業界工程師們已經達成在明年5月展開下一代Wi-Fi規格訂定工作的共識,可望將資料傳輸量提升四倍;新的「極高吞吐量」(extreme high-throughput,EHT)規格,會是首度從設計之初就納入對6GHz頻段的支援,而且問世步伐加快的Wi-Fi標準。

開發者期望6GHz頻段能在2020年清空,以提供包括Wi-Fi與蜂巢式通訊等技術的免執照使用;而Wi-Fi陣營的目標是屆時能翻新802.11ax規格供6GHz頻段使用,並在2023年推出EHT規格來強化6GHz的實際佈署。

在EHT規格計畫公諸於世前,產業界才因為Wi-Fi標準升級花費了超乎預期的時間而感到失望──802.11ax規格的預標準(pre-standard)才剛問世,花了超過四年的時間才完成,是迄今花費最長時間的802.11系列標準之一。

任職英特爾(Intel)的Wi-Fi標準專家Laurent Cariou表示,.11ax規格的複雜性使得該標準從訂定過程一開始就花費比預期長的討論時間;最後工程師們還嘗試在該規格中加入許多新功能,導致許多技術性意見又需要花更多工夫去解決。參與11.ax規格訂定、現在專注於EHT新規格的Cariou表示:「我們正嘗試建立一個新流程,實現兩年更新一次規格的步伐。」

過去的三個主要Wi-Fi標準,每個都幾乎花了五到六年時間,產生以Wi-Fi聯盟(WFA)驗證為基礎的兩種商用版本;因此今年夏天完工的.11ax,會先在2019年誕生一個根據其功能子集的WFA驗證版本,2021年還會有另一個版本。

現在有部分工程師希望能讓IEEE建立兩年更新一次標準的流程,每次都是一個WFA的驗證版本;更快速的流程是希望讓工程師能專注於市場的即時需求。Cariou表示:「從現在開始的兩年時間,我們會解決針對EHT提出的意見,並準備開始下一個新專案,因此人們感興趣的新規格就會移到新專案。」

「人們有加快標準進展速度的共識,」Blackberry標準總監、在本月稍早投票通過在明年五月正式展開EHT訂定工作的工作小組主席Michael Montemurro表示:「有些人希望能朝向兩年一次的更新頻率,但其他人並沒有那麼堅持,所以很難說是否能順利解決。」

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EHT的目標是使用6GHz頻段中最高320MHz頻寬頻道
(來源:IEEE)

吞吐量與延遲性是首要目標

到目前為止,工程師僅針對EHT規格提出最高目標,包括理論性最高資料傳輸量,以及在將容量提升四倍的同時改善效率與延遲性;而更多細節目標,則會在明年5月正式展開標準訂定工作之前,由一個研究小組來定案。

延遲性目標是鎖定在視訊、遊戲、AR/VR與工業時效性網路(time-sensitive networks)等應用。來自英特爾的分析報告發現,Wi-Fi可以實現毫米(millisecond)等級的延遲性,比蜂巢式網路表現更好;但在多個使用者分享媒介或是遇到嚴重干擾時,Wi-Fi需要透過輻射(emission)羽同步控制來維持該水準。

EHT也可能會研究加入讓接取點(AP)能彼此協調以達到更高覆蓋率的功能,這或許會從WFA嘗試藉由主(master)、從(slave) AP,以最低成本確保使用者家中達到完全覆蓋率的工作上延伸,或者將之納入正式規格。此外新標準也預期將支援是11.ax兩倍的16道串流,也可能讓AP跨多頻段支援多個同步傳輸。

有部分產業觀察家指出,Wi-Fi標準在某些程度上一直領先市場;目前該系列規格已經能支援8支天線以及約5Gbps的傳輸速率,但市場上的商用AP產業通常最多只有4支天線,而很多網際網路服務業者才剛剛開始提供Gbps等級的上網速度。

對此Cariou與其他專家認為,讓標準保持領先是好事,快速的Wi-Fi資料傳輸速率也會帶來效率、降低網路負載以及節省行動裝置的電池壽命。而要讓標準保持領先,最大的挑戰之一是在6GHz頻段中取得最多1.2GHz的免執照使用頻寬;該頻段現在已經有人使用,包括衛星與公眾安全網路,還有電信業者用以做為行動網路骨幹。

Cariou表示,廠商正在與美國與歐洲主管機關討論並期望取得許可;有部分EHT工作小組成員已經製作簡報,提出讓AP跨2.4GHz、5GHz與6GHz頻段同步收發資料的可能性。蜂巢式通訊標準組織3GPP也正在開發利用6GHz等免執照頻段的5G無線電規格,Cariou表示:「那還在研究階段,但他們會快速行動,可能會比802.11更快。」

不過對Wi-Fi陣營來說,好消息是產業界仍對Wi-Fi技術保持高度興趣,該工作小組最近一次在美國加州聖地牙哥(San Diego)召開的會議,有超過150名參與者;Cariou表示:「會議室擠得滿滿的。」

編譯:Judith Cheng

(參考原文: Wi-Fi Preps for Leap to 6 GHz,by Rick Merritt)