芯科科技(Silicon Labs)正經歷高速成長。這家總部位於德州奧斯汀(Austin, TX)的晶片供應商在進軍物聯網(IoT)市場時採取了一種有條不紊的方法,致力於擴大其無線產品組合,並在不同的無線網路之間開發多協議環境。

這些努力最近在2017年第三季為該公司帶來IoT產品業績營收1億美元的新紀錄。

Silicon Labs執行長Tyson Tuttle在國際消費電子展(CES)接受《EE Times》專訪時坦承,他的公司逐漸從競爭對手的動盪中受益,這些對手們近年來一直忙於併購(M&A)。

20180117_Silabs_NT02P1 Silicon Labs執行長Tyson Tuttle在CES接受《EE Times》專訪

Tuttle解釋說,在長期的併購熱潮中,面對未來不確定性的企業往往會取消計畫,或失去人才。不穩定性會引起顧客和員工的困惑和焦慮。Tuttle說:「人們傾向於認為,『先等等,看看接下來會發生什麼事』。」

另一方面,Silicon Labs還從前飛思卡爾(Freescale)或恩智浦半導體(NXP Semiconductors)挖到了好幾位能人。高通(Qualcomm)原本計劃於2017年底收購恩智浦,但目前該收購案仍然懸而未決。與此同時,高通還可能會在博通(Broadcom)去年年底發起的惡意收購中被對手競價收購。

Silicon Labs目前的優勢是「客戶知道我們長期服務於物聯網。」執行長Tuttle告訴我們,Silicon Labs預計其物聯網業務將以25%的複合年成長率(CAGR)成長。考慮到該公司一半的物聯網收入來自於無線產品,他補充說:「我們的無線業務正以40%的CAGR成長。」

專注於無線

上個月,Silicon Labs宣佈計畫以2.82億美元現金收購Sigma Designs。該交易旨在擴大Silicon Labs的物聯網連接產品組合,將Z-Wave (一種使用低能耗無線電波的無線網狀技術)用於物聯網智慧家庭裝置。

由於收購還沒有結束,因此Tuttle拒絕透露詳細的Z-Wave計畫。但是,Z-Wave的加入對於Silicon Labs來說將是一個非常重要的時刻。Silicon Labs已經花了幾年的時間穩步擴大其無線產品組合(目前包括藍牙、Thread和Zigbee),並耐心地開發多協議解決方案。

根據Z-Wave聯盟(Z-Wave Alliance)的統計,Z-Wave已經開發了2,100多種可互通的Z-Wave產品,自2001年以來銷售了超過7,000萬個Z-Wave產品。

那麼WAN呢?

那麼,Silicon Labs的下一步呢?是否有進入NB-IoT或任何其他低功率廣域網路(LPWAN)技術的計劃?

Tuttle說:「廣域網路(WAN)是我們正在觀察的事物,」但該公司目前對該市場還沒有立即的計畫。

Silicon Labs一直專注於個人區域網路(PAN)和局域網路(LAN),而不是WAN。當行動營運商涉足建構物聯網時,Tuttle仍然對廣域網路持懷疑態度。他問,物聯網裝置供應商的問題是,如果你不得不向蜂巢式網路營運商付錢,那麼,「你將如何賺錢?」

迄今為止,Silicon Labs從未與手機營運商建立任何關係。對於他的公司來說,Tuttle毛到了WAN的「市場風險、上市時間問題和整體發展的不確定性。」

他指出,Silicon Labs不是高通、聯發科(MediaTek)、華為(Huawei)或英特爾(Intel)。 「我們發現WAN存在市場風險。此外,我們不想跳入不能成為領導者的市場。」

Tuttle在上週宣佈與來自法國Obernai的Hager Group合作。Hager Group推出了一款新型智慧RF模組,採用Silicon Labs的無線Gecko SoC,結合了2.4GHz藍牙、Sub-GHz KNX和Sigfox LWAN連接。該模組旨在實現「2.4GHz、868MHz和433MHz的高能效多協議和多頻帶連接」。

相形之下,針對有關的物聯網策略,聯發科技財務長顧大為(David Ku)告訴我們,「我認為要進入Zigbee等低功耗無線家用網路技術為時已晚。」因此,聯發科選擇透過將物聯網裝置連接到閘道和雲端來實現。他說:「看看像亞馬遜(Amazon) Echo這樣的語音助理裝置。我們基本上把它看作是沒有螢幕的平板電腦。」

而在問及該公司是否缺乏像Zigbee或Z-wave這樣的無線技術來連接建築物的燈光時,顧大為反駁說,家庭中的IoT消費應用已經在Wi-Fi、藍牙、GPS、2G和3G模組方面發展成熟了。他說:「我不確定消費者是否需要菊鍊(網路拓撲結構,如Zigbee)。」

此外,聯發科正在探索在家用連網裝置(如電燈開關)中安裝小型人工智慧(AI) SoC的概念。聯發科技的低功耗AI處理器能夠辨識20-30個關鍵字,是專為透過語音控制連網裝置而設計的。他解釋說:「不用智慧型手機或在每個房間安裝Amazon Echo,你就可以在家中開啟和關閉燈光。」

廣泛的物聯網市場挑戰

Tuttle認為,Silicon Labs面臨的最大挑戰是「如何使研發工作更高效」。物聯網市場的分散已經產生了數百個物聯網應用,成千上萬的客戶尋求不同的實施方式。

Silicon Labs需要提供差異化的產品組合,以滿足不同應用的需求。然而,為每一家公司設計一個單獨的產品並沒效率,也無法擴展。 Tuttle說:「這就是為什麼我們開發一個通用平台變得非常重要。我們的目標是打造以軟體提供多種協定支援的硬體,然後聚合許多功能。」

Tuttle說,這就是RAIL發揮作用之處。該公司開發了一款通用的無線電介面層,稱為RAIL,藍牙和Zigbee協議堆疊都運行在該介面層上。值得注意的是,Silicon Labs在2016年收購了即時作業系統供應商Micrium。正如Silicon Labs資深副總裁兼物聯網產品總經理Daniel Cooley在接受《EETimes》採訪時說的,Silicon Labs的工程團隊已經將其RTOS核心用於連接的物聯網應用。

20180117_Silabs_NT02P2 藍牙和Zigbee堆疊的設計用於執行通用的無線介面層,稱為RAIL (來源:Silicon Labs)

Silicon Labs設計了一個無線電排程器(Radio Scheduler),可用於管理接取無線電的協議請求,而Micrium OS核心則在堆疊之間共用資源。總之,物聯網裝置開發人員可以使用RAIL作為通用的API和介面來共用無線電。

Tuttle表示,優先考慮專案並簡化客戶的物聯網設計至關重要。 開發模組也很重要。 「模組大有幫助。實際上,我們的物聯網營收中有25%都來自於模組業務。」

Tuttle認為Silicon Labs目前的優勢在於「客戶知道我們致力於物聯網市場。我們是物聯網的一站式商店,支援從軟體到硬體一直到模組的所有要件。」

Tuttle解釋說,這種市場信心——「Silicon Labs將永遠都會在那裡,為客戶提供包括公司自家軟體在內的完整IoT解決方案」——能夠推動公司邁向未來更長遠的發展。

編譯:Mike Zhang

(參考原文:As Rivals Tussle, Silicon Labs Soars,by Junko Yoshida)