從最新一代的蘋果(Apple) iPhone XS系列發表以來,幾乎沒有什麼報導討論到這些新手機的蜂巢式連網功能。或許,Apple對於媒體報導沒提起此事也頗開心的,因為他們真的沒有什麼可炫耀的。

在Apple的新產品發佈會期間,‘Gigabit-class LTE’的字樣在畫面上一閃即逝,幾乎沒有多少人注意到。這讓像我一樣看重無線技術的許多人備感失望。但對於知情人士來說,這一點也不新鮮。

Apple在加州Cupertino總部的Apple Park發表iPhone XS系列之前,智慧型手機和無線領域的「大咖」們更早已在洛杉磯舉行的世界行動通訊大會(MWC)上聲嘶力竭地呼喊5G。Verizon宣佈其5G家庭住宅寬頻服務,但使用其稱為5GTF的專有規範。

Verizon和AT&T以及愛立信(Ericsson)和高通(Qualcomm)等公司都宣佈使用智慧型手機裝置,分別透過各家的毫米波(mmwave)商用網路首次撥通了5G電話。幾天前,Verizon和諾基亞(Nokia)也宣佈透過其系統首次成功通話。

Apple iPhone可以說設定了智慧型手機的發展趨勢,即使是令人討厭的「瀏海設計」也引領了風潮。然而,Apple在最新蜂巢式技術的支援方面,幾乎每一代都遠落於後。無論是3G、4G、4G Gigabit都遲到了,更不用說5G一定也趕不上。

Apple試圖淡化iPhone XS手機的蜂巢式技術,這讓我覺得新系列手機還無法提供完整的Gbit/s速度。第一批gigabit級智慧型手機大約在一年多以前——2017年上市。從那時起,Android OEM已經為其最新旗艦機型升級至1.2Gbits/s了,而且將在2019年初推出支援2-Gbits/s LTE的高階手機。如今有許多中階和低階手機也將賭注押在gigabit級。

因此,當亮閃閃的全新iPhone XS手機在未來幾週陸續上市後,它們的資料速度將遠遠比不上幾乎所有主流的Android旗艦手機。因此,當為iPhone XS支付高達1,450美元的使用者發現上一代手機速度可能比他們的新手機更快、價格更便宜時,他們會做何反應呢?

這種情況並不是什麼新鮮事。Apple自從放棄以高通作為其數據機的單一來源供應商並增加英特爾之後,該公司在無線產品性能方面就一直落後於同儕。然而,客戶的反應消極,也一直未曾影響其品牌忠誠度。

遠離iOS生態系統並不容易,但是,當Android智慧型手機到了明年轉向5G和2-Gbits/s LTE後,這一差異將會擴大。根據全球供應商協會(Global Suppliers Association)以及正在計劃5G網路的全球各主要營運商,由於在全球50多個國家中約有100家營運商正在投資Gigabit LTE,未來二大陣營的差異將更加明顯。

目前大約有20家OEM在其首批5G裝置中使用了高通X50數據機。三星(Samsung)和LG已經發佈5G手機計劃了,甚至像是小米(Xiaomi)、Vivo和Oppo等快速追趕的中國OEM以及華為(Huawei)也公開談論5G智慧型手機計劃。預計到了2019年初,就可以看到一大批支援5G功能的手機了。唯有Apple,仍將是唯一的堅持。

由於Apple的產品開發策略,他們必須在手機上市前12-14個月選擇其數據機晶片。因此,2019年即將上市的iPhone數據機幾乎都已經選定了。

目前市場上一共有4家主要的5G數據機供應商——高通、英特爾、三星和華為。Apple可以購買數據機的供應商來源只有高通和英特爾。

英特爾最近與愛立信聯合發佈的5G公告清楚顯示,其5G數據機將在2019年下半年投入商用,2020年廣泛部署。高通的數據機現已上市,但由於雙方持續進行法律糾紛,Apple也不太可能將它納入其設計中。因此,我們可以很合理地預期,2019年還看不到5G iPhone。

有傳言指稱Apple可能會自行設計5G數據機。如果傳言屬實,它將改寫部份產業動態。然而,由於設計一款新的數據機涉及的開發和測試複雜度更高,我懷疑它們能否來得及準備好用於2019年發表的新iPhone?

我預期,5G iPhone至少要到2020年底之後才會上市。然而,屆時,其他競爭對手也已經準備好推出第二代5G裝置了。

編譯:Susan Hong

(參考原文:Why the iPhone Will Trail in 5G,by Prakash Sangam,諮詢公司Tantra Analyst LLC的創辦人和負責人)