在智慧型耳戴式裝置市場,戴智慧型手錶和健身腕帶目前獨領風騷,後者是健身狂(或自許為健身狂)的最愛,前者則是智慧型手機令人出乎意料的良伴(或替代)。在補強手機方面,因為外形很小,所以必須要有語音介面,否則單靠用手指滑著錶面實在很不帥氣,這也就代表這些可穿戴裝置必須變得足夠聰明(例如,透過「OK Google」這樣的語音指令)。下一步使用者會希望乾脆完全放棄錶盤或螢幕,那屆時可穿戴裝置還有必要以手錶形式出現嗎?

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手錶的替代品必須是人們已經熟悉的裝置,目前的首選是智慧型耳戴式裝置、耳機、甚或助聽器。多年來,這些裝置通常被視為智慧型手機的配件(助聽器甚至算不上是配件之一),但技術確實在朝這個方向不斷發展。無線耳機和耳塞的現身,雖然因為無須任何實體配線看起來更方便,但仍然屈居主要產品附件的角色。

Apple AirPods 2新增Siri的支持,代表另一個跨越。從此以後,可以用AirPods要求Siri撥打電話給通訊錄中的聯絡人、啟動播放清單、調節音量、播報前往附近星巴克的路線,手機依然放在衣服口袋,就可以在幕後工作,讓AirPods管理語音擷取、波束成形、噪音過濾、特別是辨識使用者的聲音。即使滿手雜物,撥接電話、切換歌曲一樣難不倒使用者。

與健康相關的應用程式又如何?當然不再需要用手錶記錄健身/心跳資料。市場現在出現的無線耳機,同樣能夠監測心率、體溫、呼吸和運動量。事實上,在耳內監測這些數據似乎比在手腕上更合理(醫生是這麼認為的)。

在今年的國際消費性電子產品博覽會(CES)上,Resound推出的LiNX Quattro,是一款支持人工智慧(AI)、Android或iOS適用的智慧型助聽器,讓佩戴者用語音指令控制輔助裝置,例如調節音量或調整環境噪音過濾器。任何佩戴助聽器的人,都知道這會是求之不得的功能;多人同時開口時,他們可以清晰分辨必須聽清楚的聲音。

除了耳塞,Jabra在今年的CES還推出支持AI的Elite降噪耳機。這款耳機據稱不但可以分辨超過6,000種不同的聲音類型(例如駛來的火車),還會消除辨識出的噪音。Jabra如果確實做到這一點,離真正的噪音消除就近在咫尺,而且一旦成真將轟動一時。

另一種應用範例,是藉由檢測頭部動作支援用於3D音樂或電競的3D音訊,後者會隨使用者的行動,從使用者面對的方向發聲,產生更逼真的VR效果。打電動時,場景和聲音都會隨頭部移動而調整方向。

這一切都需要耳塞/耳機具備更強大的運算和通訊能力才能實現。通訊必須真正無線,拉拉扯扯一堆配線會使得前功盡棄,至少要有與手機的藍牙通訊,以便傳送高品質的聲音到耳機,兩者都需要DSP才能達成。

語音檢測則至少需要波束成形、迴聲消除和噪音過濾,這些都是DSP功能。加上具AI功能的語音辨識(別人絕不能對我的耳塞發送指令),以及對整組指令的指令辨識。這些同樣是大家公認,DSP適合大展身手的應用。

這些都必須是非常低功耗低裝置,最理想的是充電一次可以使用12小時(Apple的AirPods 2據稱可達5小時)。這些範例中實現低功耗的最佳方法,是盡量集中功能性於少數以低功耗為著眼設計的核心,DSP就是因比許多其他解決方案更節能,而大量用於邊緣通訊和邊緣AI。

最後一點,我想指出的是,雖然無線耳戴式裝置擺脫了有形的配線,但仍需一個無形的配線與附近的手機連接。但這真的有必要嗎?為什麼不能用耳機直接連接行動網路?這種產品已經在開發中,手錶擁有的最後一大優勢可能即將一去不回,到那時智慧型耳戴式裝置寶座的爭奪戰,絕對精彩可期。