工業自動化或所謂的工業4.0(Industry 4.0)也可以歸為物聯網(IoT)的一部分應用,亦可稱之為工業物聯網(IIoT)。換句話說,建構物聯網的必須條件,就能打造完整的工業物聯網架構,但畢竟工業環境與一般的消費性或商業應用不同,因此需考慮並選擇適用於工業領域的元件或系統,才能滿足工業物聯網需求。

德州儀器(TI)半導體行銷與應用嵌入式系統總監詹勳琪表示,工業自動化組成因素包括感測與量測、連結、處理與控制等大塊,但在工業領域的要求是與消費性電子有較大差異。在工業自動化領域,對於上述三個組成因素的要求包括:穩健性、系統知識、多世代產品、品質與可靠性,以及長期支援。

也就是說,在工業應用,元件產品或是系統必須要能有一定的堅固耐用性,與有一定的品質和可靠度,而這些可透過產品是否通過工規認證來檢視。系統知識、多世代產品和長期支援等要求,詹勳琪解釋,工業領域涵蓋的系統相當多,最少超過200個,因此業者須要具備一定程度的系統知識,才能打造真正「可用」的工業自動化系統。而多世代產品指的是,在工業應用中的每個系統,會發生不會所有的系統都採用最新的技術或元件,得考量新舊系統間如何順利橋接的問題,因此相關元件供應商要能讓不同世代的產品,能順利連結並溝通。

至於長期支援,則是元件或是系統產品需要能夠長期供貨。工業市場可以說也是相對封閉,因為也牽涉到工廠環境安全性的問題,因此許多經過工業市場認可的產品,業者就會長時間使用。在進一步考量成本的問題,若是系統當中的元件損壞就得更換整個系統,則相當不符合成本效益,因此元件商需要確保工業用元件能長期供貨。

致力耕耘工業與車用市場的德州儀器,在推出產品之際,自然考量上述要求。詹勳琪指出,在工業市場,德州儀器針對感測與量測、連結、處理與控制等工業務聯網組成要素,已推出一系列產品,近期更順應市場需求推出支援多標準與多頻段的SimpleLink無線微控制器(MCU)。

先前各家晶片商包括推出的無線微控制器產品多以支援單一標準或頻段為主,但隨著工業自動化應用對無線連結的需求越來越廣,以期可涵蓋「遼闊」的廠區,以及可遠端用智慧型手機操作的要求出現,因此德州儀器順勢推出支援Sub-1GHz與2.4GHz協議同時運作的無線微控制器,以及支援多標準2.4GHz無線微控制器。