SiFive最近宣佈獲得來自高通風投的新一輪投資,D輪融資6,540萬美元;另外賽昉科技(獨立的SiFive中國公司)也獲得1,100萬美元投資,到目前為止累積融資金額高達1.25億美元。透過幾個數字來看SiFive:

1.三大半導體公司(高通、英特爾和三星)的投資機構都已對其投資;

2.Top 10半導體公司中的6家是其客戶;

3.累計超過100個design-win;

4.2019年銷售額預期達到1億美元,其中3/4來自晶片銷售,1/4來自IP授權;

5.員工達到450多人(包括收購的Open Silicon),全球15個據點,仍在繼續擴張中。

我們即將進入一個由萬億互連智慧設備組成的新時代,SiFive和RISC-V能否把握住新的機遇成為主導者,像PC時代的英特爾和智慧型手機時代的Arm一樣,在物聯網(IoT)時代創造新的科技繁榮?

不同時代造就不同英雄

以一個簡單的表格來概括三個不同科技時代的主導者,PC和行動時代已經成為現實,而IoT時代才剛剛開始,只能根據以往的歷史發展來預測。感興趣的朋友可以閱讀先前《電子工程專輯(EE Times)》文章:當RISC-V遇上AIoT

20190617NT61P1 表1 三個不同的科技時代造就不同的「英雄」。

SiFive成功的X Factor

SiFive還只是一個新創公司,還不能跟英特爾和Arm相提並論,但其成功已經初現端倪,概舉如下:

1.執著追求晶片設計「平民化」;

2.雲端授權:讓設計晶片更加容易,而且更快完成。現有IP授權模式比較費事、費時且費成本,不大可能在一周內完成一個授權合同。現有EDA工具在雲端平台上的體驗也不夠好,供應商只是想多賣一些雲端的使用許可。

3.SiFive模式:客戶登錄雲端平台,將RTL導入SoC範本,然後佈局和驗證都可以自動完成。在DesignShare項目中提供的IP都存放在雲端(微軟Azure雲端平台)的範本中,客戶無需下載或傳送IP,直接選擇調用即可。

4.SiFive主要產品和服務:

˙RISC-V核心IP:從低功耗到高性能的標準RISC-V內核IP E/S/U Core系列,直接對比Arm的各系列處理器核心。

˙雲端設計:Core Designer可以在雲端靈活配置核心IP,而Chip Designer可讓客戶在雲端根據自己的個性化需要配置晶片;

˙SoC範本:與QuickLogic合作開發,針對低功耗消費電子和工業物聯網應用,客戶不需要龐大的晶片設計開發團隊,只需要1~3個月時間,以較低的成本即可得到定制化的專用晶片。

˙DesignShare:構建RISC-V生態,彙聚多家供應商的IP和設計工具,包括Rambus、UltraSoC、Brite Semi和Imagination等。

Dr. Sherwani

Dr. Naveed Sherwani於2017年出任SiFive總裁和CEO。根據LinkedIn資訊,Sherwani簡介如下:

˙Sherwani來自巴基斯坦,在University of Nebraska-Lincoln獲得電腦工程博士學位;

˙曾在英特爾工作長達10年,是英特爾微電子服務的創建者和總經理,聯合開發出英特爾微處理器設計方法和設計環境;

˙聯合創辦多家公司,其中包括ASIC定制設計服務公司Open Silicon和上海Brite Semi(燦芯)半導體。

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Sherwani為SiFive帶來了創業家創新精神和企業管理經驗,可望將一個顛覆性技術轉變為新的商業模式,但仍然保持其初心不改。Google創立之初,兩位創始人都是年輕的史丹佛大學博士,邀請Eric Schmidt(原SUN CTO和Novell CEO)擔任Google CEO,將一個搜尋引擎演算法轉變成一台賺錢機器,但同時仍保持其自然搜索結果「客觀公正」的純良本質。希望SiFive在獲得商業成功之路上,仍能保持柏克萊的「開放」與「自由」精神。

競合生態

全球有4家公司專注於RISC-V的生態建設、開放原始碼和商業化推廣,分別是SiFive、Esperanto、Andes和中國芯來。筆者對他們各自的專長和在RISC-V生態扮演的角色做了大致總結,見表2。

20190617NT61P3 表2 4家RISC-V先鋒。

對中國晶片設計的啟示

在中美科技冷戰的大環境下,RISC-V無疑是中國晶片設計產業的一把利劍,應把握技術和市場趨勢,加大對RISC-V的關注和投入。成本和快速上市一直是中國電子廠商進行市場競爭的有利武器,而RISC-V相比其它處理器架構可以更好的滿足這些要求。

另外,有突破創新性技術的晶片設計初創公司不一定由技術出身的創始人擔任CEO,也許聘請有豐富商業經驗和創新精神的職業CEO來規劃適合的商業模式,更可以最大化技術所創造的市場潛能。

結語

傳統的晶片設計模式已不能適應物聯網時代碎片化應用對微處理器的個性化要求,RISC-V架構在性能和功耗方面也許比Arm架構有一定優勢,但還不足以顛覆。SiFive正在嘗試的雲端授權和雲端設計模式也許才是真正的顛覆性創新。有了市場機遇和資金的支持,能否演繹出英特爾和Arm的成功故事就看Sherwani及其團隊了。

本文為姊妹刊EE Times China原創文章

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