John Neuffer,美國半導體產業協會(Semiconductor Industry Association;SIA)執行長,近來備受關注——他在位於美國華府(Washington D.C.)的SIA總部持續推動多年後,半導體產業首度站上了4,000多億美元年營收的歷史新高記錄。

根據SIA報告顯示,2017年全球晶片產業營收達到了4,122億美元,創下了有史以來的新高。年成長率為21.6%,是2010年以來最大的成長幅度,2017年第四季的營收也達到了創紀錄的1,140億美元。

很多市場觀察人士都認為,原因在於DRAM和快閃記憶體(flash)的價格飆升推動了這個破紀錄的一年。SIA表示,半導體各個領域均有成長,非記憶體類半導體的銷售額也成長了10%。

在美國華府錯綜複雜的局面下,Neuffer推動晶片產業訴求的工作殊非易事。但他強調,「半導體產業對於美國舉足輕重的地位很有幫助」。

SIA的四大訴求議題

在SIA 2018年的訴求議題中,最重要的是移民、稅收、聯邦研發(R&D)支出和貿易等四大議題——特別是與中國的交易。其中,移民是國會的當務之急。

「現在移民局可是十分熱門,」Neuffer指著SIA支持的所謂I-Squared草案說。「我們希望盡一切可能地確保有才能的人在這裡受教育後能留下來。」

該法案將簡化在美國獲得高等學位的畢業生取得綠卡的過程。它還將對於H-1B簽證的限制從65,000人提高到185,000人,並取消針對特定國家的上限。

那稅收呢?他說:「稅改已經完成,但對於全面立法還需要很多技術修正,以及一連串的法規才能實施改革。」

為此,SIA不久前在矽谷舉辦了一次成員公司會議,針這項議題進行討論。Neuffer說:「這些法令太過於瑣碎了,」但他並未透露此次討論內容。

此外,半導體產業長期關注的另外兩項議題是中國貿易和聯邦研發支出,這兩題將在今年提交至美國國家議程。

美國貿易代表署(USTR)預計最近就會公佈去年秋季開始的「301條款」(Section 301)¬¬¬¬——調查中國貿易問題的最終結果。SIA去年向USTR提交了一份16頁的簡報,詳細闡述了晶片產業的擔憂。

SIA的報告指稱,中國的新法律以國家安全為藉口,要求美國公司披露智慧財產權(IP)。它表示,中國正呼籲採用「安全可控制」的技術,借此要求微處理器、作業系統(OS)和加密技術的原始程式碼和設計資訊。該報告稱,總體而言,美國公司面臨將技術移轉到中國以及使用中國設計技術作為市場准入條件的壓力。

該報告稱,中國已經籌集了210億美元的國家積體電路基金(National IC Fund)和800多億美元的地方政府資金,用於建設自己的半導體產業。中國政府主導建立本土產業的努力有時會伴隨負面的副作用——寧願以較一般薪資水準更高幾倍的報酬聘用關鍵的美國高階主管和團隊,以竊取IP。

Neuffer說,中國是「我們最大的市場,我們希望把它變成一個公平的競爭環境」。

「301條款報告大致上已經完成了,根據調查結果,美國貿易代表署將整合補救措施,包括收取關稅和限制進入/來自中國的投資。我們可以猜測到報告的實質內容,但我們無法預見其結論,也不知道私營部門是否有機會重新調整這些補救措施。」

再回來看看美國的情況,半導體產業的平均研發投入佔營收的20%。長期以來,人們覺得,相較於世界其他各國政府,美國政府在晶片基礎研究方面的投入不夠充份。

去年,美國川普政府的預算草案呼籲大幅削減聯邦研究支出。國會將有機會在10月開始的財政年度之前對此進行討論。

Neuffer看好美國政府對於兩項計劃的支持,一是能源部(DoE)的Exascale級超級電腦計劃,另一項是推動半導體基礎研究的美國國防部先進研究計畫署(DARPA)的新計畫。

「我們已經取得了這些成就,未來還將會加倍努力,以確保美國國家標準與技術研究院(NIST)和美國國家科學基金會(NSF)能拿到競爭前的基礎研究經費(美國總統川普擬對這兩家機構削減預算)。」他並補充說:「中國正以大量的國家資金,全力以赴推動研究。韓國和其它國家也在為研究投入大量的政府資金。」

編譯:Echo Zhao

(參考原文:Politics, Money and Semiconductors,by Rick Merritt)