期影響力的看法,包括在MCU、感測器、無線與封裝技術方面,顯然他們的目標仍是取得在該領域的領導地位。

博世(Robert Bosch)

博世在去年6月份宣佈砸11億美元興建一座新晶圓廠,是該公司130年歷史上最大規模的投資;該位於德國Dresden的晶圓廠將以MEMS生產為主,鎖定不斷擴展的物聯網應用市場。儘管新廠將到2021年才會開始營運,此舉充分展現了博世在物聯網領域發展的企圖心。

經銷管道/零組件通路商

在經銷管道沒有任何一家可做為物聯網未來趨勢觀察指標的公司,這只是問題的一小部分;為了發揮潛能,物聯網就算沒有數百、也需要數十家系統整合商,來集合所需的節點、網路、閘道器、伺服器以及應用程式,以服務不同市場與地區的公司。

例如Accenture、Deloitte與IBM等公司,能幫助許多第一線業者前進物聯網,但還有很多第二線與第三線業者也需要合作夥伴;筆者猜測這些二、三線廠商是由一些小型的地區專家來提供服務,這些區域型專業公司崛起速度緩慢,有很多可能根本沒有機會或是也沒有需要前進全球市場。

在此同時,電子零組件通路商(distributor)也試圖在物聯網領域佔據一席之地,包括Arrow (也就是EE Times出版商的母公司)與Avnet兩巨頭,都從幾年前就開始投入不少資源。Arrow在2018年1月2日收購了印度公司eInfochips,似乎朝著成為系統整合業者邁進了一步。

目前的零組件通路商通常都是以提供硬體元件為主,迴避與之綑綁在一起的客戶軟體,以實現投資報酬率;但就像是英國倫敦地鐵站的廣播「小心(月台)間距!」(mind the gap)。

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ARM的技術專家不久前表示,到2027年,物聯網SoC需要達到功耗與成本的新低點
(來源:ARM)

物聯網市場新秀

新創公司的目標通常是填補傳統業者留下來的空缺;透過這種方式,他們也成為潛力技術以及市場熱點的指標。以下是筆者會在今年特別關注的幾家物聯網新創公司,預期它們之中表現最好──或者說是最幸運的──會被試圖填補空缺的公司收購。

Riot Micro

加拿大新創公司Riot Micro開發的超低功耗晶片可執行該公司開發的LTE協議堆疊子集,因此其競爭對手是包括高通(Qualcomm)等公司;如果這家新創公司的晶片搶在高通前面獲得了營運商的測試認證,就可能很快在機器對機器(M2M)市場佔據一席之地,成為營運商採用新一代蜂巢式物聯網標準──Cat M1與NB-IoT的領先者。

zGlue

先進封裝技術是摩爾定律(Moore’s Law)在高階晶片製程節點速度趨緩時的關鍵加速器,也是物聯網的關鍵盟友;而新創公司zGlue試圖以其整合被動元件的後端中介層(trailing-edge interposer)來掌握商機。該公司的目標是藉由其數量達3,000的可編程接腳(programmable pins)與100MHz介面實現一系列低功耗、低成本SoC,值得繼續觀察。

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zGlue的後端中介層能實現物聯網應用晶片堆疊
(來源:zGlue)

ETA Compute

ETA Compute的目標是打造實用的新一代次毫瓦(sub-milliwatt)晶片,其Dial架構號稱能讓處理器核心以0.25V運作,提供比今日MCU在每瓦性能(MIPS/watt)上高達五倍的改善;這家公司在筆者最近一次接觸時仍在致力於完成概念驗證,但無論能否獲得市場青睞,這種設計絲路確實是物聯網所需。

Bebop Sensors

這家新創公司在過去幾年投注大量心力研發以紡織品為基礎的壓力感測器,採用包括人造絲、Kevlar合成纖維以及丹寧布(denim)等材料,鎖定汽車座椅、輪椅、VR遊戲手套、工廠作業員手套等應用,其中有部分支援客製化觸覺回饋。Bebop Sensors仍是一家在早期發展階段的20人小公司,但可能是穿戴式裝置與其他物聯網應用的重要推手;這家公司的目標是在今年募資500萬美元,以量產其部分設計並繼續投入研發。

TrackNet

這是一家試圖將LoRa網路同時推向工業與消費性市場的新創公司,鎖定資產追蹤等應用;TrackNet值得觀察的理由有二:其一是LoRa這種低功耗廣域網路技術(LPWAN)是實現許多新應用情境的新興技術,其二則是該公司創辦人是在Semtech主導設計前兩代LoRa晶片的設計工程師,對技術與市場都有深度了解。

編譯:Judith Cheng

(參考原文:10 IoT Companies to Watch in 2018)