英特爾(Intel)和美光(Micron)正式宣佈雙方的3D XPoint共同開發計劃即將在2019年劃下句點,結束自2006年合資成立IMFT公司以來長達14年的合作關係。那麼,有關3D Xpoint的未來呢?

對我來說,目前看來似乎取決於和你討論的對象是誰?或者,你不打算和任一方討論?

除了雙方在本週發佈的聯合新聞稿聲明以外,美光目前並未提及任何計劃方向。在雙方的聯合聲明中僅提到,「兩家公司同意完成第二代3D XPoint技術的共同開發,並預計將於2019年上半年完成。而在第二代3D XPoint之後的技術開發將由兩家公司各自進行,根據自家的產品與業務需求,開發出最佳化的技術。」

英特爾目前仍然看好這項技術。在接受《EE Times》的電話採訪時,英特爾非揮發記憶體(NVM)解決方案部門副總裁Bill Leszinske表示,英特爾順理成章地會繼續走目前的這條道路。

Leszinske說:「我們相信這項技術。」他補充說,英特爾現在稱之為Optane的技術,將在伺服器的DIMM以及在伺服器或客戶端裝置的高性能儲存方面帶來機會。

這並不令人意外。Leszinske當然不能代表美光發表言論或推測其意圖,但他明確表示英特爾相信合作夥伴曾經共同選擇的3D XPoint技術方向。他說:「就像3D NAND,我們對於所選擇的浮閘(floating gate)架構有信心。但是,美光最終決定採取另一種不同的發展方向。」

20180720_Intel_NT01P1 英特爾的3D XPoint晶片

Leszinske表示,英特爾與美光拆夥的最大影響是,兩家公司必須各自為自家技術的開發提供全部的資金。他坦承這是一筆龐大的支出,其中包括一款DIMM版本的Optane記憶體——這就是英特爾在今年5月發佈的最新突破。這款名為Optane DC Persistent Memory的技術,目前已提供客戶樣片,計劃在今年下半年量產,並於2019年廣泛銷售。

至今,3D XPoint只用於固態硬碟(SSD)。作為儲存介質,3D XPoint可能成為早期NAND快閃記憶體(flash)的基礎——利用flash取代硬碟,為需要經常快速存取的資料擴充基於旋轉磁碟的儲存空間。Leszinske說:「對我們來說,擁有Optane和低成本3D NAND是重要的發展方向。我們有能力也將在這方面進行投資。」

他說,Optane帶來了高性能和低延遲,而NAND則具有高密度和成本可負擔的優點,因此,英特爾能為資料中心客戶降低營運成本或打造更高性能的客戶端裝置。Leszinske說:「我們的目標是達到更低成本,即使性能不是那麼好,因為我們認為大量取代硬碟並打造更多分層的備份儲存,能夠為客戶帶來更好的業務成果。」。

英特爾的Optane已落實於現實世界應用了。例如,意大利比薩大學(University of Pisa)能夠在2分鐘內處理好核磁共振成像(MRI),以往這要40分鐘的時間,因而特別適用於幽閉恐懼症患者。Leszinske說:「這是以往從未想像過的驚人體驗。我們知道還有更多的新應用尚待發掘。」

英特爾對於3D XPoint的熱情,聽起來就像最初宣佈和美光公司共同開發全新非揮發性記憶體類型時的興奮之情。當時,他們宣稱這種新型的非揮發性記憶體支援更低延遲,耐用性也比NAND記憶體更好得多。那時候還有許多關於3D XPoint的猜測,並預期它將用於SSD和DIMM中。

從3D XPoint亮相至今已經近三年了。正如Objective Analysis首席分析師Jim Handy所說的,業界很快地就發現了SSD無法發揮3D XPoint的速度優勢。

Handy說:「但不知出於什麼原因,他們似乎都拿不出DIMM版本。」他補充說,美光最近說其位於猶他州Lehi的工廠正閒置中,「而且過去六個月以來,Leti廠唯一製造的就是3D XPoint記憶體。」

20180720_Intel_NT01P2 Objective Analyst指出,英特爾的NAND快閃記憶體業務一直表現不佳,但其他公司的情況卻還不錯

Handy說,這似乎表明了3D XPoint SSD的庫存過多,而且銷售情況並不盡如人意。Handy說,「SSD並不是真的那麼有吸引力。他們顯然更加昂貴,實際性能比NAND快閃記憶體SSD也好不了多少。」

Handy說,重點在於英特爾是唯一一家銷售3D XPoint的廠商。同樣的,值得注意的是,美光和英特爾的業務是不一樣的。

Handy說:「有意思的是因為美光十分清楚製造3D XPoint記憶體要多少錢,因此不打算用於SSD中。我認為他們應該是不希望像英特爾那樣虧錢。」Handy說,如果美光因為這項技術而虧錢了,他們就不得不跟投資人解釋,但對於英特爾來說,只要3D XPoint有助於其Xeon銷售,就算虧損也無妨。

儘管如此,英特爾的儲存業務表現不佳,但其他經營NAND快閃記憶體業務的每一家廠商都「一直在賺大錢。」因此,Handy說,英特爾雖然樂觀看好3D XPoint的機會,但作為該技術的唯一供應商,英特爾可能會妨礙到戴爾(Dell)或惠普(HP)等OEM打造基於Optane的產品線計劃。「這樣你要如何和你的供應來源相處愉快?」

編譯:Susan Hong

(參考原文:Intel's 3D XPoint Plans Clearer Than Micron's,by Gary Hilson)