中國遠大的人工智慧(AI)計劃——在2030年以其AI技術主導全球市場——在全世界各地廣為人知並令人深感擔憂。然而,這個揮之不去的謎團是,果真如此,中國將推出多少天衣無縫的完美計劃?

中國國務院於2017年7月提出了「下一代人工智慧發展計劃」。它表示,中國最終將成為AI領域的全球領導者,預計在2030年,中國本土AI產業產值將達到接近1,500億美元的規模。第一步是在2020年迎頭趕上美國的AI技術和應用。

我們可能很輕易就會認為這純粹是在虛張聲勢,但如今這樣想可能不夠明智。在我看來,中國發展AI之勢不可擋。

北京的所謂「國企巨頭」(national champion)技術領導廠商,包括百度(Baidu)、阿里巴巴(Alibaba)、騰訊(Tencent)和科大訊飛(iFlyTek),都是成功的公司。他們正引領著創新平台的發展,如自動駕駛車、智慧城市、醫療診斷電腦視覺以及語音智慧等。近來北京列入一家最新的「國企巨頭」是香港新創公司SenseTime,專精於臉部和影像辨識技術。

全球IC產業的資深記者應該都還記得中國政府在幾十年前推出一連串的「五年計劃」(five-year plans),積極啟動並大力扶植本土半導體產業。這些早期的計劃成果是成立了中芯國際(SMIC),其他方面則著墨不多。到了2000年晚期,許多中國晶片新創公司紛紛湧現,每一家公司都在設計自家SoC,並向Arm和Ceva等公司授權其核心。然而,迄今為止,中國尚未完全打開全球晶片市場,但中國目前仍持續為本土晶片產業挹注更大的投資。

中國的AI計劃及其為IC產業設立大基金,共同瓜分了政府龐大的預算、願望和自我。但AI計劃可能會發展成各走各的道路,因為中國已經有多家AI巨擘誕生了。

此外,阿里巴巴(Alibaba)旗下的《南華早報》(South China Morning Post)稱,中國如今正主導AI投資資金。去年,全球AI新創公司總資本約有48%來自中國,相形之下,來自美國以及世界其他地區的資金分別為38%和13%。這比中國在2016年佔11.3%的資金更大幅增加了。

根據我最近的觀察,談到中國在全球AI市場崛起,最有說服力的指標是在深圳機場一間一間陳列、展示並推銷著各種以AI驅動的玩具。這些玩具從以電池為動力的「智慧」電動狗、可編程的跳舞機器人,到可以和你進行對話的《星際大戰》C3PO機器人,以及具有遠端「保姆」模式的互動式AI「教育」機器人,它會在照顧孩子的同時拍照,並將照片傳送給遠端的爹娘。

AI Toys China

AI驅動的玩具機器人(來源:EE Times)

你可能忍不住笑出來。畢竟,我們所討論都是一些AI功能最原始的玩具。我自己也不禁想笑,但我後來才明白中國蓬勃發展的玩具業務實屬罕見——甚至可能是唯一一種真正以AI賺錢的業務案例典型。

中國的「教育」機器人只具有相當於低階智慧型手機的智慧程度。

但如果認為這些所謂AI驅動的消費產品只不過是一般的玩具,可能也過於輕率了。畢竟,對於希望孩子在成長過程中學會說英文的中國父母來說,這種互動式聊天機器人搭配各種英語學習教材的AI系統,可說是一種更便捷速成的方式。

即使是有些機器人的對話讓成年人感覺似乎有些愚蠢,但只要機器人能以動畫、互動的方式回應小朋友,就一點也不影響小朋友對他們的喜愛。

當我漫步於深圳機場的玩具商場,想起了1990年代晚期首次在日本採訪Sony原始機器狗Aibo的發明人土井力忠(Toshitada Doi)。我曾經提問為什麼Sony決定開發的第一個機器人是玩具而不是其他更有用的東西。Doi回答我說:「人們對玩具更加寬容。」

AI Toy Robots China

更多AI玩具機器人(來源:EE Times)

真正弄懂「夠好」(good enough)的意思,才是更有效率開發產品的關鍵之一。好幾個世代以來,一種足以娛樂小孩的好技術,才能讓成年人順利操作。

另一個例子是,你可能還記得1980年代的太陽能計算機。這些由太陽能電池或光伏(PV)電池驅動的手持式計算機成為「廉價太陽能」(solar on the cheap)的首次成功應用。當時的太陽能電池板專家將日本製造的這種袖珍計算機視為「玩具」。但是,非晶矽——即這些早期原始PV電池的基本材料,經過幾世紀後,成為夏普(Sharp)開發LCD不可或缺的一部份。

編譯:Susan Hong

(參考原文:China’s Big AI Plan: Do Toys Count, Too? ,by Junko Yoshida)