蘋果(Apple)繼日前推出新款iPhone和Watch後,預計在台灣時間10月30日晚間10點再度舉辦第二場發表會。坊間媒體紛紛報導並預測Apple將在今晚的‘There's more in the making’活動中發表哪些新技術和新產品。現在,我們至少可以預期將會看到一款全新的iPad Pro——關於這一點,來自各方的傳言一直相當一致。(甚至從活動邀請函的圖案設計也會令人聯想起第一款iPad發表那一年的Apple商標噴畫)新的iPad可能採用USB-C介面,也可能會有FaceID。

但處理器呢?Apple會發表什麼樣的處理器?值得向原始設計致敬嗎?新的iPad Pro 能帶來明顯升級的「體驗」嗎?

2010 Apple event invite 2010 Apple活動邀請 2018 Apple event invite 2018 Apple活動邀請

上週,彭博社(Bloomberg)評論指出Apple將推出A12的某個版本。我認為這個推測很可靠。

週一上午,英國《衛報》(Guardian)報導,「新款iPad預計將搭載2018年款iPhone中所使用的A12 Bionic處理器之新版本,而且可能還會有一款新的繪圖晶片。」

我希望這是指將會有一款強化的GPU,因為如果是獨立的繪圖晶片——那不僅會是iPad首見,我也可能會從椅子上掉下來。在我前往參加Apple新品發表會之前,先來探索即將推出的iPad Pro處理器吧!

目前的iPad Pros採用A10X處理器。這款晶片在2017年6月初問世,但它其實是隨2016年版iPhone 7發佈的A10晶片延伸而來。根據TechInsights的拆解分析發現,A10/A10X採用10nm製程以及「…為Apple客製化的Imagination PowerVR核心,即GPU。」

A10X die A10X晶片(來源:TechInsights)

因此,如果有人說我們將在這場發表會看到A12,這一點也不令人意外。但究竟會是A12還是A12的延伸版本——A12X?我睹明天將會看到A12X。因此,我想再進一步探索以及瞭解一下A12目前的進展及其與A10X的比較。

基本建構模組

目前的A12晶片採用7奈米(nm)製程以及A10之後的第二代設計。讓我們來看看其中使用的一些主要建構模組。

CPU

在探討關於A10X的部落格文章中,Anandtech (4)表示,相較於A10的雙核心設計,A10X CPU採用了三顆性能核心和三個效率核心的架構。

TechnInsights在拆解iPhone XS時,發佈了一張A12晶片圖。他們發現A12內含2個高性能核心和4個效率核心。這與A11中的CPU核心數量和配置比例相同。因此,兩款最新CPU的性能-效率核心配置比為1:2。同樣地,CPU的核心設計現在來到A10X之後的第二代。

A11 die A11晶片圖(來源:TechInsights) A12 die A12晶片圖(來源:TechInsights)

A12X是否會採用第三對性能-效率核心?如同A10X的情況一樣?我想睹一睹CPU保持不變,後面將再進一步解釋。

GPU

我們從A12看到了Apple的第二代GPU設計。有人可能會說A11的GPU類似於之前基於Imagination的迭代,但我仍堅持Apple的說法。

從A12晶片照來看,TechnInsights確定了4個GPU核心。我認為A12X的GPU尺寸會更大些,而且核心數更多一個。不過,這只是從兩個裝置的螢幕畫素數量來推測。iPhone XS Max螢幕的畫素數約為目前12.9吋iPad Pro的60%。因此,除非A12的GPU相當強大,否則A12X中至少要再多增加一個GPU核心。

神經引擎

A12支援第二代神經引擎(Neural Engine)——Apple的機器學習模組。Apple在今年9月的產品發表會上大量關注機器學習領域。A10x時也還沒有神經引擎。

神經引擎的第一次迭代出現在A11中。這款模組及其提供的機器學習功能,將會成為新款iPad Pro的新功能。我認為這將為iPad Pro帶來充份「釋放」的新「體驗」。我很好奇在A12X周遭有多少Apple-talk軟體堆疊,也很想知道Apple將神經引擎設計在iPad Pro的哪個位置,而這一設計未來還可能用於Mac。

神經引擎可能是A12X超越A10X的主要關鍵。Apple在A12發佈時花了相當多的時間介紹負載平衡及其邏輯控制器。這就是為什麼我認為CPU將維持不變的原因。結合CPU、GPU和神經引擎作為處理器,就不需要其他更多的CPU性能了。

Secure Enclave、記憶體控制器

Secure Enclave處理器

Secure Enclave這個「幕後」區塊也在今年九月的新品發表會中備受關注。當然,它已經用於FaceID了。我們還得知關於現有設計的加密改善了。由於Apple特別重視iPad Pro的安全與專用用途,預計這些都將會是今年第二場新品發表會中再次聚焦的重點。

記憶體控制器

記憶體控制器則是另一個幕後推手。由於記憶體控制器在今年9月的活動中受矚目,聽說在A12中將整合為一個記憶體區塊,處理高達512GB的儲存空間。當然,iPhone的最大儲存配置是iPhone X的256GB以及iPhone XS的512GB。

那麼,這又意味著什麼呢?

目前的iPad Pros擁有512GB的最大儲存空間(參考以下Apple官網的螢幕截圖)。但是,為什麼採用A10X的iPad Pro就已經擁有了512GB的儲存容量?一種可能性是,當前的2017年版iPad Pro使用位於快閃記憶體(flash)封裝中的獨立記憶體控制器。

我們在2015 MacBook上看到了第一款Apple的獨立式記憶體控制器。如果確實如我所料,那麼A10X中應該還沒有記憶體控制器區塊。這使得A11成為第一款帶有板載記憶體控制器的A系列元件。這很有意思,因為它表示Apple已經從iPad上省去了一個獨立式晶片,從而減少了矽晶、縮小I/O延遲,並提高了功效。

iPad screen capture iPad螢幕截圖(來源:Apple)

最樂觀的估計就是明天我們將會看到A12X。預計它將是一款7nm元件,而且採用與A12相同的CPU配置,但至少會多加一個GPU核心。A12X預計也將是第一款採用Apple神經引擎的iPad Pro,以及整合了Apple的所有「體驗」。除此之外,我不確定是否還會有很多A系列的意外驚喜,但粉絲們總會期待的。如果有人也以相同的想法來觀察Mac筆電,那才是真正有趣之處。

編譯:Susan Hong

(參考原文:The A12X: iPad Pro's Jump Into Machine Learning?,by Paul Boldt)