產業組織無線寬頻聯盟(Wireless Broadband Alliance,WBA)準備在英國一座飛機零件製造廠展示利用最新802.11ax 標準Wi-Fi設備的自動化營運優勢,這是該技術幾個準備在今年展開的試營運計畫中的第一個,將在市場上與5G蜂巢式技術陣營較勁。

WBA的成員將為擁有70年歷史、位於英格蘭伍斯特郡(Worcestershire, England)的商用/軍用飛機零件製造商Mettis提供免費設備,目標是展示一些利用又被稱為Wi-Fi 6的802.11ax Wi-Fi技術之自動化營運應用案例優勢。

有一個由英國政府支持、將在英格蘭中部地區進行的計畫,將贊助幾個利用5G蜂巢式技術的試營運專案;WBA則準備要在世界各地展開至少4個利用Wi-Fi技術的試營運專案,

「因為在英格蘭中部地區已經開始了5G試營運,我們就與英國政府部門接洽,分享了我們利用異質網路(heterogeneous networks)的願景,他們也同意了;」WBA總經理Tiago Rodrigues接受EE Times採訪時表示:「所以我們談到在5G大計畫下測試Wi-Fi 6的想法,Mettis正在考慮採用5G,但他們也很積極研究Wi-Fi技術。」

這顯示了5G與Wi-Fi技術陣營在工業物聯網(IoT)以及其他應用場景越來越多的競爭;這兩種技術都認為它們在傳輸速率與延遲性方面的演進,能實現感測器的無線連結,以簡化工廠生產線維護與機器人佈署。

長期看來,終端使用者可以預期有「混合式」的無線網路可使用;但短期之內,最新的5G以及Wi-Fi網路還是會在它們的潛在優勢上相互較勁,而且通常是利用類似的應用案例。對終端使用者來說,這種競爭有助於推動傳統製造工廠的數位化轉型。

舉例來說,有一座Bosch的工廠已經藉由5G試營運看到在生產力上的提升;在美國,電信業者AT&T最近則宣佈了一項交易,作為其試營運計畫的一部分,將為三星(Samsung)位於美國德州奧斯汀(Austin)的晶圓廠提供免費5G服務。

英格蘭中部地區技術專案的負責人Mark Stansfield表示:「我們最近宣佈在伍斯特郡展開第一個5G工廠的試營運,這是我們推動智慧工廠的一個里程碑;而同時能看到全世界第一個Wi-Fi 6工業物聯網試營運在同地區展開,非常令人欣慰。」

包括British Telecom、Broadcom、BSG Wireless、CableLabs、Cisco、HPE Aruba與Intel等公司,將為Mettis廠房的Wi-Fi 6試營運提供所需設備與專業技術支援;WBA的Rodrigues表示,該組織將與Mettis合作,定義並佈署一些準備在今年稍晚進行的測試,並預計在明年1月報告測試結果。

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Mettis佔地27英畝的廠區包括模具製造、組裝與塗裝等生產線。
(來源:Mettis)

Rodrigues表示,除了工廠,「我們還想在其他垂直應用領域進行試營運,包括營運商環境(carrier environments)、運動場或機場等高密度地點,還有地鐵、火車站等大眾運輸系統;我們正在全球各地尋找商機,包括美國的幾個運動場以及營運商。」

Wi-Fi 6的兩個新功能會是測試的重點──該標準添加了流量優先等級(traffic prioritization)的功能,能為選定功能提供確定性的回應;此外該標準支援基礎IoT指令語言,可用以喚醒感測器。這些新功能可望實現讓系統自動回報緊急維修需求等應用,也能讓生產線工作人員透過以感測器即時饋入的擴增實境(AR)顯示資訊,利用平板裝置等工具來維修廠房中的系統。

「Mettis是在幾年前決定,他們要讓所有的新機器設備配備多種感測器;現在的問題是如何收集資料,以及他們需要哪種介面。」Rodrigues表示:「他們沒有任何一種無線連結技術,有一些機器是有線連結,但只有非常小一部分,所以這對他們來說是大挑戰;他們在三、四年前嘗試過使用較舊版本的Wi-Fi,結果並不令他們滿意,但我們有信心Wi-Fi 6能幫上忙。」

試營運將會在Mettis佔地27英畝廠區的三個或四個地點進行;該公司的廠區有多棟廠房,進行飛機零件的金屬熔融、灌模,還有系統組裝、塗裝與測試。Rodrigues表示:「他們想要盡可能將生產流程數位化。」

編譯:Judith Cheng

(參考原文: Wi-Fi on Trial in U.K. Factory,by Rick Merritt)