「害怕有利於改變」(fear fuels changes)。更確切地說,擔心害怕往往會讓一向保守的公司高層突然產生對於改變的激情。但僅憑這種焦慮無法改變公司的商業模式或激發新的產品設計。

Craig McNeil
Craig McNeil

「智慧互連世界」(smart, connected world)的時代即將來臨,這顯然讓許多「xx長」階級(C-level)的公司高層感到擔憂。根據Accenture去年針對執行長與副總裁進行的訪談,無論是開發化妝品、加工化學品還是打造咖啡機,有超過90%的人回覆說:「如果我們未能針對智慧互連世界作好任何準備,很可能就會被市場淘汰。」

Accenture物聯網(IoT)全球管理總監Craig McNeil以連網咖啡機為例表示,「一旦咖啡機連接上網後,一切都將因此改觀。」你需要新的工業設計、一種可在其上執行的嵌入式軟體、用於iOS或Android的應用程式(app),以及一個連接機器至雲端的物聯網平台。一旦咖啡機開始連網,你就得面對網路安全的威脅,一旦咖啡機開始收集資料,包括使用者的習慣、咖啡豆的喜好以及每人每天所需要的杯數等等,你都必須進行智慧分析。很快地,雲端就會讓你的商業模式面臨財務和經濟方面的窘境。

簡言之,打造物聯網(IoT)設計可不是件輕鬆的事。在讓咖啡機連接上網之前,你需要學習很多東西——從嵌入式軟體到硬體工程方面的深入知識,以及更廣泛的數位作業等專業知識。

藍牙、App、AI和區塊鏈

從我們最近在瑞士洛桑與洛桑聯邦理工學院(EPFL)教授David Atienza的訪談來看,許多公司都還來不及使其服務連網、變得更加智慧化以及數位轉型之前,都可能已經被所需具備的各種專業知識量給壓垮了。

ProdigioNespress Nespresso在兩年前推出的首款連網咖啡機——Prodigio。EPED教授David Atienza及其團隊參與Nespresso連網咖啡機系列的開發(來源:Nespresso)

Atienza的團隊一直與雀巢(Nestlé)合作設計連網Nespresso咖啡機系列——這是Accenture的McNeil與我們分享的一個例子。當然,雀巢並不是Atienza團隊中唯一的企業客戶。

Atienza表示,他經常接觸到一些公司向他的團隊徵詢建議——如何開發配備藍牙、app、AI和區塊鏈的IoT裝置?

雖然這一類的要求通常是企業IoT清單上的熱門關鍵字,但實際情況是許多公司高層經常不知道如何實現,或者,更重要的是有任何特定的IoT技術能為其客戶提供服務嗎?

客戶經常出現在Accenture等諮詢公司,他們知道更多時下流行的熱門關鍵字,但經常是腦海中沒什麼想法。這是諮詢公司的絕佳機會,能夠協助客克服恐懼,討論不可避免的典範轉型,並以實惠的價格引導他們走向勇敢(智慧、互連)的世界。

實際協助工程師

Accenture的優點在於實質的協助,談論智慧互連世界的好、壞和醜陋等知識都可能使其一無進展。客戶需要實際操作幫助,並以產品創新所需的深層工程為後盾。

Accenture認為「智慧互連世界」是其業務發展的關鍵支柱之一,並為其命名為「工業X.0」(Industry X.0.)。雖然任何人都可以夢想進入智慧互連世界,但要重新定義軟體以及開發引發變革的產品並不容易。McNeil說,只需要解決一個難題:嵌入式軟體,但「這可不是一項輕鬆學會的技巧」。

Accenture並未鼓吹工業X.0架構的優點,而是致力於協助客戶進行「產品創新」。為此,Accenture上週宣佈收購兩家公司——硬體工程公司Mindtribe和嵌入式軟體公司Pillar Technology 。

Mindtribe是一家總部位於舊金山的硬體設計公司,擁有40名員工。Mindtribe的優勢據說是打造了密切整合數位服務的創新連網硬體。。而Pillar Technology位於俄亥俄州哥倫布市,擁有320名員工,在開發高品質嵌入式軟體方面擁有20多年的經驗。

這兩家核心工程公司——包括硬體、軟體以及完整堆疊,這將有助於Accenture較其競爭對手的進展更領先幾步。更重要的是,Accenture期望透過這些內部能力,協助客戶開發全面連接的裝置,使其得以在不斷成長中的物聯網市場領先於競爭對手。

Accenture_IndustryX 什麼是工業X.0 (Industry X)?(來源:Accenture)

換句話說,對於尋求IoT解決方案的業者,Accenture將為其提供連接能力、App、分析和連網業務模式。以一所學術機構而言,EPFL的故事就和這十分類似。當EPFL的企業合作夥伴接近Atienza的嵌入式系統實驗室時,他們期望與EPFL的軟體、硬體協同設計團隊完全合作開發IoT裝置(和IoT業務)。

更多的問題?

那麼,一般來說,誰是Accenture所謂需要Industry X.0協助的客戶?McNeil說,情況各不相同。

有些客戶可能正在加工和製造石油、天然氣和化學品。雖然並未直接打造IoT裝置,但所面對的挑戰是相似的。他們必須實現數位化,才能使其營運更智慧且更高效。

McNeil說,Accenture的一些客戶已經擁有高品質的內部設計團隊。但他解釋說,當他們處理智慧、互連世界時,經常會發現「更多的問題」(a surplus of problems)。「你沒有足夠的資源以快速地自己完成所有的工作。」

McNeil解釋說,在面對這樣的兩難時,像Mindtribe這樣的公司可以從學術機構到獨立的設計公司等地方找到需要的人才。事實上,特斯拉(Tesla)就是Mindtribe的客戶之一。

半導體公司都充份地意識到打造IoT設計並不容易。

人們可以將連接性、記憶體以及甚至是人工智慧(AI)加速器加進微控制器(MCU)中,並將其稱為智慧IoT SoC。但這可能適用於某一特定領域的IoT開發人員,它所提供的解決方案並不普遍適用。晶片供應商也在迅速地向上游發展,設計模組、提供連接軟體堆疊、開發軟體—硬體協同設計策略,以及建構自己的IoT平台。他們的目標是減輕客戶開發IoT裝置的痛苦。

在大多數系統公司缺乏基本硬體工程技能或者缺少經驗豐富的工程師時,IoT的競賽就是在比有誰能提供幫助以及他們能為你做什麼。Accenture聲稱目前擁有可為客戶提供IoT的工具了。

編譯:Susan Hong

(參考原文:Overwhelmed by IoT Designs?,by Junko Yoshida)