物聯網(IoT)已成各大領域產業巨擘的未來發展重心之一。這是由於物聯網領域涵蓋甚廣,進而吸引如高通(Qualcomm)、英特爾(Intel)、亞馬遜(Amazon)、Google、蘋果(Apple)…等全球各大廠商的關注。

台灣電子半導體產業也注意到物聯網將引爆的商機與新契機。剛卸下台積電(TSMC)董事長一職的張忠謀曾經說到,未來10年台積電將聚焦在物聯網、汽車電子、行動裝置與高速運算四大領域。台灣晶圓代工大廠的走向,對台灣電子半導體產業相關廠商來說,自然是可作為未來發展的參考指標,只是,該如何著手佈局?尤其是仍在起步階段的物聯網。

對許多「有志之士」而言,想投入一個「似懂非懂」或是完全沒接觸的新產業,不僅從起頭就很難,更遑論獲利,也因此許多「產業孵化器」應運而生。位於南軟園區的南港IC設計育成中心(Nankang IC Design Incubation Center;NKIC)即從台灣半導體電子產業的發展脈絡,選定物聯網相關IC設計,培育台灣在物聯網IC設計與軟體發展的新戰力。

南港IC設計育成中心重要推手之一的副組長吳季平表示,台灣IC產業從個人電腦(PC)時代開始發展,但與同樣自PC起步卻發展出形形色色IC晶片的國外業者有著明顯的不同,台灣IC設計多鎖定在南北橋、USB、觸控控制器…等領域。這是由於台灣設計者對於PC產業相當熟悉,也不想跨到其他陌生的領域,加上其他非PC產業應用廣度也有限,以至於侷限了台灣IC設計產業往其他領域擴展的動力,也導致削價競爭、「自己人打自己人」的「負」作用。

NKIC 南港IC設計育成中心副組長吳季平

有鑑於此,吳季平以其自身在美國矽谷大型企業與新創公司IC設計工作經歷為基礎,與工研院、政府相關部門深入討論、制定南港IC設計育成中心發展計畫,也確立育成中心將肩負起推動台灣IC設計產業發展的推手,並扮演播種及伯樂的角色,尋找具潛力IC設計與物聯網應用領域新創公司,以免台灣IC設計產業因越發侷限而停滯。

選定物聯網作為主要培育方向的原因,除上述提到的大廠未來發展趨勢值得關注、跟進外,物聯網也將造成下一波革命,不僅衍生許多新契機,也會促使新型態商業服務的發生。吳季平解釋,各行各業都知道物聯網,也都知道物聯網將對世界造成什麼樣的新影響,但現階段物聯網的配套,尤其在跨領域應用並不是那麼完整。不過,在各方面的配套措施即將陸續到位,再加上物聯網這個「概念」也正在逐步成形,一旦物聯網應用裝置的量到達某種程度後,勢必就會進到開IC的階段,若是等到概念成形後才加入,將為時已晚,機會早已被其他先加入的廠商獲得,因此現在IC設計育成中心播種物聯網IC設計,正是時候。

南港IC設計育成中心成立之初僅有三位員工,且是為一些新創公司提供人事行政的服務。吳季平解釋,一家公司從無到有要處理許多庶務相關的事項,相當龐雜,若是每位成員都要「校長兼撞鐘」的負責多項事務,那麼這家新公司很難馬上專注在研發產品,且人事成本總是佔一家新創公司整體支出較大的比重,若這些新公司能夠省下這些開支,將能把更多資源放在新技術的研發上。

隨著南港IC設計育成中心持續擴充服務項目與內容,以及從矽谷尋找優秀人才回台設立公司,共同為台灣IC設計產業永續發展而努力,目前育成中心提供的服務包括:技術部分專注在IT軟硬體環構、EDA工具,SoC/IC/FPGA設計、網際網路技術開發、智慧連網及人工智慧(AI)應用、嵌入式軟體開發、資通訊系統設計及整合,和其他如半導體設備設計和電子設計自動化軟體研發等,以及產學研技轉與研發合作。非技術部分的服務則涵蓋通路商引介、協助尋找資金、會計/法律/專利諮詢、營運計劃書輔導、廣宣/電子報、量測儀器設備、IT整合應用服務,以及提供Maker專屬的創意發想基地——IoT創新創業加速器。

透過提供上述服務,目前育成中心得以展現成果。例如,台灣唯一一家專注在AC/DC轉換的新創公司,已計畫在年底上櫃;還有一家專注在資料中心USB產品研發的業者,因找尋到利基市場,並非投入一般PC USB紅海,而逐漸茁壯。吳季平認為,南港IC設計育成中心的定位不是尋找「產業火車頭」,或孵育規模多麼龐大的公司,抑或者栽培追求先進製程的IC設計公司,而是能夠秉持「伯樂」的精神,從整個應用的角度,協助這些新創公司能找到產業立足點,擴大台灣整體產業生態鏈。

也由於南港IC設計育成中心是從系統層面去看整體物聯網的發展,因此近期也開始著墨軟體研發的部分。吳季平指出,一個解決方案,不會只有硬體,勢必需要結合軟體才夠完整,物聯網應用也是如此。同時關注硬體、軟體與系統時,即可從中看到更多機會與問題解決方案,進一步轉化為更好的營運方向,提供給育成中心扶植的新公司。

吳季平進一步強調,育成中心的種種作為並不是要孕育出能立即帶動整體經濟發展風向的新創公司,而是持續播種可延續及擴大台灣半導體電子發展的新種子,以免台灣電子半導體產業發生「青黃不接」狀況,導致發展停滯。