近幾個月來,許多媒體報導的焦點都放在中國採用臉部辨識(facial recognition)技術進行廣泛的國家監控。例如最近英國《金融時報》(Financial Times)的報導,讓我們聯想到一份2015年發佈的官方文件,它詳細描述了在2020年以前部署無所不在、始終可行且完全可控制的全國視訊監控網路之未來願景。

它所依據的技術就反映在業界對於人工智慧(AI)和相關技術公司(包括半導體公司)的投資數據上。

以北京商湯科技(SenseTime)為例,該公司在今年第二季募得了12億美元的融資。此外,它還為中國警方提供了AI監控解決方案。就在本週,軟銀(SoftBank)的願景基金(Vision Fund)據稱也在考慮斥資近10億美元投資SenseTime——這家價值原已超過45億美元的SenseTime,可說是目前全球最具有價值的AI公司。

2018 Q2 Funding Summary

根據GSA最新發佈的市場觀察報告,今年第二季全球半導體產業共有20項募資活動,總融資金額近17億美元,其中就包括了SenseTime的兩輪融資。相較於今年第一季,第二季融資共17億美元大約增加了6倍,同時也較去年第二季增加了13倍,其中,絕大部份的融資資金都流向了AI晶片公司。

該報告並強調在第二季的幾筆併購(M&A)交易,包括12家公司的收購案,以及3筆收購半導體部門的交易。例如,奇景光電(Himax Technologies)收購以色列視覺感測器開發商Emza Visual Sense,以及阿里巴巴集團(Alibaba Group)收購IC設計公司杭州中天微系統(C-Sky Microsystems)。

2018 Q2 M&A Summary

中國AI帶動本土半導體人才需求

根據中國清華大學(Tsinghua University)本月發佈關於中國AI發展的報告指出,從2013年到2018年第一季,中國對於AI的投資約佔全球AI總投資金額的60%。雖然投資資金是流動的,但是高階AI人才仍然供不應求。

根據該報告,2017年中國AI市場價值約35億美元,其中電腦視覺、語音和自然語言處理佔較大比重,這一市場預計將在2018年成長75%。

而在人才方面,2017年中國AI人才庫約有18,232人,佔全球所有AI人才的8.9%,而美國的AI人才則佔13.9%。此外,從AI相關研究論文的數量和引用來看,中國也領先美國與日本,同時擁有最多的AI專利。

北京是吸引AI投資的首選城市,從2015年到今年第一季末,共累積450多筆交易,總共募集約2,500億元人民幣(約367億美元);其次是上海,募集資金累積達500億元人民幣(約73億美元)。

中國技術的崛起以及涉嫌竊取IP和技術的行為,經常被視為引發中美貿易戰的原因。然而,專家們認為這種貿易戰的影響有限。據中國《環球時報》(Global Times)報導,美國最近的一些舉措可能對於中國的科技產業帶來短期影響,但將迫使中國改善其長期的人才發展和研究策略。北京賽迪顧問公司(CCID Consulting)產業顧問向陽(Xiang Yang)說:「中國在AI方面的發展是自立自主的。例如,在用於AI技術的晶片上,中國企業可提供穩定的供應來源。」

華創資本(China Growth Capital)合夥人之一熊偉銘(Wayne Shiong)表示,中國政府一直在鼓勵私人資本進入晶片產業,但這還不夠。他說,中國半導體產業的未來發展仍然仰賴大量的稅收補貼等優惠政策以及人才引進。熊偉銘曾經投資矽谷多家晶片公司,包括深鑒科技(DeePhi Tech)——該公司不久前被賽靈思(Xilinx)收購。

熊偉銘認為,AI的成長是中國半導體產業的關鍵驅動力。由於AI應用需要硬體基礎的同步發展,因而為晶片產業創造了機會。中國在安全監控、影像分析、運輸管理以及電動車(EV)等領域的AI進展,對於晶片和半導體產業的核心技術發展帶來了更大的壓力。

熊偉銘說:「我們已經在應用層面領先全球了,現在我們需要補強的是核心技術。」

編譯:Susan Hong

(參考原文:AI, China Dominate Semiconductor Funding,by Nitin Dahad)