在4G佈建成本尚未完全回收之際,全球電信業者似乎已開始做好準備迎接5G行動技術的到來。由於5G具備許多不同以往幾代行動通訊技術的「突破性」,因此許多業界分析都直指「5G基礎建設的建置,對營運商而言將是一筆龐大的支出。」也導致有些營運商——如中國三大電信業者,在2018年第一季宣佈計畫放緩5G的腳步。不過,若是有能節省成本的基礎建設,將可能促使營運商加快5G技術的建置。

台灣愛立信(Ericsson)總經理暨韓國愛立信總經理何可申(Håkan Cervell)表示,5G建置成本的確對營運商造成不小壓力,但在今年全球行動通訊大會(MWC)上,5G仍是大會四大重要關鍵字之一。

事實上,在各通訊市場中若無法成為領先者,很可能錯失市場商機,5G通訊市場也是如此。如果營運商在5G早期市場沒有作為先行者,可能會喪失市場優勢,也因此營運商對於5G,即使得「勒緊褲帶」,也不得不發。因此成本與頻譜使用效率,即為營運商對網通設備廠商最大的要求。而為了解決成本問題,讓營運商在4G的投資可以更有效的利用,愛立信也做出了努力。

愛立信東北亞區台灣香港及澳門網路部主管馮家輝介紹,在今年MWC,愛立信展示了多項5G網路平台與相關產品,且都是使用高通(Qualcomm)及英特爾(Intel)已實際問世的晶片組,直接現場演示,而不是實驗室測試結果。其中,愛立信提出4G/5G動態頻譜分享功能、4G/5G雙模5G雲化核網(Dual-mode 5G Cloud Core)產品組合,以及動態網路服務協作平台(Ericsson Dynamic Orchestration)…等,即是回應營運商對5G網路佈建能否降低成本的要求。

先前5G技術正在發展時,3GPP將5G新空中介面(New radio;NR)分為非獨立組網(Non- Standalone;NSA)與獨立組網(Standalone;SA)兩塊,且NSA標準底定時間較早。據了解,5G NR NSA是將5G技術架構在既有的4G通訊設備上,可讓營運商可以降低5G技術佈建難度與成本。

馮家輝指出,先前3GPP 5G標準規格中有提到4G/5G頻譜共享,但是從4G頻譜中「切」出某一段供5G使用,而愛立信提出的動態頻譜分享功能則是在5G有需要時,才將原有的4G頻譜分享給5G使用,一旦5G技術不需要使用頻譜時,則將資源「歸還」給4G技術使用。如此一來,可提供營運商更多5G技術建置的彈性,也能提升5G訊號品質及網路容量,而此功能已被納入IEEE的5G標準規範中。

另外,在營運商應用服務與網路資源管理方面,愛立信的雙模5G雲化核網產品是雲端原生應用的解決方案,可實現自動化容量管理及高效穩健的營運。該解決方案還提供了高效能用戶資料控制(User plane),可以滿足5G使用需求;該解決方案還提供開放應用程式介面,以支援5G的創新應用,如網路切片及邊緣運算。此外,動態網路服務協作平台可協助營運商只需透過單一平台即可管理基地台、傳輸及核網,自動化管理網路切片服務,協助營運商快速推出4G/5G服務,以及協助企業客戶部署企業專用網路。

愛立信在MWC也反其道而行,大膽提出集中式天線的想法。何可申提到,為提升5G網路容量、提高5G訊號品質,業者皆認為5G時代需要透過分散式天線架構,才能做到5G技術強調的特性。而他個人預測,也許集中式天線在未來5~8年會商品化。台灣愛立信技術長姚旦補充,事實上,集中式天線仍在愛立信實驗室中測試,這項產品或是此天線架構是否真能符合市場需求,仍待時間考驗。

獨立組網並非多數營運商選擇

曾有許多業界人士認為,隨著5G NR SA標準底定,營運商會開始進行5G獨立組網的工作,但實際上似乎不然。姚旦表示,根據愛立信在全球與營運商合作的觀察,目前全球極大多數的營運商希望能夠不要馬上進入5G SA階段,而是在需要5G技術的地區,將5G建構在現有的4G網路上。

這樣做的好處除了能夠節省成本之外,5G架在現有優良的4G網通基礎建設之上,5G的品質也能跟著受惠。姚旦認為,「不為5G而5G」是多數營運商的想法,唯獨一些過去未涉及到行動通訊領域這一塊的業者,「突然」想跨進行動通訊市場,卻沒有4G/3G網路設備作為基礎,才會毅然投入5G SA架構的佈建。

現在開始佈局6G?

由於5G市場已開始逐漸成形,加上每代行動通訊技術的推出都是以10年的周期進行,也就是說,當3GPP起草某個世代的通訊標準時,就可以開始推測下一代技術,因此已有些市場聲音提及是否該在2018年就開始討論或規劃6G通訊技術。(可參閱「現在就談6G?別胡說八道了…」一文)

姚旦回應,的確,愛立信實驗室或是一些研究單位已針對6G技術進行研究。但他也強調,5G或其他通訊技術的發生與標準研擬是因為要滿足更快網路回應速度、實現真正將所有裝置連上網路的目標、更大的網路容量,以及更可靠的網路架構等。

然而目前6G的實際目標,要做些什麼都還沒有任何一個國際標準組織提出想法,因此現階段談6G,市場宣傳炒作的效果將大於實際。愛立信當前的目標是讓5G網路在全球各地陸續開花結果,目前已簽訂17個5G商用合約。