「開放原始碼有兩個好處:它使價格合理化並激勵開放原始碼元件的採用和投資,」商用RISC-V處理器IP供應商SiFive企業發展戰略資深副總裁兼法律顧問Keith Witek表示,「如果我向你收取的費用過高,你可以去選擇尋找與其他的供應商合作。我無法用專有的架構或工具把你鎖起來。你覺得可以在這上面投資,因為沒有人可以把它從你身邊帶走。RISC-V在晶片設計民主化方面了發揮重要作用。」

RISC-V的基礎

RISC-V ISA基於已建立的精簡指令集電腦(RISC)架構原理,任何人都可以將它用於各種類型的實現,包括開發、商業和開放原始碼實現,而無需支付額外成本。這意味著任何人都可以設計、製造和銷售RISC-V晶片和軟體。

對工程師而言,RISC-V固有的開放式標準協為晶片設計帶來了創新和效率提升的機會。據RISC-V基金會稱,RISC-V ISA為微處理器架構提供了更高水準的免費、可擴展的軟體和硬體設計自由度,將為未來50年的運算設計和創新鋪平道路。

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RISC-V基金會成立於2015年,現有200多個成員組織支援該標準。RISC-V基金會執行董事Rick O'Connor表示:「基金會負責ISA本身的管理,它實際上就是微處理器要執行的指令清單或指令字典。」

RISC-V具有長期的優勢,得到了技術、學術界和研究界的大力支持。「這是RISC架構研究發展的第五代,」 O’Connor進一步解釋說:「加州大學柏克萊分校在20世紀80年代早期創造了RISC這個晶片設計術語。」

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開放原始碼改變採購方式

很明顯,開放原始碼硬體不僅會對設計產生連鎖反應,而且也會給採購實踐帶來影響。Wave Computing MIPS IP業務(另一個開放原始碼標準)總裁Art Swift認為,開放的硬體和標準使得採購工作變得既簡單又困難。「從某種意義上說,你總是有多個供應商,因為有很多公司都在開發晶片。這對採購來說自然是好事,它將會創造一個更廣闊的競爭環境,為採購提供更好的選擇機會,以便為公司創造最大效益。」他表示。

由於許多組織都在嘗試RISC-V ISA,採購部門可能會面臨大量新的採購替代方案。O’Connor也稱:「將會出現各種各樣的產品,也會出現比以往更多的潛在供應商。」

市場上的競爭者名單將包括從年輕的初創公司到老牌晶片供應商,比如Marvel、Microchip、NXP和Cadence等。「由於簡單架構,RISC-V有望催生更多種類的產品,」O'Connor說,「此外,它還具備針對專用機器進行定制設計的優勢,以便更好地處理特定資料集。」

雖然電子OEM不必對現有供應商名單進行洗牌,但是新產品可能會出現在許多物料清單(BOM)上。「你可能需要考慮新的供應商,」O’Connor補充道,「可能有一些有趣的小公司正在做一些創新的事,這值得你去關注。」

供應鏈的關鍵是仔細審查新的供應商。Swift認為,採購部門將負責挑選和確定最佳供應商,同時,他們需要考慮這些新興公司是否能提供他們所需的支援。

此外,至少對一些組織而言,以較少的資本或運營開支來設計和實現專用晶片是可能的。其他組織可與IP開發公司合作,幫助他們開發自己想要的晶片。Witek 認為現有的設計方法和工具可快速開發晶片。他表示,這是促使SiFive成為一家IP公司而非晶片公司的主要原因。「這不僅能更好的開發晶片,而且還能更好地控制產品的使用者體驗,並將可滿足其自身需求的晶片快速推向市場。」

更好的採購談判籌碼

此外,基於RISC-V的處理器可避免公司被單個供應商的專有IP綁定。O’Connor說:「過去,你選擇了一家供應商,它的供應鏈基本上是固定的。當你選擇RISC-V時,你選擇的只是架構而不是某個供應商,它大大增強了靈活性。」

沒有供應商鎖定為競爭提供更好機會。「實際上,你的談判籌碼跟以前不同了,你可以站在更有利的地位,」O’Connor說。

不過,這並不是承諾這些產品的價格會大幅下降。相反,OEM將能夠在晶片上增加更多自己所需要的功能,而不必支付通常與專用產品相關的高額溢價。「隨著時間的推移,設計人員將有更多的選擇,」Microchip FPGA業務部戰略行銷總監Tim Morin說,「作為一家晶片製造商,我們可以提供獨特的產品和卓越的解決方案,這樣可以保持平均銷售價格(ASP)不降反升。不過,這對供應和採購雙方來說都是好事——晶片製造商可以獲得不錯的回報,而客戶可以獲得優化的解決方案。」

隨著電子產業規模和範圍的擴大,元件短缺已成為常態。Witek稱:「在1~2年時間裡,數十億計美元的市場從無到有地發展起來,但是在這個產業中,我們獲取所需元元件方面的能力並沒有很大提升。元件製造商無法及時地將產品推向市場,以滿足日益增長的市場需求。摩爾定律沒有消亡,不過它的速度正在放緩。」

憑藉其低成本門檻和易於設計的優勢,RISC-V將為OEM和元件製造商創造更好的機會,開發更多具有多樣性的晶片產品。

(參考原文: Open Source Hardware Benefits Procurement Practices,by Hailey Lynne McKeefry)