作為一家「小而美」的公司,u-blox一直致力於為全球汽車、工業和消費市場提供領先的定位和無線通訊技術。2017年,該公司綜合收入達到4.037億瑞士法郎,較2016年增長了12.1%,淨利潤率達到12.7%。得益於中國大陸經濟對整個地區的積極推動,u-blox在亞太地區實現了13%的收入增長。日前,u-blox執行長、市場行銷及銷售總裁Thomas Seiler就工業物聯網(IIoT)、智慧駕駛、5G等熱門話題接受了《電子工程專輯》(EE Times)中國版的專訪。

20181003NT31P1 u-blox執行長、市場行銷及銷售總裁Thomas Seiler

在公司2017年營收市場分佈中,工業佔據了第一的位置,而工業物聯網也恰好是近兩年的熱門領域。u-blox對這一市場的發展如何看待?哪些應用會為公司帶來發展機會?

Seiler:工業物聯網是非常重要的市場。當前很多工業系統彼此獨立,並沒有實現互相連接,這意味著u-blox會有非常多的機會。對於工業市場而言,技術和產品的選擇至關重要,因為不但需要知道相關技術在哪裡使用,如何使用,還需要保證它們的安全性、易用性和相容性,因為工業領域涉及的都是極為重要的基礎設施。

u-blox擁有的很多技術其實都能應用於工業物聯網領域,比如短距離無線技術、5G/LTE蜂巢技術等,產品類型也非常豐富,完全能夠滿足客戶多種多樣的部署和營運需求。但單純的機器對 機器(M2M)連接其實並不能滿足工業物聯網的需求,因為無線技術本身也在不斷發展和演進,要想讓數十億的設備連接在一起,技術必須要和物聯網有著更高的適配性。

部署NB-IoT/eMTC網路是營運商首次全面針對物與物連接經營的嘗試,一經推出就得到了全球營運商的大力追捧。在您看來,為什麼營運商會對部署NB-IoT/eMTC這樣的低功耗廣域網路(LPWAN)如此積極?u-blox有沒有和中國大陸的營運商展開進一步的合作?

Seiler:NB-IoT對於物聯網產業而言是非常重要的技術,在中國大陸也有著非常廣泛的部署。之所以說它重要,是因為它能夠以極低的功耗實現數以十億計的物-物相連,實現了很多在過去很難想像的事情,比如智慧計量、智慧樓宇、智慧城市、農業與環境,而且只需一顆電池就可以讓終端設備運作多年,有時甚至超過十年,從而減少了對維護的需求。此外,良好的室內和地下訊號滲透和廣泛覆蓋能力使得物聯網可以應用於其他極具挑戰性的地點,如地下室、地下深處或偏遠地區。目前,u-blox的NB-IoT模組已經通過了中國電信的認證,和中國移動、中國聯通的認證工作也正在緊鑼密鼓的進行中。

目前人們所談論的智慧駕駛或是無人駕駛,更多集中在智慧單車。有人將其描述為「短視」,意指只有全面導入V2V場景,才能真正表示智慧駕駛時代的到來。您是否認同這樣的觀點?V2V的引入是否意味著全面實現智慧駕駛的難度被進一步放大?

Seiler:除了工業外,汽車也是u-blox的重點關注領域,智慧汽車更是大家非常感興趣的話題,其中也涉及到很多與自動駕駛相關的技術。我們當前正在做的一項工作,就是將這些不同的技術進行很好的整合,最新推出的高精準度定位解決方案F9技術平台就是一個很好的例子。在新平台中,我們將多頻段全球導航衛星系統(GNSS)技術與航位推算法和高精準度演算法結合,並相容各種GNSS校正資料服務,實現了公分級的精確度水準,從而為下一代高精準度導航、擴增實境(AR)和無人駕駛車輛技術的發展奠定了基礎。

在V2V應用中,車輛需要瞭解周邊的環境狀況和周邊車輛的駕駛意圖,需要大量道路基礎設施的輔助,所以我們必須要能夠提供非常穩健、非常強有力的無線蜂巢技術,才能夠確保穩健的網際網路連接。u-blox不久前推出的業內最小的V2X通訊晶片UBX-P3,就可用於基於DSRC/802.11p標準的V2X無線通訊。

當然,所有的車輛和基礎設施連接都是自動化的,我們在保證它的功能性運作良好的前提下,還要確保它的安全性,這不是一件容易的事情,需要很好地遵守各項安全協議。

您認為u-blox的核心競爭力體現在哪裡?

Seiler:競爭是無處不在的。但u-blox每年會將銷售收入的18%投入研發,確保能夠持續創新以保持競爭優勢,自動駕駛、LTE連接、智慧數據機、安全、產品強健性、降低尺寸和成本是主要研發方向。同時,我們也擁有超強的技術支援能力,可以提供包括評估套件、評估軟體、參考設計、製造商社區支援、技術支持團隊在內的完整解決方案。

我們的競爭對手規模有大有小,對u-blox來說,無論是針對生命週期短暫的消費電子領域,還是工業和汽車這種長生命週期的產業,首先要確保產品品質的絕對出色。此外,提供不同技術間的整合,以及豐富的產品組合,也是有效應對客戶需求的法寶,這也是我們為什麼喜歡採用模組化產品的原因所在。

另一方面,我們在產品中使用人工智慧(AI)技術已經有很長的時間了,尤其是在定位產品中。比如接收器如何去智慧的獲得資料?如何在訊號比較弱的時候進行資料採擷?…等,只不過沒有刻意提出來。