在產業組織Small Cell Forum於英國倫敦舉行的年度會議上,相關廠商與服務業者表示,小型基地台(small-cell base stations)終於在市場上逐漸獲得青睞,不過主要用來改善辦公大樓的室內4G LTE覆蓋率,而5G裝置則還要一段時間才會問世。

Small Cell Forum的成員於日前舉行的Small Cells World Summit上分享了到目前為止的成功案例以及技術挑戰,還有可能限制該產業未來成長的商業性憂慮。好消息是,根據英國服務供應商英國電信(BT)的行動業務經理Gavin Jones的說法,小型基地台佈署「在最近12個月以來的數量,超過最近6年。」

估計到2025年,小型基地台一年將可達近1,000萬台的出貨量;此外Small Cell Forum的預測數字還顯示,這些小型基地台有一半是商業用室內裝置,而這個應用市場在去年不到400萬台的小型基地台出貨中佔據大宗。

與會廠商指出,他們仍在等待預計明年初上市的高通(Qualcomm)5G晶片,而一直要等到2022年才會有5G小型基地台佈署,佔據整體小型基地台數量的五分之一強;不過到2025年,估計5G小型基地台將佔據整體銷售量的三分之二。

史丹佛大學(Stanford)教授暨無線技術專家Andrea Goldsmith表示,在美國,基礎建設架構業者Crown Castle「推出了不少小型基地台,我們終於看到這種方案獲得市場青睞;」擔任該公司顧問的Goldsmith表示,營運商面臨的挑戰包括決定如何在小型與傳統基地台之間分配頻道以及電源,還有如何在資料速率、延遲、強韌度與能源限制方面最佳化其連結。

她認為,未來小型基地台將會使用毫米波頻段,帶來獨特的覆蓋率挑戰;此外小型基地台也為邊緣裝置的智慧快取(smart caching)與運算主機開啟了新機會,這類功能有「催生新應用的龐大潛力,而我們還完全不了解相關議題。」

在這場會議上,土耳其服務供應商Turkcell的一位資深無線電規劃師,敘述了該公司透過佈署小型基地台將網路傳輸量擴展40%的經驗。BT則是曾將尺寸與Wi-Fi接取點差不多的小型基地台裝置安裝在路燈、公用電話,還有人孔蓋上,其中有些裝置的骨幹網路連結(backhaul links)速率達到100Gbps。

BT的Jones表示,光是英國一個市場,到2025年就可能佈署約75萬台左右的小型基地台:「但我們必須改善其製程與速度。」確實,Small Cell Forum估計,如果小型基地台產業未能解決各種商業挑戰,讓公用與私人系統的佈署更容易,恐怕到2025年時的年出貨量只會有600萬台。

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4G小型基地台市場已經起飛,5G小型基地台則預計要到2021年才會起步。
(來源:Small Cell Forum)

該場會議上的多位講者都表示,產業相關人士必須合作為私有蜂巢式網路催生新的商業模式,並開放私人房地產佈署公共網路使用的小型基地台。Small Cell Forum的預測報告指出,如果這無法實現,恐怕會讓2025年的小型基地台年出貨預測少400萬台以上。

協助撰寫上述預測報告的市場研究機構Rethink Research分析師Caroline Gabriel表示:「我們需要營運商之間的分享互補,而非彼此競爭。」

去年,BT平均得花52天才能取得必要的許可,為公眾網路佈署小型基地台,有些許可的批准時間甚至超過100天。目前只有60%的BT基地台站點是可獲利的,因為有電力以及租金等固定成本;對此Jones表示:「我們必須改變規則,以較低的成本更容易取得據點。」

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今日的小型基地台主要是使用需要執照的sub-6GHz頻段,但預計到2025年將大幅轉移。
(來源:Small Cell Forum)

在此同時,預測有越來越多蜂巢式與Wi-Fi網路會共享頻譜,範圍從2GHz到60GHz;Gabriel指出:「現在有很多企業會自己採購Wi-Fi網路,並非蜂巢式網路;」她認為他們需要與營運商分擔風險的計畫。

「我懷疑LTE或5G是否能取代Wi-Fi作為一般網路,」Disruptive Analysis的無線市場分析師Dean Bubley還指出,市場上缺乏訓練有素的小型基地台安裝業者;他預測美國的主管機關將會釋出大部分的6GHz頻譜作為免執照應用,但關於區域執照或技術之間的干擾,不清楚是否會有特定法規支持Wi-Fi vs.蜂巢式技術。

編譯:Judith Cheng

(參考原文:4G Dials Up Small Cells — Finally!,by Rick Merritt)