引領技術開發的少數晶片製造商認定,極紫外光(EUV)微影技術將在明年使得半導體元件的電晶體密度更進一步向物理極限推進,但才剛失去全球半導體產業龍頭寶座的英特爾(Intel),似乎放棄了繼續努力在採用EUV的腳步上領先;該公司在1990年代末期曾是第一批開始發展EUV的IC廠商。

曾是電子工程師的市場研究機構Bernstein分析師Mark Li表示,英特爾不會在短時間內導入EUV,該公司仍在克服量產10奈米製程的困難,因此其7奈米製程還得上好幾年,何時會用上EUV更是個大問題。

在此同時,三星(Samsung)與台積電(TSMC)正在小心翼翼推進EUV技術;這兩家公司都在開發預計2019年導入量產的EUV技術,遙遙領先其他半導體業者。而英特爾看來已經成為落後兩家同業有一段距離的第三名;有另一家市場研究機構Susquehanna的分析師Mehdi Hosseini就表示:「英特爾已然失去了製造技術領導地位。」

晶圓代工業者Globalfoundries去年曾表示將於2019年將EUV工具導入生產流程。Bernstein的Li指出,三星將比台積電稍後推出7奈米製程,但會率先採用EUV;台積電則會在7奈米的增強版本7nm+才會在少數幾層光罩採用EUV,而擁有可選擇採用EUV與不採用EUV版本製程的彈性,會成為台積電的優勢。

Hosseini則指出,三星一直規劃在7奈米節點導入最少8~10層EUV,而台積電則是要在7nm+製程才導入少數幾層EUV。英特爾或許是想等到EUV技術更成熟──該公司去年接受EE Times採訪時表示,將盡快在EUV技術準備就緒、達到成本效益時導入量產;Bernstein的預測是該時間點恐怕要到2021年底。

Susquehanna的Hosseini補充指出:「現在看來,三星的積極計畫出現反效果,因為潛在客戶不太滿意該公司的7奈米製程配方。」Susquehanna曾預測Globalfoundries在7奈米節點恐怕很難獲得客戶青睞,而隨後Globalfoundries果然宣布將停止7奈米製程研發,將裁員5%並將ASIC團隊獨立為全資子公司,以便尋找其他擁有7奈米技術的晶圓代工夥伴。

但Bernstein的Li表示,晶片產業對接受EUV微影技術的謹慎態度,不會對台積電與蘋果(Apple)之間的生意產生影響:「雖然Apple在明年應該不會採用EUV,不過台積電應該還是會保有代工Apple處理器的獨家生意。我們不認為這會對台積電的EUV規劃有負面影響。」

他指出,台積電會在2019下半年導入EUV量產,而包括手機、GPU以及加密貨幣挖礦業者,都對7nm+製程有興趣。

Susquehanna的Hosseini則表示,現在台積電的7奈米技術領先其他競爭對手,而這也是該公司能繼續取得Apple與其他大客戶更多生意的主要原因之一:「台積電顯然會因為較佳的7奈米製程技術性能、較低的功耗以及更高密度,贏得大多數先進製程設計的訂單。」

Hosseini接受EE Times訪問時指出:「台積電的7奈米製程在第四季估計將貢獻該公司營收的20%以上;該製程有超過50款產品投片,包括應用處理器(AP)、GPU、伺服器CPU、網路處理器與FPGA等不同應用;」技術的領先應該有助於台積電在未來多元化其客戶基礎。

市場研究機構Arete分析師Brett Simpson表示:「隨著新成長動力逐漸發酵,台積電將越來越從非智慧型手機市場獲益,包括5G基地台、雲端運算、自動駕駛車輛以及人工智慧(AI)等,雖然都剛崛起,但長期看來都是重要的、會需要先進製程之高性能運算商機。」

編譯:Judith Cheng

(參考原文: Intel Ceding Leadership in EUV,by Alan Patterson)

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