自從蘋果(Apple)推出無線入耳式耳機AirPods以後,在無線耳機的世界裡,我們經常很快就能認出,用線連接的耳機真的在他們宣稱是真正無線這句話上毫無說服力。為什麼這些其他的產品一開始要有線?大部分是為了讓耗電減少,並讓左右音響同步,要是音響真的毫無連接,那這兩件事就會變得更加棘手。

獨立入耳式耳機必須非常小巧輕盈,因此電源也會非常小。雖然定義了藍牙A2DP規範以串流立體聲,但還是點對點的,意思就是這個標準(還)沒有定義處理兩個以上實體沒有連接的設備處理串流的方式,以現在的例子來說就是無線入耳式耳機(藍牙低功耗BLE的規格預期在2020年推出)。所以很多種不同的解決方案冒出頭來解決這個斷層。

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一種解決方案仰賴連結到一邊入耳式耳機的藍牙連結,然後再將另一個聲道轉送到另一個耳機上。高通的TrueWireless™ 的確使用一個A2DP連結轉送。壞處是這個的電力效率不是太好,就算用BLE進行也一樣,因為主要的入耳式耳機必須處理兩個藍牙連結。另一個做法是使用近場磁傳導(NFMI)通訊進行轉送。這個的電力效率較佳,但一般被認為又笨重又昂貴。NXP是這個做法的領導者 ,在助聽器上卓有所成。

高通的TrueWireless™ Stereo Plus 又更進一步,每一個立體聲聲道都由來自電話(或其他設備)的不同A2DP連結處理。這個電力效率極佳,且讓手機(電力比耳機充足)處理同步。但是我們懷疑,這個解決方案有所侷限,必須手機和耳機都安裝高通晶片。

CEVA AWS 無線立體聲

另一個技術使用常被視為威脅而非有用的功能。再一次,點對點連結又是來自電話到一邊的耳機。第二個耳機「偷聽」這個連結,取得其聲道。這個方法耗電極低,而且任何有藍牙功能的智慧手機都可以用。但是要完成這個偷聽的技術橫跨多種專利,所以任何這個領域裡的解決方案很有可能為了授權而大傷腦筋。

還有一個做法是MFi LEA,這是蘋果專用,以BLE為基礎的低能源聲音解決方案。兩個耳機再次個別由來自電話的不同連結支援,確保低耗電,並由電話處理同步。但這只在蘋果的生態系統上才能用。這個解決方案是專門為了聽障人士的無障礙(電話、音樂等)所設計的。

所以──解決方案不少,但買家心有提防。你最好確定選擇的入耳式耳機和你的電話還有另一支電話相容,還有你要升級時的電話也要相容(這些入耳式耳機可不便宜)。你也應該要想到他們能夠維持電力多久。如果要去健行一整天夠嗎?兩次充電間的電池壽命似乎在三到五小時,只能聽,然後就得把耳機放回盒子裡充電。顯然選擇耗電最低的解決方案是最好的。

有一家叫做Tempow的公司,位於巴黎,開發出一套軟體解決方案,可以在任何智慧手機的任何藍牙晶片上運作,為左右兩邊的耳機提供獨立連結,因此對入耳式耳機來說是非常低耗電的真正無線立體聲解決方案。手機也不需要特別的硬體。只要耳機是根據相容的基點藍牙基礎率/增強資料率(BR/EDR)解決方案,就能永遠搭配任何有Tempow軟體授權的手機使用。而且這會提供最配合的電池壽命。

satellite speakers 推動衛星音響

有另一個有趣的考量──假設你想要支援超過兩個音響呢?或許有房間裡的立體聲音響、立體聲耳機,還有立體聲入耳式耳機。對任何藍牙音響和耳機,Tempow也辦得到。

聽起來很棒吧?但是要將這個解決方案為入耳式耳機最佳化還有點工作要完成,尤其是左右聲道間的同步。對房間裡相距至少一公尺的音響來說,聲道間延遲約10毫秒其實不會被注意到。但是用入耳式耳機,我們就開始能夠察覺超過25微秒的落後了(對應一邊的聲音樣本)。解決這個問題需要軟硬體解決方案間的幾種合作。和Tempow合作,CEVA將會在今年亞洲CEVA科技論壇系列中,就此方向展現出有說服力的解決方案。

所以沒錯,真正的立體聲無線入耳式耳機確實有無拘無束的解決方案,這才是讓無線立體聲真正起飛的關鍵。