隨著智慧型手機市場出現疲軟跡象,晶片製造商近年來逐漸依賴來自另一個被視為重點領域的成長:物聯網(Internet of Things;IoT)。

多年來,我們一直聽到物聯網被鼓吹為下一件大事(Next Big Thing),也習於業界對於這一市場的大膽預測——包括數以兆計的裝置即將出現,以及帶來超過數百億美元的IC收入等。

截至目前為止,一些晶片製造商的財報資料都顯示對於智慧型手機晶片的需求疲軟,特別是台積電(TSMC)上個月的季報資料。儘管如此,市場上普遍對於智慧型手機市場的擔憂—— 特別是蘋果(Apple)的iPhone ——事實上並未衝擊到Apple今年第一季財報的佳績,包括iPhone X的銷售情況都優於預期。

Tom Hackenberg
Tom Hackenberg

隨著這一年的市場進展放緩,智慧型手機可能會也可能無法達到晶片供應商的要求,但至今從其所發佈的第一季才報資料清楚顯示,物聯網帶動半導體銷售成長的力道正在加速中。多家公司已經將銷售成長歸功於物聯網,包括英特爾(Intel)、德州儀器(TI)、意法半導體(ST)、賽普拉斯半導體(Cypress Semiconductor)和芯科科技(Silicon Labs)等。

IHS Markit嵌入式處理器首席分析師Tom Hackenberg說:「過去幾年來,這些公司紛紛重組,將整個部門分配至IoT平台。這就是你之所以聽到這麼多關於IoT驅動營收的原因」。

根據IC Insights預測,今年用於實現物聯網系統功能的半導體銷售總額將達到大約245億美元,高於去年的213億美元。該市場研究公司目前正在更新對於IoT晶片銷售的預測,但根據去年的估計指出,這一市場將在2020年成長到311億美元。

IoT Semiconductor Market

IC Insights資深市場研究分析師Rob Lineback在回覆《EE Times》的電子郵件中表示:「有鑑於智慧型手機市場成長疲軟,手機領域的IC主導供應商正加緊提供物聯網服務。」

「物聯網」還不能算是一個市場?

對於晶片製造商來說,定義物聯網市場機會的挑戰之一就在於物聯網本身。因為它其實還不算是一個市場,最多只能說是一種功能。如同賽普拉斯(Cypress)總裁兼執行長Hassane El-Khoury所說的,當Cypress銷售連網晶片給汽車製造商用於連網汽車時,那些元件仍然銷售至車用市場,而不是一個單獨的「物聯網」市場。

El-Khoury說:「每個人都在定義物聯網並量化其數據,將其炒作的似乎非常強大而且也很酷。但我認為物聯網更像是一種功能,而不是一種純粹由其打造的市場。」

Hassane El-Khoury
Hassane El-Khoury

正因為此,El-Khoury表示很難確定物聯網對於賽普拉斯業務的影響。物聯網是El-Khoury去年接掌CEO時推出‘Cypress 3.0’策略的三大焦點領域之一——除了物聯網,還包括汽車和工業。如同El-Khoury舉例所說明的,在這些領域中有很多的重疊。儘管如此,賽普拉斯仍持續銷售微控制器(MCU)和記憶體,因為這些產品都涉及許多與物聯網相關的產品。

El-Khoury說,衡量物聯網對於Cypress影響的一項指標就是該公司的連網業務,其於2017年成長了45%。」

同時,芯科科技(Silicon Labs)則從該公司的物聯網業務中獲得了近50%的銷售收入,今年第一季的營收較去年同期成長了17%。

Silicon Labs總裁兼執行長Tyson Tuttle告訴《EE Times》,這一比例數字只會隨著時間的進展而持續增加。Tuttle預計,該公司的物聯網業務今年將帶來5億美元的價值,而這個數字「還僅僅是個開始」。

但最終,Tuttle認為,只有當市場從零碎分散的專有協議、技術和產品轉型至無縫地實現裝置與裝置間通訊以及與雲端通訊等更密切的模式時,才能真正達到物聯網的願景。這是Silicon Labs透過近期收購(包括2.4億美元收購Z-Wave)加強其產品組合的主要原因。

Tyson Tuttle
Tyson Tuttle

Tuttle說:「有些事情必須融合在一起,才能讓市場真正起飛。最終,我們需要開始以終端用戶的想法來設計產品。」

「目前我們還只是處在物聯網市場發展的開端。」El-Khoury說,「隨著越來越多的技術導入,將會有更多的裝置彼此互連。」

編譯:Susan Hong

(參考原文:IoT Giving Chipmakers a Lift,by Dylan McGrath)