英特爾(Intel)透露了明年底將推出第一款準備商用的神經網路處理器之計畫,不過有分析師質疑,該公司想在人工智慧(AI)領域從Nvidia的Volta繪圖處理器(GPU)架構手中收復失土,恐怕為時已晚。該款英特爾神經網路處理器的代號為Spring Crest,性能號稱是該公司第一代神經網路處理器Lake Crest的三至四倍。

在上週於美國舊金山舉行的該公司首場AI開發者大會上,英特爾副總裁暨AI產品事業群總經理Naveen Rao表示,Spring Crest──官方名稱為Intel Nervana NNP-L1000處理器──是眾多創新技術中最重要的一個。

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英特爾副總裁暨AI產品事業群總經理Naveen Rao
(來源:Intel)

不過市場研究機構Tirias Research首席分析師Kevin Krewell表示,就算Spring Crest的性能是Lake Crest的三到四倍,與Nvidia的V100資料中心GPU相較,可能只有一點點性能優勢:「英特爾可能要到2020或2021年,才有可能推出更優異的神經網路處理器。」 Tirias的另一位首席分析師暨創辦人Jim McGregor則認為:「英特爾遲到了,而且是亂槍打鳥;你可以想見到時候Nvidia的解決方案會更好,這聽起來像是英特爾與GPU的再一次遭遇戰。」

在AI開發者大會上,Rao與其他英特爾高層試圖指Nvidia是「黔驢技窮」,然後反覆宣揚英特爾AI晶片產品陣容──包括神經網路處理器、Xeon處理器以及Stratix系列FPGA──的優點,能在快速進展的AI領域提供完整的配套解決方案。「AI晶片並非一體適用的解決方案,」Rao表示:「你確實需要特殊應用方案,這需要不同架構的組合。」

為了支援深度神經網路(deep neural networks,DNN)的建立,半導體產業正全力開發相關晶片,除了英特爾──該公司是在2016年藉由收購Nervana (也是Rao的公司)開始跨足AI領域──還有不少老牌廠商包括Nvidia、IBM與Google,以及眾多新創公司,都紛紛推出專為訓練DNN量身打造與最佳化的晶片,很多產品將在今年陸續問世。

Lake Crest是英特爾所收購的Nvervana所開發的產品,現在已經出貨給客戶;但Tirias的Krewell表示,該晶片:「現階段並非具競爭力的處理器,但它會成為一個軟體開發平台。」

編譯:Judith Cheng

(參考原文: Will Intel's Deep Neural Processor Be Too Late?,by Dylan McGrath)