兩大國際電子零組件通路業者艾睿電子(Arrow Electronics)與安富利(Avnet),競相成為物聯網(IoT)領域的「一站式」解決方案供應商,不過到目前為止兩家公司的發展路線皆不明朗。

Arrow在2018年1月2日率先宣佈收購一家名為eInfoChips的中等規模晶片/軟體設計服務業者,後者在印度、日本與美國皆有據點;不過針對此樁交易的更多細節,Arrow表示要到收購案完成之後才會接受採訪,或許最快在本月稍晚。

在Arrow宣佈收購eInfoChips之後一天,Avnet則發表了一款由不公開名稱之合作夥伴設計、由微軟(Azure)雲端服務Azure託管的軟體平台IoTConnect;Avnet物聯網部門新任主管接受筆者採訪時清楚表明了該公司經營物聯網市場的雄心壯志,但是仍未提供更多相關細節。

筆者在去年3月分別訪問這兩家「A」級通路商時,它們都正在重新規劃物聯網戰略;當時兩家公司看來都無意觸及開發應用程式的第三條軌道,不過現在它們似乎都認為那很重要。考量到兩家公司之間的激烈競爭,它們會在專注於看著前方廣泛的物聯網發展路線同時,也參考對手的策略動向,這種「不約而同」並不令人驚訝。

去年筆者與一位ARM的高層交談時,他表達了對於不容易尋找能覆蓋物聯網領域的眾多垂直市場合作夥伴的沮喪心情,而因為物聯網對很多新進者來說就像是一個實驗,在一開始有太多未知的因素,這個問題會更加嚴重。

業者需要決定把哪些產品以及程序放上數位網路,然後他們得挑選從各個節點收集到的資料,以及利用深度神經網路的大數據分析,取得能提供投資報酬──甚至有時候能衍生新業務模式──的洞察數據;這種節點的佈建可能會有很多種不同的版本,以不同方式追蹤一家公司的各個方面,而因為尋求投資報酬的過程中會學到很多教訓,應用程式也可能會多次重寫。

筆者懷疑,客製化應用程式會是佈建物聯網解決方案的必備內容,也會是最大的「痛點」。Sigfox北美公司總裁Allen Proithis在2017年世界行動通訊大會(MWC)美洲場接受EE Times訪問時也同意這個看法;他表示,如果他要投資物聯網會從系統整合商(systems integrator)著手,因為「他們能收集所有需要的元素…物聯網沒有單一客服窗口,需要把晶片、網路與軟體拼湊在一起。」

在去年3月底被任命為Avnet物聯網事業群主管的Lou Lutostanski接受EE Times訪問時表示,通路業者希望投入開發應用程式的工作:「我們期望無論你是誰,我們能幫助你展開並完成你的物聯網之旅。」他在去年5月發表一場關於物聯網挑戰的專題演說,吸引了幾家供應商洽談,包括那家不公開名稱的軟體開發商,是Avnet與其他幾家公司的主要合作夥伴。

Lutostanski透露,該合作夥伴是一家有14年歷史的網路與手機軟體開發商,在幾年前進入物聯網領域並有一個軟體平台;Avnet利用該平台打造了幾款垂直市場應用程式,包括資產管理、大樓自動化、醫療保健,以及辦公室、零售等市場。而雖然Avnet到目前為止還未收購該軟體供應商,後者與Avnet的關係比承包商更親近:「我們將之整合到業務流程之中。」

Avnet的物聯網事業部門將在即將舉行的年度國際消費性電子展(CES),展示與一家小型醫療電子業者Arc Medical的合作成果;Avnet為一款Arc的產品開發行動應用程式;Lutostanski也表示,在2018年將有更多的合作案,今年會是擴展業務的重要一年。

Lutostanski的老闆,Avnet改革長Pete Bartolotta在去年3月接受筆者訪問時曾表示,該公司的物聯網業務主要鎖定新創公司與創客,透過其MakerSource.io 線上論壇以及所收購的Premier Farnell與Element14來吸引客戶;而Lutostanski指出,為物聯網終端使用者開發應用程式的舉措,對該公司來說是全新的策略:「我們決定要成為端對端解決方案供應商。」

至於Arrow宣佈收購設計服務業者eInfoChip,則將藉由添加工程、解決方案架構、嵌入式軟體開發、安全性、行動裝置連結性、應用程式開發、雲端配置與管理,以及包括大數據分析在內的服務,擴展其物聯網的「sensor-to-sunset」平台。

該收購交易金額據了解約在2.3億美元至3.5億美元之間,一旦完成,Arrow將需要釐清eInfoChip將如何與其現有設計服務以及物聯網部門共同運作;而Avnet也還未決定其嵌入式與物聯網部門將如何共同合作。

除了內部的掙扎,兩家公司的大方向雖然合理但面臨很大的挑戰;市場研究機構IHS Markit的蜂巢式物聯網分析師Sam Lucero表示,多個層級的業者正在嘗試更貼近終端客戶,因為能取得的營收更高:「在物聯網成為一個概念之後已經過了幾年,該領域對眾多設計應用程式的開發商來說仍然非常複雜,對供應鏈的眾多廠商來說也是一個商機。」

不過市場研究機構VDC Research Group的嵌入式軟體與硬體部門副總裁Christopher Rommel則認為:「Arrow與Avnet正在進一步拓展產品開發以添加價值,但這也有可能與現有的合作夥伴懺生摩擦。」

編譯:Judith Cheng

(參考原文: IoT Drives Arrow, Avnet to Apps,by Rick Merritt)