大多數的人通常家中有車可能也很少開吧?不過,車子一直閒置著,可能這裡消耗一點電,那裡漏一點電,不消幾日,等到要開車時可能已經無法發動了。這都是因為車子裡潛伏一些專門吸電的「吸血鬼」,讓電池的生命一點一點地流失。

當今的汽車裝載著各種電子元件。這並不是什麼新聞了。從GPS系統、時鐘和車載資訊娛樂系統、無數的感測器、防盜系統、動力傳動系統(從引擎到車輪)、智慧煞車、資料鏈接,甚至定時報告車輛狀況等等。據估計,典型汽車中至少有100個電子功能,每一個都搭配有自己的處理器。你可能會這樣想:當引擎「熄火」車子上鎖後,這些電路也會自動斷電。

其實不然。即使是在所謂的斷電狀態,這些電路中有許多都處於待機、靜態或睡眠模式,電池在這些模式下都需要維持一點電流,才能在車輛閒置時進行一些任務。但他們也會適度地放電,通常只有幾毫安(mA)左右——因此,吃電「吸血鬼」一詞就是這樣來的。不過,這一點一點的毫安電流加起來,就可能導致電池產生大量、連續地耗電。

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這就是問題所在。正如《華爾街日報》(The Wall Street Journal)最近發表的一篇文章「長期停車可能扼殺你的電池」(Long-Term Parking Can Kill Your Battery)所指出的,這個問題千真萬確,更諷刺的是——高階汽車的情況更糟,包括特斯拉(Tesla)全電動車(EV),因為高階車款擁有更多的功能。很顯然地,無論是在家中車庫或機場的長期停車場中,車子在閒置幾天後無法發動的情況十分常見。

當電池電量低於某個低水位時,車子就無法發動了,因為汽車中精密的電池管理功能判定這個電池已經「死」了,就像磚塊一樣沒用了。然後,唯一的選擇是請拖吊車來把車子拖去修車廠更換電池了。

但這個問題可不是開玩笑的。這篇文章中引用了一些數據以及經銷商服務和車隊經理的話,他們估計這些汽車中有許多電池都只有三到七天的「電池壽命」——而且是假設電池原本狀況良好。如果電池較舊且電量較低,或者電池溫度比正常溫度偏低或高,那麼所能撐的時間就更短了。

遺憾的是,目前並沒有什麼簡單的解決方案。理想情況下,有人會每隔幾天開動一下車子,或者為車子電瓶插入某種涓流充電器——這顯然並不切實際,尤其是在機場停車場。有些人嘗試插入儀表板安裝的涓流充電器,透過汽車配件插座連接。當然,這必須是在陽光下,而且車子不會阻擋配件在充電模式時使用(許多車子可能無法實現)。

你也可以直接用蠻力進行真正的關斷狀態。幾年前,我看到一種防盜裝置是一個用戶轉向的開關,它必須轉動到讓電池的正極端子和電纜之間一致,因此只有在使用特殊工具才能轉動它。其目的在於讓偷車賊覺得麻煩而放棄。問題是當今車子的引擎蓋下方區域都非常密集,以至於沒有放置這種開關的空間,而有些汽車則因電池位於後排座椅下,因此在不適用。

在某種程度上,由於使用者期望所有的電子元件都能受到良好的法規強制要求,因而使得這個耗電問題更加嚴重。但是這些mA級的耗電情況確實會累積,並且很難將其降低至微安(uA)範圍而且在使用當今製程技術下仍在溫度和其他變化範圍內保持可靠性和性能。

電源管理和功率穩壓IC的供應商已經意識到這個問題,並且開始推出具有超低靜態功耗的IC,這帶來了莫大的幫助。不過,它仍只能解決一部份的問題,其他的元件仍然存在睡眠狀態耗電的問題。

值得注意的是,吸血鬼吃電問題並非僅發生在汽車上。它其實存在於每一種具有軟關斷功能的產品,真正斷開電池的硬關斷開關就比較不會出現這樣的問題。這就是過去「關閉」(off)的意思,而今,「關閉」通常是指軟開關、虛擬開/關或功能始終就緒(並因此持續供電),以便用戶隨時喚醒裝置。

我曾經有一支使用CR2032鈕扣電池的小型錄音筆、9V超音波距離單元(能夠添加一款小型的SPST開關)以及數位卡尺,都是所謂的「吸血鬼電器」,即使在不使用的情況下,電量也在不斷的減少中。後來,我經常在不使用時取出電池,不過這真的很麻煩。然後是智慧型手機——當然,它從來不曾真正的關機,而且你也無法真正斷開電池,除非你的手機電池是可拆卸的。

不過,相較於汽車無法發動,錄音筆、超音波單元或數位卡尺耗電似乎就不那麼嚴重了。

你有過這種和「吸血鬼電器」打交道的經驗嗎?您是否曾經希望或實際在產品中安裝一個真正斷開直流(DC)電壓軌的開關?現在業界在推動的48V汽車電池方案,是否有助於改善這種吸血鬼吃電的狀況?

編譯:Susan Hong

(參考原文:Vampire Drain: The Bane of Today’s Cars,by Bill Schweber)