過去十年來是一段非常有趣的年代,我清楚地記得就在2007年時,我們才開始為一家客戶開發頭戴式顯示器(HMD)裝置。當時,這家客戶提出了一個有趣的想法,他們希望將筆記型電腦螢幕上看到的內容呈現在眼鏡上,並可透過語音指令進行控制和操作。就像把電腦戴在頭上一樣,只需用你的語音指令控制它,而不必手持或動手操作,就能進行各種任務。如果你回頭看看就會發現,如今的一切似乎與2007年的基本概念沒有太大的變化,但事實上,一切都不一樣了。

時至今日,如果你回頭看看就會發現,目前我們正處於擴增實境(Augmented Reality;AR)、虛擬實境(Virtual Reality;VR)、混合實境(Mixed Reality;MR)和其他任何可稱之為‘R’的技術轉捩點。過去10年來究竟發生了什麼變化?當我們在那個美好年代開始研究智慧眼鏡時,整個想法就是實現一種可以戴在頭上的硬體,讓它像電腦一樣運作、透過語音指令執行,並在其上安裝Windows。沒錯,我們開發出的首款眼鏡就搭載了Windows Embedded OS!Android當時還沒開始流行呢!到了2009年和2010年國際消費電子展(CES)首次展示類似的產品原型時,旋即成為眾所矚目的焦點,這可說是一項重大的成就。當時這款獨立的硬體已經具備顯示照片、播放視訊等基本功能了。

Google Glass智慧眼鏡的出現,讓整個世界開始注意到這項技術的存在。對於Google而言,Google Glass 1.0或許不算是一項重大的商業成就,但它以一種普羅大眾都能理解的方式呈現這項技術,對於智慧眼鏡領域帶來了一大貢獻。

而今這一切起了什麼變化呢?我認為任何技術或產品之所以能成功,必須融合許多方面的共同進展,包括:

  1. 一款好的硬體平台;
  2. 軟體;
  3. 物有所值;
  4. 現實世界應用案例:我為這部份最重要,因為它應該有助於改善使用者的生活。它可能是用於為營運業務或是一般人的日常生活處理一些重要問題。而在產品和服務最終成功時,它應該對於生活品質或致力於解決的問題發揮影響力。

那麼,今天我們有些什麼成就是十年前還沒有呢?

  1. 硬體發展成熟。各種基於ARM的平台提供了PC級的性能;
  2. 軟體增強了且經過現場測試。我們其實已經能為智慧眼鏡提供在PC上擁有的各種功能了;
  3. 還有更多的應用程式(app)!目前業界也已經有為AR、VR和MR領域編寫app的廣大社群了。

但還不僅止於此。我們實際上擁有許多能夠影響或改變人們生活的現實世界用例。

人工智慧(AI)、機器學習和分析等領域的先進研究,大幅提升了這些產品的演進方式;智慧眼鏡與雲端之間的無縫連接,讓這些裝置和應用在現實世界中用於解決實際問題的方式發生了巨大變化。

那麼這些眼鏡所能解決的現實世界問題是什麼?當然有著無數的可能性。我可以列舉出像工廠、技術支援、先進工程支援、供應鏈管理、航空、醫療等一連串的清單,甚至是讓視覺障礙者重見光明並展開正常生活等重大的問題與成就。這並不是空想,我們將會看到這一類智慧眼鏡的大規模部署,最終克服我們今天無法解決的失明等問題。

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至於上述的各種日常生活問題呢?如何透過AR/VR/MR技術來解決?這畢竟是一個巨大的範圍,讓我們先從幾個真正有所改變的領域談起。

在當今的電子商務時代,供應鏈可能是最大的挑戰之一。在今年的感恩節期間,美國的線上購物首次超過了實體店內購物。電子商務和亞馬遜(Amazon)改變了消費者的購物方式。而今在線上購物發展至轉捩點之際,下一波必須掌握的又是什麼?第二天交貨已經落伍了。消費者如今想在購買商品的同一天實際觸摸和體驗,同一天交貨可能嗎?

你曾經想像過搬運龐大庫存導致的物流夢魘以及完成任務所需的勞動力嗎?包括DHL和FedEx等國際快遞公司已經展開試驗計劃,評估從倉儲規劃到運輸最佳化與最後一哩交貨的整個供應鏈流程中使用AR的可能性。

想像一下在佔地數十萬平方英呎的巨大倉庫中,如果能引導人員直接取得包裹,而不必四處張望,可以猜到能節省多少時間。事實證明,使用智慧眼鏡的視覺拾取比一般的手動尋找可提升高達25%的效率。在傳統的人力取貨過程中,工作人員必須憑著報表清單和手持掃描儀在倉庫中來回搜尋和挑選包裹。而在採用視覺拾取時,工作人員戴著智慧眼鏡,透過AR技術可為其提供有關選取哪些貨品及其放置地點的視覺指示。

如今看看下一個階段,RFID標籤已經很普遍了,成本不超過幾美分。每個貨物包裝上都附加一個RFID標籤,只需搭配讀取器以及智慧眼鏡上的視覺指示,就能成為一項成功的解決方案。

進階的遠端技術支援則是另一個有著巨大潛力的領域,只消幾天就能實現投資報酬,而不必等待幾個月或幾年。石油、天然氣和航空等特殊產業面臨著勞動力老齡化的處境。據估計,航空業將因員工退休而失去大量專家。這些專家無法再前往遠端查找錯誤或解決問題。而這正讓智慧眼鏡得以派上用場。一旦設備發生問題或出現技術故障,專家們可以指示遠端的現場工作人員戴上AR裝置評估情況,並使用AR的語音指示和影像等功能幫助他們解決問題。這讓現場的一般員工就能承擔組裝和維修的任務,從而節省了特殊培訓的時間與程序。

這些只是幾個例子,AR/VR/MR技術提供的可能性是無止境的,我們只是看到了冰山一角!

編譯:Susan Hong

(參考原文:Augmented reality, virtual reality, mixed reality... What is the reality?,by Srinivas Panapakam)