俗話說,「一個籬笆三個樁,一個好漢三個幫」。指的是能力再強的人也需要其他人的幫忙,因為人並不是全能的,一個人的成功同樣需要分工合作的團隊成員的合作和幫助,就像籬笆一樣是靠一個樁一個樁圍起來的。

這句話放在今天科技產業這個「萬物皆人工智慧(AI)」的環境下,同樣適用。採用你家產品或標準的客戶越多,在業界就越被認可,久而久之就形成了生態系統,這是一個滾雪球的過程。

在半導體產業,IP相當於一顆晶片的靈魂,而當下最火熱的人工智慧晶片無論從IP、架構還是應用上,都與傳統IC十分不同,因此自家產品能否在混沌時期形成生態,對他們而言有著更深層次的意義。

在Imagination Technologies發佈新一代神經網路加速器(NNA)和繪圖處理器(GPU)後,《電子工程專輯(EE Times)》中國版採訪了他們的多位主管。鑒於上一代產品在中國市場的成功,他們有信心在中國建立屬於他們的人工智慧生態系統。

產品

PowerVR裡既有GPU又有神經網路加速器,這並不是偶然。而是在最初就以兩個互補的概念產品設計。Imagination Technologies視覺和人工智慧產品管理資深總監Neal Forse表示:「多核心GPU瞄準高階應用,而神經網路加速器可以擴展到NPU,提供擴展性能協助客戶做更多的差異化競爭。這是一種永遠不過時的架構,將來神經網路新場景出現,也可以直接使用。」

Imagination Technologies PowerVR圖形處理商務營運副總裁Graham Deacon認為,行動產業需要多種不同成本價格的產品,比如低階產品裡面需要部分GPU運算能力來做人工智慧處理;高階產品可能就需要專用的硬體晶片來做,但是都追求更的高性能。Imagination Technologies會在提高處理能力、運算能力上,利用神經網路加速器做權衡,提供用戶靈活性,實現他們SoC的差異化競爭。

Imagination Technologies PowerVR產品管理和技術行銷資深總監Kristof Beets舉例補充:「比如現在的手機內建多攝影鏡頭,不像以前僅僅是色彩強度訊號輸出的RGB應用,要求越來越高—景深、高動態範圍(HDR)處理、浮點運算能力、畫素濾波和分類等,產品能給客戶更多選擇才是王道。」

市場

行動和汽車產業是Imagination Technologies比較關注的兩個市場,Forse表示,未來將會進一步針對行動和汽車產業提升市場佔比。而對於功耗和成本要求比較低的物聯網(IoT)市場,其神經網路加速器系列中的低階產品也可涵蓋,可做簡單的人臉辨識,以及低功耗廣域網路(LPWAN)中的檢測類應用。

神經網路加速器可以擴展到NPU,這種異質架構的主要應用場景可以是汽車、安防…等。Forse說:「異質架構是我們未來會一直擁抱的人工智慧策略,對用戶來說,掩蓋複雜性、提升靈活性才是最重要的。」

夥伴

Imagination Technologies在汽車產業的客戶既有老牌汽車電子廠商,也包括初創企業。而第一代神經網路加速器也已獲兩家中國手機廠商採用。Imagination Technologies副總裁兼中國區總經理劉國軍認為,關鍵在於實現產品在性能、功耗、面積和成本的最佳化,同時軟體發展滿足可擴展性和靈活性,「IP廠商提供基礎框架,能從最底層最佳化以達到客戶需求。我們的工程師早期就介入手機OEM的研發工作,這才能解決合作夥伴的問題。」

競爭

面對市面上不同架構的神經網路產品,Forse認為,每家廠商的起點不一樣,大家有不同的歷史傳承。「競爭對手可能用可程式設計架構、DSP做神經網路方案,再加上指令集。我們則主要通過線下的運算最佳化,然後用最佳的運算引擎來把神經網路映射到硬體上。」

至於GPU產品與Nvidia等公司的競爭關係,Forse表示:「Nvidia的開放原始碼機器學習(ML)做得很好,但我們的方案不一樣;而且Nvidia強在機器學習,Imagination Technologies則強在推理。」

Beets補充道:「Nvidia是圖形處理、機器學習做得很成功的公司,在汽車產業他們一直處在高階領域,但是在中低階往往需要晶片面積、功耗比較低的產品。兩家的GPU相對而言涵蓋的應用面不同,加上神經網路加速器會覆蓋得更全面。」

中國

去年Imagination Technologies第一次發佈神經網路加速器產品也選擇在中國,足見對中國市場的重視。「去年的神經網路加速器產品在中國反響強烈,也讓我們意識到中國市場的潛力。」劉國軍表示:「目前已經有三家中國智慧型手機客戶將採用我們的產品。以前中國本土的汽車電子廠商主要做後裝市場,而現在已經有廠商在用Imagination Technologies的IP來做符合車規的晶片,本地汽車電子生態正在形成。我們會與晶片設計公司、車廠和Tier 1供應商緊密合作,將我們的GPU和神經網路加速器融入到這個生態裡。」