法國物聯網公司Sigfox共同創辦人兼執行長Ludovic Le Moan正面對從物聯網(Internet of Things;IoT)找到他所承諾的投資報酬率(ROI)之巨大壓力。在完成5輪共1.5億美元的融資後,他面臨著在2018年底前讓公司整體營運達到損益平衡的最後期限。

為了達到這個目標,Le Moan估計部署於全世界各地的各類型Sigfox網路必須擁有大約1,000萬個付費節點。然而,截至目前為止,大約只有400萬個。

無論最終是否能達到目標,自2000年成立Sigfox以來,Le Moan一直致力於推動為物聯網打造最低成本網路的願景。

目前,一個Sigfox鏈路的硬體成本大約在1.2~2美元之間,較幾年前的12美元已大幅降低許多。該公司的營收主要來自於連網費用,針對至少支援10,000個節點的客戶,每台裝置每年的網路綁定價格大約是5~6美元

去年,Sigfox揭露了一項設計,據稱能夠讓提供基本功能的收發器價格降低至20美分以下。對於擁有100萬個以上節點的營運商,Sigfox的連網費用已經降低至每台裝置約1美元的年費了。

Ludovic Le Moan_Sigfox Ludovic Le Moan,Sigfox共同創辦人兼執行長

Le Moan在接受《EE Times》的專訪時說:「我們一開始是先以最有效率的方式傳遞簡短訊息,等到有一天,硬體和傳輸成本將會趨近於零——這就是我的目標,一個漫遊全世界的網路。」

從Sigfox、LoRa和窄頻物聯網(Narrowband-IoT;NB-IoT)等目前主要的三大物聯網技術來看,市場調查公司IHS Markit的調查報告顯示,2017年Sigfox的出貨量還不到9,000個模組,市佔率排名第三,遠遠落後於LoRa和NB-IoT——LTE的低成本版本。IHS Markit並預測Sigfox的年銷售可望在2021年時成長10倍,但仍位居LoRa和NB-IoT之後。

根據業界分析師指出,這三種技術分別採用不用的商業模式,這可能決定最終誰將脫穎而出。Sigfox主要依靠一家創投公司支持,成為全球物聯網運營商並保持技術專有。相較之下,NB-IoT和LoRa則基於公開的標準,可支援來自多家上市公司的產品,讓其他公司的業務在全球範圍內組成物聯網,或為網路營運商謀取利益。

Sigfox藉由打造一款原型,並從法國開始部署網路,再擴展到歐洲以及走向全球,實現了最近4輪融資的目標。而其下一個也是最艱鉅的目標是在今年第4季達到盈虧平衡。

為了讓公司的財政盈餘,Le Moan目前依靠的是物聯網領域中最熱門且競爭最激烈的兩大市場——資產追蹤(asset tracking)和安全(security)。

他說:「我們在各個不同的垂直市場擁有多達500項計劃,但營收主要來自於安全和資產追蹤……針對像追蹤貨櫃、棧板、汽車和行李,你無法以5~6美元的成本支援包括電池、收發器和封裝。這真的很難實現,不過,一旦你達到這個目標,商機可謂無限大——而這正是我們在物聯網領域的第一個機會。」

LoRa標準的共同開發者之一Hardy Schmidbauer對此表示贊同。去年,Schmidbauer聯手其於Semtech的其他LoRa團隊成員成立了一家新創公司TrackNet,今年開始在市場上推出消費和商用產品。

Semtech目前則出樣一款尺寸更小、功率更低的LoRa收發器版本,使成本維持穩定。

Le Moan說:「這個市場最終將會十分巨大,但問題是資料的價值是什麼……如果模組的成本要1美元,而資料的價值低於這個數字,那麼就沒有什麼市場可言。這完全取決於客戶對於資料的需求是什麼、對他們來說有什麼價值,以及如何以最低成本取得這些價值。」

他表示,當今物聯網面對的最大難題就在於從目前尚未擷取的資料中找到價值。「有時候這個定義太模糊了。我們耽誤了許多時間討論錯誤的主題。」

20美分的收發器

今年1月,Sigfox在邁向其2018年的目標道路上取得了兩筆重大交易。

今年1月9日,Le Moan在法國總統馬克宏(Macron)、中國國家主席習近平的見證下,與電信營運商中國聯通(China Unicom)於中國成都簽署合作意向書,準備將Sigfox網路部署到中國的20個城市。這同時也是法國新創公司Seniordom在為期一年經過1,500人的試驗後所開發的老年照護解決方案之一部份。預計在今年底以前,成都政府將投入3億歐元於成都啟動部署。

1月25日,該公司將其合作夥伴生態擴展到中美洲和南美洲的四個國家,他們將成為Sigfox的獨家營運商。目前,Sigfox在該地區已有9家營運商/合作夥伴,其中包括一家墨西哥公司,Le Moan並提到,去年在墨西哥當地發生大地震後,這家營運商是當時唯一能馬上部署的網路。

Le Moan希望能在今年年底前與意法半導體(STMicroelectronics)等感測器製造商建立合作關係,將Sigfox的超低成本收發器設計整合於其晶片中。Sigfox將免費提供設計給合作夥伴。

「這道理很簡單。」他說:「我們提供原理圖——包括2個電晶體和幾個被動元件……1顆ARM Cortex M0擁有數百萬個電晶體,其成本可能就要50美分,所以想像一下這款收發器的成本會是多少?因此,我們需要晶片供應商參考這個原理圖並使其實現工業化。其價格最高只有20美分,而且實際上應該還會比這個價格更低。」

目前,一家總部位於韓國的公司已經將Sigfox現有的收發器整合於其LTE-M模組中,提供作為備份網路。這項設計已經在一個月內完成,其中還包括200行新的程式碼。Le Moan建議,這款更簡單的20美分設計還可嵌入於筆記型電腦的主板以及各種其他產品中,支援內建資產追蹤器等應用。

編譯:Susan Hong

(參考原文:Sigfox Founder Seeks ROI in IoT,by Rick Merritt)