美國半導體設備大廠應用材料(Applied Materials,以下簡稱應材)日宣布一樁最終協議,將以22億美元現金收購KKR國際投資機構所持有的國際電氣株式會社 (Kokusai Electric Corporation,以下簡稱國際電氣) 全數流通在外的股份。

這樁交易與目前資本設備市場的保守收購氛圍一致,國際電氣的垂直擴散爐(vertical diffusion furnaces)主要被DRAM與NAND快閃記憶體製造商採用,客戶還包括晶圓代工及邏輯IC製造商;應材的新聞稿指出,國際電氣的製程系統能與應材的單晶圓製程系統產品線互補。估計兩家公司合併之後,應材的營收將增加約10%。

國際電氣在過去三年因記憶體產業興盛而出現了約42%的成長,2018年營收估計為18億美元,但隨著DRAM與NAND市場目前呈現走下坡趨勢,業績可能會受創。另外因為該公司規模相較適中,這樁收購案應該不至於受到目前的中美貿易戰影響;市場分析師表示,此交易需要經過中國、愛爾蘭、以色列日本與韓國的主管機關批准,但在美國不需要。

針對中國市場,應材總裁暨執行長Gary Dickerson婉拒透露國際電氣在中國市場的營收比例,僅表示︰「應材在中國市場有很長的歷史以及有力的夥伴關係──我常常造訪當地──而且我們認為此交易會在該市場獲得公平對待。」

Dickerson先前也嘗試過大膽的併購策略,卻遭遇失敗──2013年他剛加入應材不久,就宣布與東京威力科創(Tokyo Electron)合併;若兩家公司成功合併,將會是全球第一大與第三大半導體設備業者的結合,但美國司法部在2015年駁回了該交易

在上述交易破局的18個月之後,主管機關也駁回了KLA與Lam Research高達106億美元的合併案,在整體半導體產業吹起「整併瘋」的同時,資本設備市場的收購交易卻呈現凍結狀態。不過在2018年3月,KLA以34億美元收購以色列設備業者Orbotech一案,在今年2月獲得了中國等國主管機關的批准,分析師認為這是讓應材有信心收購國際電氣的原因之一。

對此野村證券(Nomura Instanet)分析師David Wong在一篇研究報告中寫道:「我們認為這兩家公司非常有可能在預期的12個月時間之內取得所需的批准,不過其中仍可能會遭遇一些來自主管機關方面的風險。」

Wong表示,國際電氣有八成業績來自爐管式化學氣相沉積設備(tube chemical vapor deposition furnaces),其全球市佔率估計為58.6%;東京威力科創也是該領域的大廠之一,全球市佔率約38%。應材目前在該所謂的批量處理(batch processing)市場則沒有相關產品。

這樁交易代表應材的策略出現轉變。市場研究機構VLSI Research執行長G. Dan Hutcheson表示:「多年來,應材都表示批量設備已死;」因為缺乏對晶圓處理設備上的精細控制。不過他指出,「爐具的控制變得更好,而且現在的材料系統工程讓應材確實需要掌控爐具內的製程;」因此兩家公司之間應該會產生技術上的協同效應。

「我們看好批量處理在未來記憶體產品中扮演重要角色;」Dickerson透露,他在最近幾周與多家國際電氣的客戶以及研發主管見過面。而藉由收購,應材將具備在單晶圓與批量系統進行介電薄膜(dielectric film)沉積的能力;對此VLSI Research總裁Risto Puhakka表示,這將激勵該公司的競爭對手Lam出手收購荷蘭半導體設備業者ASM International (ASMI)。

有趣的是,國際電氣與ASMI在收購案公佈前一天才宣佈雙方針對某項未來產品專利糾紛案達成和解;對此應材表示,兩家公司另一部份與舊產品相關的專利糾紛可望在數個月內解決。目前國際電氣在全球擁有約3,000項專利。

至於應材與國際電氣合併的不利因素方面;分析師表示,後者的毛利率約35%,低於應材。但對此應材指出,因為國際電氣的相對規模較小,兩家公司合併之後在毛利率上應該不會有顯著變化。國際電氣目前的員工數約1,900人,應材表示交易完成後國際電氣會以獨立部門的模式運作,不會有大規模的裁員。

此交易也預期將擴展應材在亞洲的供應鏈,因為國際電氣總部位於日本,在中國、韓國皆有營運據點。應材表示將以現金以及在24個月內償還的貸款支付合併案;國際電氣的客戶包括三星(Samsung)、英特爾(Intel)與台積電(TSMC)等大廠。

編譯:Judith Cheng

(參考原文: Applied Bids $2.2B for Kokusai,by Rick Merritt)