在一年多以前有份研究報告指出,採用碳奈米管(carbon nanotubes)材料的記憶體NRAM前景看好;一家持續研發NRAM技術的公司Nantero除了進行新的投資,也獲得了來自科技業者的大力支持,並指出採用NRAM的新產品正在開發中。

Nantero獲得了來自8家策略投資者的資金,其中有5家是在最新一輪總額為2,970萬美元的募資中才加入的,包括戴爾(Dell)旗下的Dell Technologies Capital、思科(Cisco)旗下Cisco Investments、記憶體模組大廠Kingston Technology Corporation,以及中國晶圓代工業者中芯國際(SMIC)旗下的投資公司CFT Capital。

「如果你觀察這些投資者,會發現他們有幾家名列全球前十大IC與記憶體元件買主;」Nantero共同創辦人暨執行長Greg Schmergel接受EE Times電話採訪時表示:「這說明了支持我們的客戶不只是特定利基市場的業者,還包括主流市場領導廠商。」

他表示,Nantero最重大的里程碑,包括富士通半導體(Fujitsu Semiconductor)與三重富士通半導體(Mie Fujitsu Semiconductor)承諾在2019年將NRAM推向市場;Nanterou已經有十幾家分別在消費性電子、企業系統市場與半導體產業的合作夥伴與客戶正在積極開發NRAM方案。

此外Schmergel指出,該公司的另一個里程碑,是其16Gb (Gigabit)相容DDR 4的設計因為採用了無選擇器交叉點(selector-free cross-point)設計,在價格上得以與DRAM競爭:「這讓我們能在裸晶上製作多個記憶體層;該產品一開始是採用28奈米製程,並非最先進的節點,但它是多層架構。而因為碳奈米管開關的特性,我們能採用無選擇器設計。」

Nantero也在開發一種單晶片,以做為固態硬碟(SSD)或硬碟機的快取記憶體;Schmergel表示,如此能免除電池備援的要求,並能大幅增加快取記憶體的容量、提升硬碟速度。該公司也正進行多種嵌入式產品的開發,包括尺寸能微縮至5奈米、以類似DRAM速度運作且耐受高溫的嵌入式非揮發性記憶體,適合於汽車或物聯網(IoT)應用。

Schmergel表示,NRAM的非揮發性與其具備與DRAM相當速度同樣重要:「這對我們準備進軍的所有應用來說都是很大的優勢;首先顯然它能節省大量電力,因為不需要資料更新(refresh)。當應用於智慧型手機時,這能大幅延長電池壽命與待機時間;如果應用於資料中心的伺服器,不但能節省大量電力,也能避免很多發熱的問題。更重要的是,你不需要電池或超級電容備援,而DRAM在很多企業應用中都會需要。」

Nantero的生意模式是僅提供IP授權;Schmergel表示,在大多數的案例中,客戶會自己設計產品,Nantero則是提供他們支援。他指出,該公司已經有一家在汽車市場的領導廠商客戶,對於這種記憶體應用於汽車非常興奮,因為NRAM能耐受高溫的特性;「另一個我們與客戶熱烈討論的應用領域是人工智慧(AI),AI應用需要很快的速度。」

而因為Nantero不會推出自有品牌產品,Schmergel表示這就不需要選定某個產品:「我們支援多個客戶,他們可以自己決定要推出什麼產品,然後我們支援他們將產品推向市場;因此也可能有很多種不同的NRAM產品在同一時間進行開發。」

由市場研究機構BCC Research共同創辦人暨資深編輯Chris Spivey掛名共同作者、在去年發表的一份報告指出,Nantero的專屬NRAM商業模式十分有意義,而該公司最後也可能被大公司收購:「有可能是Apple,也有可能是其他半導體大廠。」

不過雖然BCC Research認為NRAM產品頗具潛力,Spivey也曾對Nantero的技術抱持懷疑態度;但他表示在與其他專家討教之後,這些疑慮已經消除大半。「Nantero真正的問題在於這種技術堅持不想放棄擴張市場版圖,但因為還有其他交叉點架構技術出現,以及仍有一些不確定因素,很難實現商用案例。」

而Spivey表示,在Nantero透露最新進展之前,已經有不少公司打算建立商業關係:「這些公司有點像是表明他們準備支持碳記憶體的未來。」

編譯:Judith Cheng

(參考原文: Nantero Nudges NRAM Forward,by Gary Hilson)