在今年的國際消費性電子展(CES 2019)上可以看到一個關於汽車產業的明顯趨勢:自動駕駛車輛會首先用來運送貨物,接下來才是以自駕計程車的形式提供乘客載送服務。

這意味著現實因素已經發酵,自動駕駛不會如許多科技廠商或車廠一開始承諾的,在2020或2021年的不遠未來就發生,而是還在某個遙遠的時刻──讓我們面對現實,自動駕駛車輛真的是超困難的技術。而無論自駕車是用來送貨還是載人,事實證明要打造正確的「人-自駕車介面」同樣困難。

有不少車廠與一線汽車零組件大廠(Tier One)都在CES展示了自動駕駛貨車、卡車概念,熱衷於自動駕駛貨運車輛的福特(Ford)也是其中一員;在該公司的攤位上,Ford展示了一輛車身漆有「Ford Research Vehicle」(Ford研究用途車輛)與美國舊金山快遞服務手機應用程式開發商Postmates公司名稱的貨運廂型車(如下圖)。

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Ford在CES 2019展示自動駕駛貨車

Ford在2018年11月宣佈與Walmart與Postmates合作,計劃推出針對Walmart顧客的送貨服務。這項試驗計劃預計為期兩個月,將在美國佛羅里達州的邁阿密-戴德郡(Miami-Dade County)進行;Ford目前正在當地測試自駕車業務營運。

這不是Ford第一次在自駕車業務方面的嘗試──該公司在2018年4月到6月間,曾於美國密西根州的安娜堡(Ann Arbor)與披薩(pizza)連鎖業者達美樂(Domino)合作,測試以自駕車(車內有配置一名安全駕駛員)送披薩。

Ford致力於讓整套頗具未來主義感的自駕車送披薩服務概念讓人感覺「很酷」,於是在其自動駕駛Fusions 車款上配備了眾多技術──包括攝影機、感測器陣列,以及精密的光達系統。此外還有達美樂自家的Heatwave Compartment披薩保溫箱,能在送貨過程中讓披薩保持溫度與美味。顧客也能透過達美樂的升級版追蹤系統,查看送貨車的GPS位置。

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Ford與達美樂合作測試以自動駕駛車輛送披薩
(來源:Ford)

透過用自駕車送披薩的測試,Ford學到了什麼經驗?筆者在CES展場的Ford攤位找到了一位使用者體驗專家,他分享了以下兩點:

  1. 自動駕駛貨車需要有麥克風讓叫披薩的顧客能收到聲音提示(用透過預錄的語音訊息);
  2. 自動駕駛貨車需要配備多個獨立披薩保溫箱,以支援多個目的地的送貨。

不過Ford專家沒提到、刻意忽略的一件是,那些會叫外送披薩的「沙發馬鈴薯」就是懶得起身,更別說走出門到店裡去買東西。所以…我的意思是,那些顧客應該會期待披薩真正送到家裡,讓他只要打開門就拿得到。

這種「最後一哩」的遞送問題,自動駕駛送貨車要如何解決?但對此Ford的專家認為不是嚴重問題,有些客戶會喜歡這種「不需要給小費」的服務,也有的是純粹不喜歡與其他人類交流;他並指出,如果這種自駕車外送服務能讓他們買到比較便宜的披薩,他會更支持。

沒錯,人們總是會用「折扣」策略來美化有缺陷的解決方案。不過這是CES,科技廠商通常認為要用更多的技術來解決技術問題;更糟的是,車廠很愛挑起無意義的競爭,紛紛展示「概念車」、越炫越好,而那些車子可能永遠不會問世。

舉例來說,德國汽車業的Tier One廠商Continental,在CES 2019展示了夢幻版的自動駕駛送貨服務概念,他們是用小機器狗來解決到府快遞的「最後一哩」問題。這樣真的行?想像以後大街上有一堆幫忙送貨、送餐點的機器人…

Continental開發的平台簡稱為CubE (Continental Urban Mobility Experience),讓自動駕駛車輛能與所配置的一隊快遞機器人同步;該公司表示,這種「整體性的貨運概念」,能提升貨運價值鏈中的可用性、效率與安全性。

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Continental 的自動駕駛快遞服務,在車上配置了四足機器人,能將貨品送到客戶家門口
(來源:Continental)

韓國車廠Hyundai的解決方案則是一輛有機器腳的小型車Hyundai Elevate,號稱能在崎嶇的路面以3英哩時速(mph)行進,能攀爬5呎高(約1.5公尺)的牆面、跳過5呎寬的坑洞。該公司表示,這種小車是一項開發了三年的專案,旨在「跳脫車輪」;而這種車最適合支援天災發生時的緊急救難。

這種車子看起來很像《變形金剛》(Transformers)電影裡的角色;一輛「會走路的車子」確實很適合緊急救難,但如果它是要來我家載我或是送披薩給我,我可能會有點害怕打開門。

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Hyundai開發有「腳」的自駕車,能解決送貨的「最後一哩」問題嗎?
(來源:Hyundai)

讓我們回來談用自動駕駛車輛送貨的問題。我了解Ford需要在所有的投資之後,為自家的自動駕駛車輛開發可行的業務;而Walmart則是槓上電商競爭對手Amazon,希望能降低為線上商店顧客宅配到府的成本。

理論上,把人類司機拿掉確實能降低貨運成本,但需要考量兩件事情:技術成本與人類行為。

自動駕駛已經是非常昂貴的技術,再加上機器狗或有腳的車子,Walmart還能推出跟Amazon競爭的貨物宅配服務嗎?此外,消費者與自動駕駛貨運車輛之間需要有溝通介面,從自駕車放出來的預錄語音訊息有點「冷」…有些人不就是愛跟快遞小哥打情罵俏?

也許打造一個能讓人們不需要與人交談的科技堡壘是一種技術進步,但恐怕只有機器人才會喜歡吧?

編譯:Judith Cheng

(參考原文: Is Robo-Pizza the Next Big Thing?,by Junko Yoshida)